NATURALEZA

Un científico explica cómo saben que se avecina una erupción y qué sigue.

El viernes pasado, una grieta en la tierra comenzó a extenderse por un pequeño pueblo islandés llamado Grindavik. Las carreteras se partieron por la mitad y las colinas cubiertas de hierba se partieron, causando grandes daños. Pero la verdadera preocupación es lo que podría venir después.

La ciudad se encuentra dentro de la península de Reykjanes, un punto caliente de actividad volcánica que ha experimentado tres erupciones en los últimos dos años. Pero estaban en áreas remotas (y eran enormes atracciones turísticas). Éste amenaza a las personas y la infraestructura, incluidas viviendas, una planta geotérmica y una laguna popular.

Los 3.500 residentes de la ciudad tuvieron que evacuar durante el fin de semana en medio de advertencias de que se produciría una erupción volcánica en unos días. Hasta esta mañana todavía no ha ocurrido, pero la probabilidad sigue siendo alta, según los científicos de la Oficina Meteorológica de Islandia.

Para conocer las últimas novedades, consultamos con Vincent Drouin, un científico de la OMI que ha estado ayudando a monitorear la fisura. Nuestra conversación ha sido editada y condensada para mayor claridad.

Anna Gibbs: ¡Me imagino que estás muy ocupado en este momento!

Vicente Drouin: El fin de semana pasado estuve muy ocupado para mí. Ahora está un poco más tranquilo porque el dique dejó de propagarse. Pero todavía necesitamos analizar muchos datos a diario para ver qué está pasando.

Espera, ¿qué es un dique? ¿Es eso lo que causó esta gran grieta en el suelo?

Sí, la grieta fue causada por el dique. Un dique es una lámina vertical de magma dentro de la corteza. El magma puede moverse horizontal o verticalmente. Cuando las láminas de magma están horizontales, no llegarán a la superficie. Pero cuando están verticales, pueden moverse horizontalmente a lo largo de la corteza, o pueden decidir subir, y luego llegarán a la superficie y provocarán una erupción.

En vídeos del crackparece que está literalmente humeando. ¿Es ese el magma que hierve bajo la superficie?

No, el magma tendría que ser extremadamente superficial para empezar a ver algo así, probablemente a unos pocos metros. A veces puede aparecer vapor porque la grieta está cerca de un área geotérmica y el fluido geotérmico encuentra un camino hacia la superficie. Pero lo que se ve en el pueblo, hasta donde yo sé, es causado simplemente por tuberías de agua rotas.

Entonces, ¿a qué profundidad se encuentra ahora el magma?

Se encuentra aproximadamente a 1 kilómetro bajo la superficie.

¿Cuánto tiempo tardaría el magma en llegar a la superficie?

Cuando empezó, el dique era muy grande y el magma se movía rápidamente. Creo que viajaba a más de 2 kilómetros por hora horizontalmente en la corteza. Y si estuviera a 1 kilómetro de profundidad y comenzara a moverse verticalmente, entonces habría tardado sólo media hora en llegar a la superficie.

Bien, eso explica por qué los informes del fin de semana pasado decían que la erupción podría ocurrir en cuestión de horas. Pero entonces ¿por qué no ha entrado en erupción todavía?

Si la presión en el dique se hubiera mantenido tan alta como al principio, el magma habría estallado muy rápidamente. Pero ahora parece que la presión y el impulso se han detenido. Por lo tanto, podría llevar unos días o incluso un par de semanas. Para la erupción que tuvimos en 2021 se formó un dique y no fue hasta cuatro semanas después que tuvimos la erupción. Así que probablemente llevará un tiempo.

¿Entonces el magma se mueve literalmente a través del suelo? Es eso es lo que esta causando ¿Los cientos de pequeños terremotos constantes que ocurren todos los días?

Sí, el magma se está abriendo camino a través de la corteza. Crea terremotos a medida que avanza. Entonces, en la parte delantera del dique hay sismicidad.

