Calentamiento Global

Las advertencias sobre el índice de calor pueden salvar vidas en días peligrosamente calurosos, si la gente entiende lo que significan

Probablemente hayas escuchado a la gente decir: «No es el calor, es la humedad». Hay mucho de verdad en esa frase y es importante entenderla a medida que aumentan las temperaturas del verano.

La humedad no sólo te hace sentir pegajoso e incómodo, sino que también crea condiciones extra peligrosas en los días calurosos. Juntos, demasiado calor y humedad pueden enfermarlo. Y en casos graves, puede provocar que su cuerpo se apague.

Los meteorólogos hablan del riesgo del calor y la humedad utilizando el índice de calor, pero puede resultar confuso.

Soy investigador de comunicación de riesgos. Esto es lo que necesita saber sobre el índice de calor y algunas mejores formas en que los meteorólogos pueden hablar sobre los riesgos del calor extremo.

Los trabajadores al aire libre pueden correr un alto riesgo de sufrir enfermedades por calor.
Robert Gauthier/Los Angeles Times vía Getty Images

¿Qué es el índice de calor y cómo se mide?

El índice de calor es la combinación de la temperatura real del aire y la humedad relativa:

El índice de calor le indica cómo se “siente” afuera cuando se tiene en cuenta la humedad. Por ejemplo, si hace 98 grados Fahrenheit (36,7 Celsius) con 55% de humedad relativa, podría sentirse más como 117 F (47,2 C) abrasadores.

Un gráfico con una cuadrícula que muestra los riesgos de calor y humedad.
El gráfico del índice de calor de la NOAA muestra cómo el calor y la humedad se combinan para generar temperaturas peligrosas.
NOAA

Pero hay un problema: el índice de calor se mide en condiciones de sombra para evitar que el ángulo del sol afecte su cálculo. Esto significa que si estás expuesto a la luz solar directa, sentirás aún más calor.

Temperatura aparente, alertas y bulbo húmedo

“Temperatura aparente” es otro término que quizás escuche este verano.

La temperatura aparente es la temperatura que se siente. Considera no sólo la temperatura y la humedad sino también la velocidad del viento. Esto significa que puede indicarnos tanto el índice de calor como la sensación térmica, o la combinación de la temperatura y la velocidad del viento. Cuando las condiciones son húmedas, hace más calor y cuando hace viento, hace más frío.

Descubrimos que la temperatura aparente se comprende incluso menos que el índice de calor, posiblemente debido a que la palabra aparente tiene varias interpretaciones.

Hay algunas otras formas en las que puedes escuchar a los meteorólogos hablar sobre el calor.

La temperatura del globo de bulbo húmedo considera la temperatura, la humedad, el viento y la luz solar. Es especialmente útil para quienes pasan tiempo al aire libre, como trabajadores y atletas, porque refleja las condiciones de la luz solar directa.

HeatRisk es una nueva herramienta desarrollada por el Servicio Meteorológico Nacional que utiliza colores y números para indicar los riesgos de calor para varios grupos. Sin embargo, se necesita más investigación para saber si este tipo de información ayuda a las personas a tomar decisiones.

En muchos lugares, el Servicio Meteorológico Nacional también emite alertas como alertas, avisos y avisos de calor excesivo.

El riesgo es perderse en la traducción.

Es importante conocer el calor y la humedad, pero mis colegas y yo hemos descubierto que el término índice de calor no se comprende bien.

Recientemente llevamos a cabo 16 grupos focales en todo Estados Unidos, incluidas áreas con calor seco, como Phoenix, y áreas más húmedas, como Houston. Muchas de las personas involucradas no sabían cuál era el índice de calor. Algunos lo confundieron con la temperatura real del aire. La mayoría tampoco entendía qué significaban las alertas, qué tan graves eran o cuándo debían protegerse.

En nuestras discusiones con estos grupos, descubrimos que los meteorólogos podrían entender el riesgo más claramente si, en lugar de usar términos como índice de calor, se concentraran en explicar cómo se siente afuera y por qué esas condiciones son peligrosas.

Las alertas, advertencias y avisos podrían mejorarse diciéndole a la gente qué temperaturas esperar, cuándo y las medidas que pueden tomar para mantenerse a salvo.

Una mujer sostiene a un bebé junto a una ventana abierta por la que entra un ventilador.
Las advertencias claras pueden ayudar a los residentes a comprender sus riesgos y protegerse, lo cual es especialmente importante para los niños pequeños y los adultos mayores, que corren un mayor riesgo de sufrir enfermedades por calor.
Jason Armond/Los Angeles Times vía Getty Images

El cambio climático está exacerbando los riesgos del calor al hacer que el calor extremo sea más común, intenso y duradero. Esto significa que es necesaria una comunicación clara para ayudar a las personas a comprender sus riesgos y cómo pueden protegerse.

Qué puedes hacer para protegerte

En condiciones tanto de calor como de humedad, es necesario tomar precauciones adicionales para proteger su salud. Cuando tienes calor, sudas. Cuando el sudor se evapora, ayuda al cuerpo a enfriarse. Pero la humedad impide que el sudor se evapore. Si el sudor no puede evaporarse, el cuerpo tiene problemas para bajar o regular su temperatura.

Aunque todo el mundo corre el riesgo de sufrir problemas de salud con altas temperaturas, las personas mayores de 65 años, las mujeres embarazadas, los bebés y los niños pequeños pueden tener problemas para enfriar sus cuerpos o pueden correr un mayor riesgo de deshidratarse. Ciertas condiciones de salud o medicamentos también pueden aumentar el riesgo de que una persona sufra enfermedades relacionadas con el calor, por lo que es importante hablar con su médico sobre su riesgo.

Las enfermedades causadas por el calor, como el agotamiento por calor y la insolación, se pueden prevenir si se toman las medidas adecuadas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. se centran en mantenerse fresco, hidratado e informado.

  • Manténgase fresco: use el aire acondicionado en su hogar o pase tiempo en espacios con aire acondicionado, como un centro comercial o una biblioteca pública. Limite o reprograme su ejercicio y otros planes al aire libre que se realicen a la mitad del día, cuando hace más calor.

  • Manténgase hidratado: beba más agua de la que bebería de otra manera, incluso si no tiene sed, para que su cuerpo pueda regular su temperatura mediante la sudoración. Pero evita las bebidas azucaradas, con cafeína o con alcohol, porque pueden provocar que te deshidrates.

  • Manténgase informado: conozca los signos de la enfermedad por calor y los síntomas que pueden ocurrir, como mareos, debilidad, sed, sudoración intensa y náuseas. Sepa qué hacer y cuándo buscar ayuda, porque las enfermedades causadas por el calor pueden ser mortales.

El agotamiento por calor incluye mareos, sed, sudoración intensa, náuseas y debilidad.  Vaya a una zona más fresca, aflójese la ropa, beba agua fría y busque ayuda médica si no mejora.  En caso de sufrir un golpe de calor, que incluye confusión, mareos y pérdida del conocimiento, llame también al 911.
La diferencia entre agotamiento por calor e insolación y los consejos de los CDC sobre cómo responder.
NOAA, CDC

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