ENERGÍA RENOVABLE

La construcción de parques eólicos marinos es ruidosa, pero los dispositivos utilizados para proteger a los mamíferos marinos funcionan

La Unión Europea tenía 14,6 gigavatios (GW) de energía eólica marina instalada en 2021, y se prevé que aumente al menos 25 veces en los próximos diez años. Si bien es necesario un sector de energía renovable en expansión para reemplazar los combustibles fósiles y frenar el cambio climático, no debe tener un costo para la vida silvestre asediada de la Tierra.

Hasta la fecha, la mayoría de las turbinas eólicas marinas se han construido utilizando cimientos fijos, normalmente pilotes de acero que se hincan en el lecho marino con grandes martillos hidráulicos, a menudo muy grandes. El ruido que genera el hincado de pilotes se puede escuchar a decenas de kilómetros de la fuente como conmociones cerebrales cortas y agudas como disparos.

El sonido viaja mucho más eficientemente en el agua que en el aire. Los mamíferos marinos como las ballenas y las marsopas lo utilizan para comunicarse a largas distancias, sentir el entorno y localizar presas. Esta dependencia del sonido hace que los mamíferos marinos sean particularmente vulnerables a los efectos del ruido artificial, incluida la ruidosa construcción de parques eólicos marinos. El hincado de pilotes puede ensordecer, lesionar o incluso matar a los mamíferos marinos a corta distancia.

La marsopa común es la especie de cetáceo más pequeña y común del Mar del Norte, donde los países de la UE esperan generar 150 GW de energía eólica marina para 2050. Al igual que los murciélagos, estos parientes de las ballenas y los delfines emiten clics para ecolocalizarse casi continuamente. Esto les ayuda a encontrar e identificar objetos, incluidos los alimentos. Los disuasores acústicos, pequeños dispositivos que emiten pulsos de sonido, se utilizan para ahuyentar a los mamíferos marinos de los lugares donde se están construyendo parques eólicos para protegerlos del ruido generado por el hincado de pilotes. Sin embargo, hasta hace poco nadie estaba seguro de qué tan bien funcionaban estos elementos disuasorios.

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Las aletas dorsales y la espalda de dos marsopas comunes que emergen del agua.
Las marsopas de puerto, como sugiere su nombre, se encuentran en aguas costeras.
Universidad de Aberdeen, Autor proporcionado

Mis colegas de la Estación de Campo Lighthouse de la Universidad de Aberdeen y la Unidad de Investigación de Mamíferos Marinos de la Universidad de St. Andrews desarrollaron una grabadora acústica portátil que puede detectar los movimientos de las marsopas comunes. Usando una serie de estas grabadoras durante la perforación de pilotes en un parque eólico marino en el noreste de Escocia, demostramos que los disuasivos acústicos funcionan: las marsopas nadan directamente alejándose de los pulsos de sonido, mejorando los impactos más severos de la construcción en el mar.

Combatir el ruido con ruido

Se han implementado una serie de medidas para minimizar el daño de la construcción de parques eólicos marinos. Se supone que los dispositivos acústicos de disuasión, que se encienden antes de que comience el hincado de pilotes, vacíen el mar de mamíferos marinos a decenas o cientos de metros alrededor del sitio de construcción, donde se espera que el ruido sea más dañino. Estos dispositivos electrónicos se desarrollaron originalmente para su uso en la industria de la acuicultura para disuadir a las focas de las piscifactorías.

Una turbina eólica en una plataforma amarilla en el océano.
Los cimientos de las turbinas eólicas marinas se introducen en el lecho marino.
Universidad de Aberdeen, Autor proporcionado

A pesar de los ensayos experimentales, hay pruebas limitadas que muestran qué tan bien funcionan los disuasivos acústicos durante la construcción. Esto se debe, al menos en parte, a las dificultades de trabajar en el entorno marino, pero también a los desafíos que implica estudiar animales que son muy móviles, relativamente raros y viven la mayor parte de sus vidas bajo el agua y fuera de la vista. Estos factores hacen que sea muy difícil observar cómo reaccionan los mamíferos marinos a ruidos o perturbaciones particulares. Afortunadamente, pudimos aprovechar la dependencia del sonido de las marsopas comunes.

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Los avances recientes en el monitoreo acústico pasivo significaron que podríamos usar una grabadora de sonido conectada a un pequeño grupo de micrófonos submarinos, llamados hidrófonos, para estudiar los movimientos de las marsopas. Al medir pequeñas diferencias en el tiempo de llegada de los clics de ecolocalización de las marsopas en los cuatro hidrófonos, identificamos la dirección desde la que se estaban ecolocalizando. El haz de ecolocalización de la marsopa común es angosto y está orientado hacia adelante, por lo que, a partir de estos hallazgos, pudimos determinar la dirección en la que nadaban.

Un tambor cubierto de dispositivos electrónicos se baja por el costado de un bote hacia el océano.
Se está desplegando un grupo de hidrófonos.
Universidad de Aberdeen, Autor proporcionado

Descubrimos que cuando se usaban disuasivos acústicos, los clics de las marsopas comunes que detectamos indicaban que nadaban directamente alejándose del sitio de construcción. Esto demuestra que los dispositivos de disuasión acústica pueden hacer que la construcción de parques eólicos marinos sea más segura.

Detectamos respuestas entre marsopas hasta a 7 km del sitio de construcción, lo que sugiere que estos dispositivos de disuasión pueden ser casi demasiado buenos en su trabajo. Tal efecto a larga distancia podría desplazar a los animales de importantes sitios de alimentación y destaca la importancia de un equilibrio entre la prevención de lesiones y la minimización de las molestias.

Nuestro registrador acústico portátil ahora puede mejorar la protección de los mamíferos marinos al determinar con mayor precisión cómo responden a las perturbaciones en una amplia gama de hábitats. También permitirá a los investigadores medir la eficacia de las medidas utilizadas para minimizar las perturbaciones durante la construcción de parques eólicos u otras actividades, incluidos los elementos disuasivos para animales y los sistemas para reducir el ruido producido por los pilotes en las obras de construcción.


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