CAMBIO CLIMÁTICO

El huracán Dorian fue digno de una calificación de categoría 6

Los huracanes del Atlántico de categoría 5 son raros. Solo el 7% de los 243 huracanes observados desde que comenzaron las mediciones satelitales precisas en 1983 han alcanzado esa intensidad catastrófica. Y es realmente excepcional ver un huracán de categoría 5 tan fuerte como el huracán Dorian, que tocó tierra en la isla Gran Ábaco en las Bahamas el 1 de septiembre de 2019, con vientos sostenidos de 185 mph y ráfagas de hasta 220 mph. Vientos de esta fuerza harían a Dorian digno de una calificación de categoría 6, si existiera. (Para aquellos de ustedes que no me conocen, sepan que ya existe una Categoría 6: es el nombre de un blog del que soy coautor con Bob Henson en Weather Underground, que se especializa en actualizaciones diarias de la actividad global de ciclones tropicales).

La escala de vientos huracanados de Saffir-Simpson, que se utiliza para clasificar los vientos huracanados en una escala del uno al cinco, se detiene en la categoría 5: velocidades medias sostenidas del viento de 1 minuto de al menos 157 mph (70 m/s). Si tuviéramos que agregar una categoría 6 a la escala, debemos considerar que la escala no es del todo lineal. Los vientos de un huracán de categoría 2 abarcan un rango de solo 15 mph, por ejemplo, pero los vientos de una tormenta de categoría 4 abarcan un rango de 27 mph. Independientemente de esta no linealidad, un aumento de intensidad de una categoría en la escala da como resultado aproximadamente cuatro veces más daños por viento, según el Centro Nacional de Huracanes.

Si graficamos la escala (Figura 1 a continuación), es evidente que una categoría 6 probablemente debería comenzar con vientos de 180 a 185 mph. Un huracán de categoría 7 tendría vientos de al menos 210 – 215 mph. Según esta lógica, el huracán Dorian se clasificaría como un huracán de categoría 6. Solo un huracán en la historia mundial se clasificaría como categoría 7: el huracán Patricia de 2015, que alcanzó su punto máximo con vientos sostenidos de 215 mph frente a la costa del Pacífico de México.

Figura 1. Una hipotética escala extendida de vientos huracanados de Saffir-Simpson, que incluye una categoría 6 y una categoría 7. Crédito: Jeff Masters, con inspiración de Stefan Rahmstorf

Si uno usa vientos de 185 mph como umbral para la categoría 6, solo calificarían cinco huracanes del Atlántico en la historia registrada. Si bajamos el umbral a 180 mph, hay un total de ocho que calificarían como categoría 6:

  • 190 mph: Allen 1980
  • 185 mph: dorio 2019Día del Trabajo 1935, Gilbert 1988, Wilma 2005
  • 180 mph: Mitch 1998, Rita 2005, Irma 2017
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Es realmente raro que un huracán de esta intensidad hipotética de categoría 6 toque tierra. Los vientos de 185 mph de Dorian sobre las islas Gran Ábaco y Gran Bahama lo empataron con el huracán del Día del Trabajo de 1935 en los Cayos de Florida como el huracán atlántico que tocó tierra más fuerte registrado. Ampliar la definición de categoría 6 para incluir vientos de 180 mph o más agregaría solo un huracán adicional de categoría 6 que tocó tierra en el Atlántico: el huracán Irma de 2017, que tocó tierra en Barbuda, San Martín y las Islas Vírgenes Británicas con vientos máximos sostenidos de 180 mph

Dorian causó daños catastróficos, gracias en gran parte a su movimiento muy lento de menos de 5 mph sobre las Bahamas durante las 27 horas que pasó con una fuerza de categoría 5. Esta cámara lenta y su extrema intensidad permitieron a Dorian someter a las Bahamas al embate más feroz y prolongado de un huracán en el Atlántico de cualquier lugar poblado en la historia registrada. Las estimaciones preliminares de daños en las Bahamas son de $ 7 mil millones, más del 50% de su PIB de $ 12 mil millones. El número de muertos a partir de este escrito es de 56, con aproximadamente 600 personas aún desaparecidas.

Figura 2. El huracán Dorian de categoría 5 sobre la isla Gran Bahama el 2 de septiembre de 2019. Crédito: NOAA

¿Debería expandirse la escala Saffir-Simpson para incluir una categoría 6?

Desafortunadamente, el calentamiento global está aumentando la probabilidad de que ocurran huracanes ultraintensos como Dorian (un tema que abordaré en una publicación futura). Por lo tanto, tiene sentido desde el punto de vista de la comunicación sobre el cambio climático expandir la escala Saffir-Simpson para incluir una categoría 6 y una categoría 7 para llamar la atención sobre esta nueva generación de huracanes catastróficos ultraintensos que probablemente se volverán cada vez más comunes en las próximas décadas. Sin embargo, dado que habría tan pocos de estos huracanes de categoría 6 y 7, sería difícil hacer algún tipo de estudio estadístico significativo de cómo podrían estar cambiando con el cambio climático.

