CAMBIO CLIMÁTICO

La visión extraterrestre de Rand Paul no tiene sentido

En junio de 2018, la revista Ciencias publicó una investigación que muestra que las algas verdeazuladas que contienen clorofila, también conocidas como cianobacterias, que crecieron en una luz extremadamente roja podrían realizar algo de fotosíntesis a pesar de la baja energía de la luz.

Poco después, la revista Cosmos Corrió con ese hallazgo para producir un buen artículo titulado «Empujando el límite: ¿Podrían las cianobacterias terraformar Marte?» El subtítulo decía: «El descubrimiento de que las algas verdeazuladas pueden realizar la fotosíntesis en condiciones de luz extremadamente bajas tiene implicaciones para la astrobiología».

Luego, el 19 de enero de 2020, el senador Rand Paul de Kentucky citó el artículo en un tuit que también decía: “A pesar de las predicciones alarmistas sobre el clima, es probable que los humanos sobrevivan durante cientos de millones de años en el futuro. Mientras tanto, deberíamos comenzar a crear atmósferas en lunas o planetas adecuados”. Luego tuiteó: “Con tantos multimillonarios, ¿por qué no un premio privado de 10 millones de dólares para el científico que crea genéticamente un O2 producir un organismo que prospere en los gélidos lagos de metano de Titán?

Estas nociones me parecieron, bueno, extravagantes. Sabía que las especies no duran cientos de millones de años. Y hacer un organismo para terraformar la luna Titán de Saturno, si es posible, indudablemente costaría más que la calderilla de un multimillonario.

Así que me puse en contacto con el paleontólogo y geólogo de la Universidad de Emory, Anthony J. Martin. Observó que otra especie de humanos, Homo neanderthalensis“solo duró [approximately] 350.000 años antes de extinguirse.” nuestra especie, Homo sapienstiene decenas de miles de años antes de que alcancemos a los neandertales.

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Luego le escribí al biólogo evolutivo Steve Brusatte de la Universidad de Edimburgo. “Si lo hacemos otros 10 millones de años, estableceremos un récord”, respondió Brusatte. “No puedo pensar en ninguna especie que se haya acercado a ese tipo de longevidad. Hace diez millones de años ni siquiera había un linaje humano; aún pasarían unos pocos millones de años antes de que nuestros ancestros se separaran de los chimpancés”. (Los podcasts con Martin y Brusatte sobre los libros que han escrito están en ScientificAmerican.com).

En el tweet dos. De hecho, un blog invitado en nuestro sitio web en 2016 afirmó que Titán podría ser el segundo mejor lugar en el sistema solar (en algunos aspectos mejor que la luna o Marte) para que vivan los humanos, dentro de muuuucho tiempo.

Curioso por la idea de oxigenar Titán con un microorganismo diseñado para ser creado a bajo precio, le escribí a un científico planetario. Esa persona, que solicitó el anonimato, respondió: “Aprecio que el senador Paul no sea un científico planetario ni, aparentemente, un economista, pero está claro que podría prosperar como humorista. No estoy seguro de que una conferencia más larga sobre la densidad de la atmósfera de Titán o los peligros de agregar oxígeno libre a una mezcla de metano ayude en este caso”. El científico también mencionó el desafío de “encontrar una bacteria fotosintética que produzca oxígeno a 94 kelvins [–290 degrees Fahrenheit].”

Luego escuché de Donald Canfield, un geocientífico de la Universidad del Sur de Dinamarca y autor del libro Oxígeno: una historia de cuatro mil millones de años. “Hasta donde sabemos”, escribió Canfield, “toda la vida requiere agua, por lo que si buscamos que la vida prospere en otra cosa, estamos empujando los límites mucho más allá de cómo entendemos que funciona la vida. Tal descubrimiento sería fundamental, pero mucho más allá de lo que sabemos sobre la vida ahora. El dinero del premio sería incidental al Premio Nobel que vendría después”.

¿Mencioné que los mares sulfurosos de la Tierra a mediados y finales del Proterozoico se conocen como el océano Canfield, en honor a su investigación? De todos modos, Canfield continuó: “Creo que sería más inteligente ofrecer un premio a alguien que pudiera producir un organismo fotosintético que pudiera producir grandes cantidades de hidrógeno para energía, o plásticos, o algún otro hidrocarburo útil como parte sustancial de su metabolismo. ”

Porque si vamos a escupir ideas sobre microbios de diseño que pueden ayudar a la humanidad, también podrían ser buenas.

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