Calentamiento Global

¿Qué tan probable hubiera sido la ola de calor de 40°C de Gran Bretaña sin el cambio climático?

Cada ola de calor que ocurre hoy es más probable e intensa debido al cambio climático causado por el hombre. Las primeras estimaciones de la Oficina Meteorológica del Reino Unido sugieren que los días con más de 40 °C se han vuelto diez veces más probables en el Reino Unido como resultado del aumento de la temperatura global.

Pero incluso esto puede ser una subestimación significativa, ya que los modelos han subestimado los aumentos en la ocurrencia de eventos de calor extremo anteriormente. Y sabemos que el cambio climático ha aumentado la probabilidad de nuevos registros de altas temperaturas más que cualquier otro fenómeno meteorológico extremo.

Julio de 2022 habría tenido algunos días calurosos sin el cambio climático. Pero con él, esos días fueron varios grados más calurosos, lo que puso los 40 °C al alcance de Inglaterra por primera vez.

Un horneado británico no tan bueno

La ola de calor fue causada por un sistema de baja presión sobre el Atlántico Norte que produjo un efecto de honda, lanzando una columna de aire caliente y seco del Sahara hacia el norte. Con poca humedad para evaporarse y sin nubes que bloquearan los rayos del sol, la tierra se horneó.

Cada vez hay más pruebas que sugieren que estos sistemas de presión que generan climas cálidos son cada vez más frecuentes en Europa. Pero incluso si continuaran ocurriendo al mismo ritmo, el aire mismo ciertamente se está calentando.

En un planeta que se calienta, todo se calienta más, pero no al mismo ritmo. La tierra se calienta más rápido que el océano, especialmente las áreas más secas como el Sahara. El calentamiento global de aproximadamente 1,2 °C que ya se ha experimentado ha añadido al menos 2 °C a la media diaria de ola de calor en el Reino Unido, y aún más a las temperaturas nocturnas.

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El Reino Unido no está preparado para estas temperaturas mediterráneas. Los edificios están mal aislados y carecen de aire acondicionado. Gran parte de la infraestructura no puede hacer frente: las líneas de tren están construidas con acero que solo se prueba a 27 ° C. Más allá de eso, las líneas son propensas a pandearse.

Un tren que pasa por debajo de un puente en la distancia a través de la neblina de calor.
Las temperaturas extremas causaron una interrupción generalizada de los viajes el 19 de julio.
Gareth Fuller/PA Images/Alamy Stock Photo

El calor extremo es un asesino. Las olas de calor en Europa en 2003 y en el oeste de Rusia en 2010 mataron a unas 70.000 y 55.000 personas respectivamente, dos de los desastres meteorológicos más mortíferos de la historia.

Las temperaturas extremadamente altas son especialmente peligrosas para las personas mayores, las personas con afecciones médicas crónicas, las personas que viven en las ciudades y las mascotas. Eso se debe en parte a que tiene un alto costo para el corazón y los pulmones, especialmente cuando una noche cálida ofrece poco respiro. Y en parte porque el aire caliente y estancado concentra contaminantes peligrosos como el ozono, especialmente en las ciudades.

Ya se han registrado casi 2.000 muertes en exceso desde el comienzo de la ola de calor de mediados de julio en España y Portugal, que también experimentaron esta columna de aire caliente del Sahara. Por cada persona muerta, varias más requieren tratamiento hospitalario por enfermedades relacionadas con el calor.

Calor en aumento

Un equipo internacional de científicos de atribución ha realizado varios estudios sobre las recientes olas de calor. La ola de calor de marzo a mayo de 2022 en India y Pakistán, que destruyó gran parte de la cosecha de trigo y está contribuyendo, junto con el conflicto de Ucrania, al aumento de los precios mundiales de los alimentos, fue 30 veces más probable debido al cambio climático. El calor extremo de Canadá en junio de 2021 y las altas temperaturas de Siberia en la primera mitad de 2020 habrían sido prácticamente imposibles sin él.

La ola de calor reciente fue relativamente corta, pero también se extendió por toda Europa occidental y fue muy intensa. Estamos seguros de que el cambio climático lo hizo mucho más probable porque el evento se destaca en negrita frente a la variación natural del clima, que normalmente es normal en un área tan amplia.

Aunque todavía no hay estimaciones, sabemos que la interrupción de los viajes y la ralentización del trabajo durante la ola de calor cuestan muy caro a las economías europeas. La demanda de agua sin precedentes ejerce una gran presión sobre los sistemas que ya se están secando. Una combinación de calor extremo y sequedad creó condiciones excepcionales para que los incendios forestales se propagaran rápidamente.

Este carbono liberado se mantuvo en la vegetación, calentando aún más el planeta. El humo resultante también es tóxico. Como los días y las noches eran varios grados más cálidos, el efecto del cambio climático costó a la sociedad en todos estos frentes.

Una puesta de sol con una colina y una torre eléctrica en primer plano.
El humo de los incendios forestales oscurece la puesta de sol en el centro de Portugal, julio de 2022.
Marie Cullinane/Stockimo/Alamy Foto de stock

La cantidad por la que se rompieron los récords de temperatura anteriores está directamente relacionada con la tasa de emisiones de gases de efecto invernadero. Cuanto más rápido se arroje dióxido de carbono (CO₂) a la atmósfera, más rápido se calentará el planeta y con mayor frecuencia se superarán nuevos récords.

Mientras se desarrolla esta crisis, la competencia para reemplazar a Boris Johnson como líder del Partido Conservador y primer ministro del Reino Unido apenas ha cubierto el cambio climático, y los ex contendientes incluso se comprometieron a desechar el compromiso del país de alcanzar el cero neto para 2050.

Esto es lo contrario de lo que se necesita para evitar que las olas de calor sean cada vez más calientes y mortales, lo que solo se puede lograr reduciendo urgentemente a cero las emisiones de gases de efecto invernadero de larga duración, como el CO₂. Los economistas están ampliamente a favor de la acción sobre el cambio climático como una alternativa mucho más barata que soportar récords meteorológicos rotos año tras año.


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