CAMBIO CLIMÁTICO

Apagón masivo en California desencadena caos en laboratorios de ciencias

La empresa de servicios públicos más grande de California cortó el suministro eléctrico a más de un millón de personas en la parte norte del estado los días 9 y 10 de octubre. El apagón envió a los científicos de la Universidad de California, Berkeley, a luchar para salvar especímenes y experimentos.

Pacific Gas and Electric Company (PG&E), con sede en San Francisco, California, planeó los cortes para reducir el riesgo de incendios forestales. La empresa de servicios públicos citó pronósticos de vientos cálidos y fuertes del tipo que han avivado devastadores incendios en toda la región en los últimos años. PG&E ha reconocido que su equipo probablemente provocó el catastrófico Camp Fire, el incendio forestal más mortífero conocido en California, que mató a 86 personas en 2018. La compañía ha dicho que el corte de energía podría durar varios días, frustrando a los residentes, incluidos algunos investigadores.

“Nuestras subvenciones federales requieren que el campus tenga instalaciones para apoyar nuestro trabajo cuando se va la maldita luz. Es ridículo,» tuiteó Noah Whiteman, biólogo evolutivo de UC Berkeley. La universidad canceló las clases los días 9 y 10 de octubre debido al corte de energía y les dijo a los miembros de la facultad que no vinieran al campus.

El vecino Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (LBNL) cerró su sitio principal el 10 de octubre. Permanecerá cerrado hasta nuevo aviso, según un aviso en el sitio web de LBNL. Los funcionarios estiman que lo más pronto que podrían reabrir el laboratorio es el 14 de octubre.

Manteniendo la calma

Muchos laboratorios de UC Berkeley carecen de energía de respaldo confiable. Algunos investigadores están tomando medidas drásticas para preservar las muestras y los suministros que requieren refrigeración. James Olzmann, investigador metabólico de Berkeley, cargó los congeladores de su laboratorio en camiones el 9 de octubre y los trasladó a las instalaciones de la cercana Universidad de California, San Francisco, que todavía tiene electricidad.

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Jessica Lyons, bióloga molecular de UC Berkeley, dice que cada laboratorio en su edificio tiene un solo enchufe que está conectado a un sistema de energía de emergencia. El congelador principal del laboratorio de Lyons, que mantiene las muestras a -80 °C, está conectado a ese tomacorriente. Lyons y sus colegas abastecieron los otros congeladores de su laboratorio con hielo seco el 8 de octubre después de haber sido advertidos de los cortes inminentes, para mantener las cosas frescas.

“Para cualquier científico, la conclusión es si todos los congeladores están recibiendo energía en este momento, o no”, dice ella. “En realidad, no sé la respuesta a eso en este momento, y siguen diciéndonos que no entremos”.

Sara Molinari, bióloga sintética y científica visitante en LBNL, dice que el corte de energía trastornó su primer experimento allí. Había pasado dos días cultivando bacterias para un proyecto de creación de materiales sintéticos con organismos vivos cuando el laboratorio cerró. “Básicamente perdí toda la semana”, dice Molinari, quien trabaja en la Universidad Rice en Houston, Texas.

No está claro cuándo terminará el corte de energía en el norte de California, aunque PG&E había restablecido la electricidad a al menos 100,000 clientes antes del 10 de octubre. La empresa de servicios públicos advirtió que sus cuadrillas podrían tardar dos días o más en examinar las líneas eléctricas en busca de daños antes de poder conectar la energía a todos sus clientes.

Los cortes preventivos siguen a una traumática temporada de incendios de 2018. PG&E se declaró en bancarrota en enero a la luz de miles de millones de dólares en reclamos de seguros de personas afectadas por el Camp Fire.

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 10 de octubre de 2019.

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