¿Tenías idea de que se avecinaba esta grieta en la tierra? ¿O fue una sorpresa total?

No fue una sorpresa total. Durante las últimas dos semanas habíamos notado una mayor deformación en la zona. Luego, el viernes por la mañana, uno de nuestros sismólogos notó un grupo de actividad sísmica en un patrón muy repetido. Si se produce un terremoto debido a tensiones normales en la corteza, se produce uno grande seguido de otros más pequeños. Pero en este caso fueron terremotos pequeños y constantes. Normalmente esto significa que el magma está intentando romper la corteza en esta zona.

Y eso es lo que pasó. Finalmente logró salir de la corteza y comenzar a agrietarse.

Así que habías estado vigilando de cerca las cosas. ¿Cómo funciona el seguimiento de los volcanes en Islandia?

Tenemos un seguimiento constante en Islandia. Una técnica que utilizamos es el Sistema Global de Navegación por Satélite. Los instrumentos se colocan en el suelo. Miden la ubicación con mucha precisión, hasta centímetros o milímetros, para poder capturar la deformación a lo largo del tiempo.

En este caso disponíamos de dos estaciones GPS, una a cada lado del dique. Notamos que se estaban separando muy rápido porque el magma se estaba abriendo camino hacia la corteza y separando las estaciones. A las pocas horas se habían movido aproximadamente 1 metro.

Otra técnica, en la que soy experto en la Oficina Meteorológica de Islandia, se llama interferometría de radar de apertura sintética. El satélite toma fotografías del suelo con un instrumento de radar y, al compararlas, se puede ver cuánto se ha movido el área entre dos imágenes.

Entonces, ¿qué está pasando ahora con el dique?

Todavía hay terremotos constantes todo el tiempo. No son muy grandes, pero sigue activo. Si observa un gráfico de actividad sísmica, puede ver que es más lento que el viernes por la noche. Pero la preocupación por el riesgo de erupción no ha disminuido. Todavía pensamos que es muy probable. El martes por la tarde se detectaron algunos gases cerca del dique, lo que podría indicar que el magma es poco profundo. Pero nada desde entonces. [as of 12 p.m. EST Wednesday].

Islandia es bastante conocida por sus volcanes. ¿Qué tan común es que ocurra un problema como este?

En esta zona hemos tenido tres erupciones, una cada año, desde 2021. Quizás ahora experimentemos este tipo de eventos una o dos veces al año. No podemos saberlo con seguridad. Pero lo que hemos visto en la historia de la península de Reykjanes es que parece tener un patrón de 700 a 800 años sin que pase nada, y luego tienes uno o dos siglos de actividad volcánica alrededor de esta península, y luego se detiene por 800 años. Y ha pasado mucho tiempo; creo que fueron 700 años desde la última erupción. Entonces, tal vez estemos ahora al comienzo de esta fase en la que habrá mucha actividad volcánica durante la próxima década o siglos. Sólo el futuro lo dirá.

Todo esto suena muy aterrador. ¿Qué tan alarmante es esto para los islandeses, que tienen más experiencia con volcanes?

En general, las erupciones no son una gran preocupación. Normalmente tenemos un promedio de erupción cada cinco años, por lo que no es algo que ocurra a diario. En los últimos tres años, esta área ha estado muy activa, como mencioné. Pero esas tres erupciones no nos preocuparon demasiado. Estaban en medio de la nada, no vive nadie allí y era una atracción turística para gente del extranjero. Entonces, en general, fue una ventaja.

Pero éste es mucho más preocupante. La gente en Reykjavik está segura, pero para la gente que vive en esta ciudad es una gran preocupación. La mitad del pueblo está 1 metro más bajo que la otra mitad. Hay muchos daños y muchas casas probablemente quedarán destruidas. Entonces, incluso si el evento termina aquí, ya es un gran problema. Y como dije, si comienza a ser más activo en esta área en particular, podría suceder nuevamente dentro de un año, y esta ciudad está en el camino.

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