SOSTENIBILIDAD

Eliminar el pescado de los alimentos para peces podría hacer de la acuicultura una fuente de alimentos más sostenible

Los resúmenes de investigación son presentaciones breves sobre trabajos académicos interesantes.

gran idea

La acuicultura o piscicultura es el sector de producción de alimentos de más rápido crecimiento en el mundo. Pero los ingredientes clave en los alimentos comerciales para peces (harina y aceite de pescado) provienen de fuentes insostenibles: peces pequeños, como anchoas y arenques, cerca del fondo de la red alimenticia del océano.

Mis colegas y yo hemos desarrollado un alimento para acuicultura de alto rendimiento y libre de peces que reemplaza estos ingredientes tradicionales con varios tipos de microalgas, los abundantes organismos unicelulares que componen el agua dulce y salobre en todo el mundo Parte inferior de la cadena alimentaria del ecosistema. Para probar este enfoque, desarrollamos alimentos para la tilapia del Nilo, el segundo pez de cultivo más grande del mundo después de la carpa.

Nuestra investigación mostró que la tilapia alimentada con nuestra dieta sin pescado creció mejor y ganó un 58 % más de peso corporal que la tilapia alimentada con una dieta convencional. El costo por kilo de tilapia criada con nuestro alimento es más bajo que el de los peces criados con alimentos comerciales convencionales. Nuestro alimento produce niveles más altos de DHA omega-3, un ácido graso clave importante para la salud humana, en los filetes finales de tilapia.

Pequeños cardúmenes de peces como sardinas, papardas y eperlanos, a menudo llamados peces forrajeros, desempeñan un papel clave en el mantenimiento de los océanos. Estas especies se alimentan de diminutas plantas y animales, que a su vez son importantes fuentes de alimento para peces, aves y mamíferos marinos más grandes.
Pew Charitable Trusts, CC BY-ND

por qué importa

Alrededor de 19 millones de toneladas de pescado silvestre, alrededor del 20 por ciento de la captura mundial, se procesan en harina y aceite de pescado cada año, aunque el 90 por ciento de estos pescados cosechados son aptos para el consumo humano. Los analistas predicen que para el año 2037, la demanda de piensos de harina y aceite de pescado en la acuicultura puede superar la oferta de pequeños peces forrajeros, también conocidos como peces de caza o de cebo. Si esto sucede, podría tener consecuencias catastróficas para la seguridad alimentaria humana y los ecosistemas marinos.

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Los alimentos acuícolas también pueden contener componentes de soja y maíz de granjas industriales en tierra, que contribuyen a una contaminación significativa del agua. Los peces no pueden digerir completamente estos componentes, por lo que terminan en las aguas residuales de la acuicultura. Al igual que las aguas residuales de una granja de ganado o de aves de corral, las aguas residuales de una piscifactoría pueden ser una fuente grave de contaminación. Además, estos cultivos pueden ser consumidos directamente por los humanos.

Pequeñas cantidades de pienso granulado para peces a base de microalgas.
Pienso sin peces elaborado a partir de dos tipos de microalgas.
Devin FitzgeraldCC BY-ND

Por todas estas razones, el desarrollo de alimentos libres de pescado es un punto clave para la reforma de la acuicultura, que ayuda a proteger los ecosistemas naturales en lugar de destruirlos. La presión para reducir los peces forrajeros fortalecerá la pesca marina mundial. Nuestro trabajo también muestra que los beneficios para la salud humana del consumo de tilapia cultivada pueden mejorarse controlando la dieta de los peces.

Cómo hacemos nuestro trabajo

Desarrollamos nuestras formulaciones de alimentos libres de pescado en una serie de experimentos durante seis años. Primero, evaluamos la capacidad de los peces para digerir especies específicas de microalgas marinas. Luego realizamos experimentos separados para ver qué tan bien se desempeñaba el pescado usando estos ingredientes individuales como sustituto de la harina o el aceite de pescado.

Para este pienso utilizamos dos tipos de microalgas marinas. Uno es el desperdicio que queda cuando otro ácido graso omega-3 llamado EPA se extrae de las microalgas y se usa en suplementos nutricionales humanos. Esta es la primera prueba de concepto de un alimento para tilapia que elimina la harina y el aceite de pescado al mismo tiempo que mejora las métricas de crecimiento de los peces y la calidad nutricional resultante.

Nuestro alimento es una gran mejora con respecto a otros productos alimenticios disponibles comercialmente. Existen algunos alimentos libres de pescado que usan soya, maíz y otros ingredientes de origen vegetal, pero los aceites vegetales terrestres en estos alimentos carecen de ácidos grasos omega-3 de cadena larga. Como resultado, producen filetes con menor valor nutricional.

Los ingredientes de microalgas no tienen este problema. Los investigadores han estado experimentando con el uso de microalgas para reemplazar la harina o el aceite de pescado en los alimentos acuícolas, pero aún no hay mezclas de microalgas en el mercado que estén completamente libres de pescado. Esperamos que el nuestro sea el primero.

Otro desafío importante en el desarrollo de un alimento libre de pescado comercialmente exitoso es lograr una ventaja competitiva sobre los alimentos convencionales en términos de costo y rendimiento del crecimiento de los peces. Nuestro estudio también mostró resultados prometedores para estos factores.

Empleado de granja sacando alimento para peces en un estanque
Alimentación de gránulos de tilapia en un estanque en la Provincia del Norte de Zambia.
Kendra Byrd, Worldfish/Flickr, CC BY-NC-ND

que sigue

Nuestra fórmula está pendiente de patente y le gustaría trabajar con la industria de alimentos acuícolas, proveedores de ingredientes y empresarios de acuicultura sostenible para llevarla al mercado. El principal desafío será lograr un suministro constante de materias primas para la producción en masa a escala industrial.

Ahora también estamos trabajando para desarrollar alimentos sin pescado para otras especies acuícolas, incluido el salmón, incluidas la trucha y el salmón. A diferencia de la tilapia, que se alimenta principalmente de alimentos vegetarianos, estas especies son depredadoras, por lo que su cultivo representa la mayor parte de la harina y el aceite de pescado que se utilizan en los alimentos acuícolas. Reemplazar con éxito la harina y el aceite de pescado con microalgas en la alimentación del salmón sería un gran paso hacia una acuicultura más sostenible.

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