CAMBIO CLIMÁTICO

Los ‘Forever Chemicals’ se están acumulando en el Ártico, y probablemente en todo el mundo

El Ártico puede parecer una tierra congelada prístina y aislada. Pero la contaminación humana ha llegado incluso a este rincón remoto del mundo, que el Fondo Mundial para la Naturaleza ha llamado “el sumidero químico del mundo”. Ahora, los investigadores han descubierto que un tipo de sustancia química prácticamente indestructible se ha estado acumulando en la región desde la década de 1990. La presencia de estos «químicos para siempre» sin duda está creciendo en todo el mundo, dicen los científicos. Y los impactos potenciales sobre la salud de los seres humanos y los ecosistemas aún no se conocen por completo.

El problema, paradójicamente, comenzó debido a un esfuerzo por solucionar otro problema ambiental: el agujero en la capa de ozono. Bajo el Protocolo de Montreal de 1987, los países acordaron eliminar los químicos destructores del ozono llamados clorofluorocarbonos (CFC). Pero la industria necesitaba algo para reemplazar esas sustancias, que se usaban en una amplia gama de productos, desde refrigeradores hasta lacas para el cabello. Los fabricantes recurrieron a productos químicos como los hidroclorofluorocarbonos (HCFC) y los hidrofluorocarbonos (HFC).

Sin embargo, cuando estos reemplazos ascienden a la atmósfera, reaccionan con otras sustancias químicas para formar varios tipos de sustancias conocidas como ácidos perfluoroalquilcarboxílicos de cadena corta (scPFCA). Estos compuestos luego caen y se depositan en la superficie de la Tierra. Debido a este proceso, los científicos han sospechado desde principios de la década de 1990 que los scPFCA aumentarían en el medio ambiente. Pero hasta ahora, los investigadores no tenían suficientes datos para comprender qué estaba ocurriendo con ellos a lo largo del tiempo. “Sabíamos, en teoría, que iba a suceder. Pero no sabíamos hasta qué punto estaba sucediendo en el entorno real”, dice Cora Young, profesora asistente de química en la Universidad de York en Toronto.

Para ver si los scPFCA habían comenzado a acumularse después del Protocolo de Montreal, Young y sus colegas tomaron muestras de núcleos de hielo de dos lugares en el Ártico canadiense. Tales muestras pueden actuar como cápsulas del tiempo, registrando los químicos que caen de la atmósfera y quedan encerrados en las capas de hielo que se acumulan año tras año. La profundidad de los núcleos significó que cubrieron varias décadas: uno contenía 38 años de hielo y el otro tenía 50 años.

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A través de su análisis, Young y sus colegas encontraron que la cantidad de scPFCA en el Ártico ha crecido significativamente desde 1990, justo cuando entró en vigencia el Protocolo de Montreal. Por ejemplo, dice que para uno de los scPFCA que analizaron, la cantidad depositada en el Ártico cada año ahora es 10 veces mayor que antes del tratado. A través de modelos informáticos y la comparación de tendencias en la producción de productos químicos, el equipo también concluyó que los productos químicos de sustitución de los CFC eran la causa exclusiva de este aumento o una de sus principales fuentes. (Los investigadores descubrieron que la industria de los fluoropolímeros, que produce productos químicos para productos como sartenes antiadherentes, era otra fuente de scPFCA). Sus resultados se publicaron en abril en Cartas de investigación geofísica.

Young señala que, aunque el estudio solo examinó los núcleos de hielo del Ártico, los scPFCA están inevitablemente presentes en los entornos de todo el planeta. Esa situación se debe a que sus precursores, los productos químicos de reemplazo, están en la atmósfera en todo el mundo, al igual que los productos químicos que reaccionan con ellos. “Si estamos viendo [scPFCAs’] acumulación en el Ártico, eso significa que se están acumulando en todas partes”, dice Young. Esta acumulación es potencialmente problemática, porque los scPFCA son sustancias químicas extremadamente persistentes. “Se caracterizan por enlaces carbono-flúor, que son los enlaces simples más fuertes que se pueden formar”, explica. “Los lazos son tan fuertes que en realidad no hay ningún proceso ambiental que pueda romperlos”. Cualquier scPFCA que se acumule en el medio ambiente permanecerá allí durante miles de años, dice Young.

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Existe cierto desacuerdo sobre la toxicidad potencial de los scPFCA analizados en el estudio. Algunos expertos dicen que no son un peligro para los organismos hasta que alcanzan cantidades mucho mayores que las que existen actualmente en el medio ambiente. “Por lo que sabemos ahora, no son tóxicos en los niveles observados ni bioacumulativos [capable of building up] en la vida silvestre o en los humanos”, dice Ian Cousins, profesor de química orgánica ambiental en la Universidad de Estocolmo en Suecia, que no participó en el artículo de Young. «Por lo tanto, es poco probable que causen algún efecto tóxico en los humanos u otros organismos hasta que se acumulen a un nivel mucho más alto». Sin embargo, señala que los investigadores pueden descubrir algo nuevo sobre su toxicidad en el futuro. Los representantes de la industria química dicen que al menos uno de los scPFCA identificados en el estudio, llamado ácido trifluoroacético (TFA), no es problemático. “Estudios científicos anteriores han demostrado que los TFA [presents] riesgo insignificante para los organismos que se encuentran más arriba en la cadena alimentaria, incluidos los humanos”, escribió el Comité Técnico Europeo de Fluorocarbonos (EFTCC), que representa a los fabricantes de fluorocarbonos en Europa, en una declaración para Científico americano. “No se bioconcentran en los organismos acuáticos y no se biomagnifican en la cadena alimentaria”. El EFCTC llamó al estudio «robusto en general».

Otros expertos creen que no ha habido suficiente investigación para comprender realmente si los scPFCA pueden ser tóxicos, en particular, en dosis bajas, niveles crónicos de exposición. «Si [these chemicals] están en el medio ambiente durante un largo período de tiempo, los seres humanos y los organismos estarán continuamente expuestos”, dice Jamie DeWitt, profesor asociado de farmacología y toxicología en la Escuela de Medicina Brody de la Universidad de Carolina del Este, que no participó en el estudio de abril. . “La pregunta es: ¿Es la baja concentración en el medio ambiente, con una exposición constante, suficiente para abrumar al cuerpo y producir toxicidad? Eso no se sabe”. Esa falta de información se debe a que este tipo de estudios son muy difíciles de realizar. John Ferry, químico ambiental de la Universidad de Carolina del Sur, que tampoco participó en la investigación reciente de Young, está de acuerdo en que los impactos potenciales de los scPFCA aún no se conocen por completo. “El hecho de que los estudios actuales no muestren necesariamente nada, es difícil decir cuán importante es realmente”, dice. “Incluso si un efecto puede ser desconocido hoy, [that] no significa que será desconocido mañana.”

En última instancia, la mayoría de los expertos parecen estar de acuerdo en que la persistencia extrema de los scPFCA es preocupante. “No creo que sea una buena idea liberar este tipo de sustancias donde nunca se degradan”, dice Cousins. “Puedes estar seguro de que si continúas liberándolos, habrá un efecto tarde o temprano que será problemático. Y luego tienes que esperar mucho tiempo para que ese efecto se detenga, porque no puedes revertir la contaminación”.

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