ENERGÍA RENOVABLE

¿Las granjas solares son una ‘plaga en el paisaje’? La investigación muestra que pueden beneficiar a la vida silvestre

Liz Truss, la nueva primera ministra del Reino Unido, no es fanática de las granjas solares. En 2014, cuando era secretaria de Medio Ambiente, describió las filas de paneles dispuestos en un campo para capturar la energía del sol como una “plaga en el paisaje”. Ocho años después, como candidata para las elecciones de liderazgo del Partido Conservador de 2022, dijo que eran una amenaza para el suministro de alimentos del Reino Unido. Ahora su gobierno parece tener la intención de prohibir nuevas granjas solares al redefinir algunos de los sitios más prometedores para construirlos como tierras de cultivo de primera.

Abordar la emergencia climática exige una descarbonización urgente de los sistemas eléctricos. Y en medio de la guerra en curso en Ucrania y los precios volátiles del gas, existe una mayor necesidad de energía renovable local. Para cumplir su objetivo de una red eléctrica limpia para 2035, el gobierno espera multiplicar por cinco el despliegue de energía solar. Esto solo aumentaría la tierra asignada a granjas solares al 0,3%, aproximadamente el 0,5% de la utilizada para la agricultura.

La revisión del suministro de energía seguramente creará un conflicto. Pero existe la oportunidad de diseñar plantas de energía que tengan múltiples beneficios. Por ejemplo, las granjas solares duran de 25 a 40 años. Estos sitios, donde la perturbación humana es mínima, podrían ofrecer refugio a la vida silvestre en conflicto y regenerar el suelo.

Aunque la investigación aún está en pañales, la evidencia hasta el momento sugiere que las granjas solares pueden abordar más de una de las crisis que azotan al mundo.

Biodiversidad en granjas solares

Gran Bretaña ha perdido más de su biodiversidad, la variedad de vida que existe desde bacterias y virus hasta grandes mamíferos, aves y peces, que casi cualquier otro lugar de Europa occidental. La pérdida masiva de hábitat desde la revolución industrial ha afectado a muchas especies muy queridas, con erizos y topillos de agua entre aquellos cuyas poblaciones se están reduciendo.

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Se cree que las mariposas y las abejas tienen un valor de alrededor de £ 400 millones al año (US $ 443 millones) para la economía del Reino Unido como polinizadores. Los cambios en el uso de la tierra y el advenimiento de la agricultura intensiva han arrasado con los prados de flores silvestres ricos en insectos, que se encuentran en alrededor del 3% de su extensión anterior. Un cambio total o parcial de tierras agrícolas a granjas solares en algunos lugares permitiría que la tierra se recupere.

La perturbación causada por el arado y la siembra puede impedir que la vida silvestre se afiance en las tierras de cultivo.
David Hughes/Shutterstock

En 2017, el asesor del gobierno Natural England publicó una revisión de la evidencia científica sobre el efecto de las granjas solares en los ecosistemas, afirmando que no se habían realizado suficientes investigaciones para decir definitivamente si las granjas solares benefician a la vida silvestre. Esto fue especialmente cierto para las aves y los murciélagos. Pero varios estudios han indicado que las granjas solares pueden aumentar la diversidad de especies de plantas que crecen en un sitio y, por lo tanto, alentar a los insectos polinizadores.

Un artículo de 2016 encontró que las granjas solares tendían a tener más especies de plantas, insectos y aves que los campos agrícolas equivalentes. Investigaciones anteriores de 2013 parecían respaldar este hallazgo: en comparación con las tierras de cultivo circundantes, de las que solía formar parte la granja solar, se encontró una mayor cantidad de mariposas y abejas en el sitio.

Más recientemente, una serie de informes ilustraron los beneficios de las granjas solares para las poblaciones de abejorros, abejas melíferas y polinizadores en general. Cuando las granjas solares se gestionan de manera que permiten que las flores crezcan desde abril hasta principios de otoño, estos insectos tienen más lugares para alimentarse y reproducirse. Es lógico pensar que una mayor población de insectos beneficiaría a las especies que se alimentan de ellos, como los pequeños mamíferos, los murciélagos y las aves. Los paneles solares pueden proporcionar a algunas aves un lugar para anidar y posarse, mientras que los pequeños mamíferos, como los ratones de campo, pueden ganar escondites de las aves rapaces.

Dos cigüeñas se sientan encima de una fila de paneles solares.
No es un mal lugar para sentarse.
Mis imágenes – Micha/Shutterstock

Los paneles solares también crean sus propios microclimas al proyectar sombra y cambiar el patrón de lluvia que cae sobre el suelo. La evidencia del Reino Unido indica que las temperaturas del suelo, la luz y la humedad son más bajas debajo de los paneles en comparación con los campos agrícolas adyacentes. Si bien esto podría perjudicar a algunas especies de pastizales que prefieren la luz solar más directa, presenta una oportunidad para sus contrapartes tolerantes a la sombra.

Los patrones de sombreado creados por los paneles ofrecen una variedad de hábitats para las plantas, y las que están en la sombra a menudo florecen más tarde. Los polinizadores generalmente necesitan flores hasta octubre, por lo que una variedad de tiempos de floración ayuda a extender el tiempo que pueden pasar buscando alimento. También se está explorando el potencial para cultivar en los microclimas bajo paneles, un sistema llamado agrovoltaico.

La biodiversidad subterránea y el suelo también pueden beneficiarse de las instalaciones de granjas solares. El cambio de la agricultura intensiva a los pastos permanentes significa menos fertilizantes, insecticidas y herbicidas, y menos molestias por el arado. Esto podría permitir que la salud del suelo mejore, aunque se necesita más investigación para confirmar y cuantificar este efecto.

Un experimento en curso

En la Universidad de Keele, recientemente instalamos un parque de generación de energía con bajas emisiones de carbono que consta de 12 500 paneles solares, dos turbinas eólicas y una gran batería para almacenar el exceso de electricidad, todo conectado al campus a través de una red inteligente que puede controlar la demanda de energía en diferentes edificios. , lo que permite a la universidad maximizar el uso de su propia energía renovable y reducir el uso de la red eléctrica cuando tiene mayores emisiones de carbono. Durante el primer año de funcionamiento del sitio, comenzamos un estudio que abarcará varios años para investigar el efecto de los paneles solares en la biodiversidad y la salud del suelo.

Se están monitoreando plantas, polinizadores, anfibios, tejones, pájaros, murciélagos y pequeños mamíferos, junto con varias características del suelo. Si bien la construcción habrá perturbado el suelo y la vida silvestre, nuestro monitoreo muestra que el área se está recuperando rápidamente. Grandes áreas del sitio han establecido naturalmente un hábitat de pastizales, aumentando la diversidad de especies de plantas en comparación con antes, cuando el sitio era un campo arado. Zorros y aves rapaces, además de una gran variedad de insectos, se encuentran entre los visitantes hasta el momento.

Claramente, existen múltiples beneficios potenciales de las granjas solares, un hecho reconocido por la propia industria. La crisis climática y la crisis ecológica están indisolublemente unidas y deben abordarse juntas. Los parques solares bien pensados, diseñados y gestionados podrían ofrecer esta oportunidad.


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