Sin embargo, cualquier movimiento para expandir la escala Saffir-Simpson tendría que provenir del Centro Nacional de Huracanes (NHC), y hay poco apoyo para tal movimiento por parte de los expertos allí. Desde el punto de vista de la seguridad pública/advertencia, los expertos del NHC que he escuchado creen que incluir un huracán de categoría 6 no serviría de mucho, ya que un huracán de categoría 5 ya se considera catastrófico. En los EE. UU. continentales, por ejemplo, solo ha habido cuatro huracanes de categoría 5 que tocaron tierra (en 1935, 1969, 1992 y 2018). La noticia de que una tormenta de categoría 6 se dirigía hacia ellos probablemente no motivaría a las personas a tomar medidas para proteger vidas y propiedades más que si se acercara una tormenta de categoría 5.

¿Se debe reemplazar la escala Saffir-Simpson?

Algunos expertos en huracanes creen que la escala Saffir-Simpson debería eliminarse por completo. La escala original, introducida en 1971, incluía tanto la velocidad del viento como la marejada ciclónica típica para cada categoría. Con el tiempo, se hizo evidente que la magnitud de la amenaza de marejada ciclónica a menudo no se correlacionaba bien con la categoría Saffir-Simpson de un huracán. Por esta razón, el NHC eliminó los valores de marejada ciclónica en 2010, lo que resultó en una escala de solo viento.

Queda un gran problema: la mayor parte de la pérdida de vidas en los huracanes se debe al agua (marejadas ciclónicas e inundaciones de agua dulce), no al viento. Necesitamos crear un sistema que alerte a las personas de manera concisa sobre la magnitud de la amenaza a la vida y la propiedad debido a los vientos, las marejadas ciclónicas y las inundaciones tierra adentro, y no solo la magnitud de los vientos.

Con esto en mente, el NHC puso en funcionamiento alertas y advertencias de marejadas ciclónicas durante la temporada de huracanes de 2017. Sin embargo, estos avisos de marejada ciclónica no brindan medidas cuantitativas de la marejada ciclónica o su daño potencial. Una mejor solución podría ser la introducción de una escala de marejadas ciclónicas. Una de esas escalas, denominada escala Kuykendall o k escala, fue propuesta en 2018 por los científicos de Penn State Amanda Walker y David Titley. La base logarítmica de la escala, que va de cero a diez, facilita la comunicación del significado de la escala: cada número entero aumenta en k conduce a un aumento de diez veces en las pérdidas por daños per cápita. RMS.com tiene otra forma de cuantificar el daño potencial de las marejadas ciclónicas, utilizando Integrated Kinetic Energy (IKE), que también es prometedora.

Pero esto todavía nos deja sin una buena manera de comunicar la amenaza de inundaciones tierra adentro de un huracán que se mueve lentamente y arroja cantidades catastróficas de lluvia. Desafortunadamente, esta amenaza está creciendo, ya que la velocidad de avance de los ciclones tropicales (que incluye todos los huracanes, tormentas tropicales y depresiones tropicales) ha disminuido globalmente en un 10 % desde 1949, según un artículo de 2018 en la revista. Naturaleza por el científico de huracanes de la NOAA Dr. Jim Kossin. Como resultado de su avance más lento, es más probable que los ciclones tropicales dejen caer lluvias más intensas, lo que aumenta el riesgo de inundaciones. Las fuertes lluvias también están aumentando debido a la cantidad adicional de humedad que se evapora en el aire debido al calentamiento global. El huracán Harvey de categoría 4 en Texas/Louisiana en 2017 ($128 mil millones en daños) y el huracán Florence de categoría 1 en las Carolinas en 2018 ($24 mil millones en daños) fueron ejemplos de tormentas lentas cuyo riesgo de inundaciones de agua dulce no se representó adecuadamente por su calificación Saffir-Simpson. Entonces, tal vez se necesite una nueva escala para el riesgo de inundaciones tierra adentro.

Las oficinas locales del Servicio Meteorológico Nacional ya proporcionan mapas detallados codificados por colores que muestran los niveles de amenaza relativos de cuatro peligros de huracanes diferentes: vientos, marejadas ciclónicas, lluvias torrenciales y tornados. Pero tener tres escalas separadas para el riesgo de viento, marejada ciclónica y lluvia puede ser demasiado complicado de digerir para muchas personas. Algunas naciones de Europa tienen un sistema simple de alertas amarillas, naranjas y rojas que transmiten la magnitud de la amenaza de tormenta; tal vez eso debería usarse para huracanes. Eso puede ser demasiado simple, pero necesitamos algo diferente al sistema actual.

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