ENERGÍA RENOVABLE

La guerra en Ucrania podría reducir el suministro global de elementos esenciales para hacer tecnología verde

La UE importa el 40% de su gas natural de Rusia, y casi la mitad de los cinco millones de barriles de petróleo crudo que Rusia exporta diariamente van a Europa. Los ingresos por combustibles fósiles financian la agresión de Putin en Ucrania y, por esta razón, la Comisión Europea anunció recientemente planes para eliminar las importaciones de combustibles rusos en esta década.

La acción decisiva de las principales economías para reducir las importaciones de carbón, petróleo y gas de una de las fuentes más grandes del mundo podría acelerar la transición hacia la energía verde a nivel mundial. Pero hay una trampa. La interrupción del suministro de metales críticos y otros materiales causada por la guerra en Ucrania podría detener el despliegue de tecnologías alternativas.

Por ejemplo, la descarbonización requerirá grandes cantidades de electricidad renovable y nuevas formas de moverla y almacenarla. Los países que importaron mucho combustible ruso deberán reemplazar las tuberías y los depósitos de combustible con nuevas redes de transmisión y baterías. Las tecnologías involucradas tienden a fabricarse utilizando una variedad de metales y materiales escasos. Desafortunadamente, Rusia y Ucrania juegan un papel importante en su suministro.

El platino y el paladio son metales preciosos que se utilizan para fabricar convertidores catalíticos, dispositivos que reducen la concentración de contaminantes atmosféricos en las emisiones de los vehículos con motores de combustión interna. En los próximos años, estos metales también se utilizarán para producir pilas de combustible en automóviles y autobuses que funcionan con hidrógeno de combustión limpia.

La inyección de hidrógeno en las redes de gas podría desplazar parte del gas natural que actualmente se quema para calentar los hogares y generar electricidad como parte de una estrategia más amplia para eliminar gradualmente el combustible fósil. Las máquinas que pueden producir combustible de hidrógeno mediante la división de moléculas de agua con electricidad se denominan electrolizadores y también se fabrican con platino y paladio.

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Más del 35% del paladio del mundo proviene de Rusia. Nornickel, el mayor productor, tiene su sede en Moscú y es responsable del 40 % de la producción minera de paladio a nivel mundial. Mientras tanto, el 12% del suministro mundial de platino proviene de Rusia.

El litio, el níquel y el cobalto son metales utilizados en las baterías de los vehículos eléctricos (EV). Las regiones separatistas de Ucrania de Donbas poseen abundantes reservas de litio. Ucrania no es un gran productor de litio actualmente, pero el país llamó la atención por sus propias reservas antes de la invasión. La producción en la región se ha estancado como resultado de la guerra.

Las ventas de vehículos eléctricos están aumentando a nivel mundial.
Zaiets romanos/Shutterstock

La mayor parte del cobalto del mundo proviene de minas en la República Democrática del Congo, donde los abusos contra los derechos humanos son rampantes. Rusia es el segundo mayor productor, responsable del 4% del suministro mundial. Mientras que los fabricantes de baterías para vehículos eléctricos compiten para sustituir el cobalto por cantidades cada vez mayores de níquel de alta calidad, el 10 % del suministro mundial de níquel proviene de Rusia.

La interrupción de este suministro como resultado de la guerra obligó recientemente a la Bolsa de Metales de Londres a suspender el comercio por primera vez desde 1985, cuando el precio del níquel superó los 100.000 dólares estadounidenses (76.000 libras esterlinas) por tonelada. Según el banco de inversión Morgan Stanley, el aumento del precio del níquel podría sumar hasta US$1.000 al precio de un EV.

¿Cuáles son las alternativas?

Existe cierta esperanza de que los diseños de batería alternativos eliminen la dependencia del cobalto y el níquel. Pero el éxito tampoco está garantizado aquí, ya que Rusia es el cuarto mayor productor de roca fosfórica, una materia prima utilizada en las baterías de fosfato de hierro y litio (un diseño alternativo líder).

El reciclaje de baterías de vehículos eléctricos podría generar en el futuro una fuente alternativa de materiales críticos. Pero estos no llegarán en cantidades suficientes hasta que muchas baterías EV comiencen a llegar al final de su vida útil. Las baterías de iones de litio duran entre ocho y diez años, pero algunas durarán más o disfrutarán de una segunda vida en otras aplicaciones.

La demanda mundial de minerales de tierras raras será insaciable en los próximos años. Estos incluyen el neodimio y el disprosio, que se pueden usar para fabricar los imanes muy fuertes de los generadores de turbinas eólicas y los motores eficientes de los vehículos eléctricos.

Un camión volquete cargado con mineral negro en una carretera vacía rodeada de nieve.
Rusia tiene una economía basada en gran medida en los recursos.
Emil O/Shutterstock

Rusia solo representa alrededor del 2% de la producción mundial de minerales de tierras raras, por lo que es probable que el impacto inmediato de la guerra sea pequeño. Pero el país tiene importantes reservas no desarrolladas. En 2020, el país anunció una inversión de 1500 millones de USD para hacer crecer su industria de tierras raras. Por el momento, Rusia carece de la base industrial y tecnológica necesaria para refinar estos materiales y llevarlos al mercado. Pero con la ambición de crecer en este sector, Rusia podría cerrar la puerta a los países que esperan acceder a estos materiales.

El costo humano de la guerra de Putin contra Ucrania es incalculable, pero los costos del cambio climático se sentirán a escala mundial si las emisiones de carbono continúan aumentando. Las nuevas cadenas de suministro tardan años, en algunos casos décadas, en desarrollarse, y con el imperativo urgente de descarbonizarse rápidamente, el mundo no enfrenta opciones fáciles para impulsar su transición ecológica.


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