Emisiones De Carbono

Los astrónomos generan un 40% más de emisiones de carbono que el australiano promedio. Así es como pueden ser más amigables con el medio ambiente

Los astrónomos saben muy bien cuán precioso y único es el entorno de nuestro planeta. Sin embargo, el tamaño de nuestra huella de carbono podría sorprenderlo.

Nuestro estudio, publicado hoy en Nature Astronomy, estimó que el campo produce 25.000 toneladas de emisiones equivalentes de dióxido de carbono por año en Australia. Con menos de 700 investigadores activos en todo el país (incluidos los estudiantes de doctorado), esto se traduce en 37 toneladas por astrónomo por año.



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Como punto de referencia, el adulto australiano promedio fue responsable de 26 toneladas de emisiones en 2019, en total. Eso significa que el trabajo de ser astrónomo es un 40% más intensivo en carbono que el trabajo y la vida hogareña del australiano promedio combinados.

Si bien a menudo confiamos en los gobiernos para la política climática, nuestra huella de carbono global puede reducirse drásticamente si cada industria promueve estrategias para reducir su propia huella. Para que las industrias individuales progresen, primero deben reconocer cuánto contribuyen a la emergencia climática.

¿De dónde vienen todas las emisiones?

Descubrimos que el 60% de la huella de carbono de la astronomía proviene de la supercomputación. Los astrónomos confían en las supercomputadoras no solo para procesar los muchos terabytes de datos que recopilan de los observatorios todos los días, sino también para probar sus teorías de cómo se formó el Universo con simulaciones.

Antenas del telescopio ASKAP de CSIRO en el Observatorio de Radioastronomía Murchison en Australia Occidental.
Imagen científica de CSIRO

Históricamente, los vuelos frecuentes también han sido habituales para los astrónomos, ya sea para asistir a conferencias o visitas a observatorios in situ en todo el mundo. Antes de COVID-19, seis toneladas de emisiones anuales de vuelos se atribuyeron al astrónomo promedio.

Se estima que cada año se producen cinco toneladas de emisiones adicionales por astrónomo al alimentar los observatorios. Las instalaciones astronómicas tienden a ser remotas, para escapar de las luces brillantes y las señales de radio de las áreas pobladas.

Algunos, como el radiotelescopio Parkes y el Telescopio Anglo-Australiano cerca de Coonabarabran, están conectados a la red eléctrica, que funciona predominantemente con combustibles fósiles.

Otros, como el Observatorio de Radioastronomía Murchison en Australia Occidental, necesitan ser alimentados por generadores en el sitio. Los paneles solares actualmente proporcionan alrededor del 15% de las necesidades energéticas en el Observatorio de Radioastronomía de Murchison, pero el diesel todavía se usa para la mayor parte de las demandas de energía.

Finalmente, la alimentación de los espacios de oficinas genera tres toneladas de emisiones por persona al año. Esta contribución es relativamente pequeña, pero no despreciable.

Lo están haciendo mejor en Alemania.

Australia tiene un historial vergonzoso de emisiones per cápita. Con casi cuatro veces el promedio mundial, Australia se ubica entre los tres primeros países de la OCDE con las emisiones per cápita más altas. El problema en general es la dependencia arcaica de Australia de los combustibles fósiles.

Un estudio del Instituto Max Planck de Astronomía en Alemania encontró que las emisiones del astrónomo promedio allí son menos de la mitad que en Australia.

La diferencia radica en la cantidad de energía renovable disponible en Alemania frente a Australia. Las emisiones de carbono producidas por cada kilovatio-hora de electricidad consumido en el instituto alemán son menos de un tercio extraídas de la red en Australia, en promedio.

El desafío que enfrentan los astrónomos en Australia para reducir su huella de carbono es el mismo desafío que enfrentan todos los residentes australianos. Para que el país reclame alguna apariencia de sostenibilidad ambiental, se necesita una transición rápida y decisiva a la energía renovable.

Tomando la reducción de emisiones en nuestras propias manos

La falta de una acción coordinada a nivel nacional significa que las organizaciones, las personas y las profesiones deben tomar la reducción de emisiones en sus propias manos.

Para los astrónomos, los arreglos privados para centros de supercomputación, observatorios y universidades para comprar energía eólica y/o solar dedicada deben ser una prioridad máxima. Los astrónomos no controlan las organizaciones que toman estas decisiones, pero no somos impotentes para influir.



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La buena noticia es que esto ya está sucediendo. Un acuerdo reciente realizado por la Universidad de Swinburne para adquirir energía 100% renovable significa que la supercomputadora OzSTAR ahora es una «máquina verde».

CSIRO espera que la fracción cada vez mayor de energías renovables in situ en el Observatorio de Radioastronomía de Murchison tenga el potencial de ahorrar 2.000 toneladas de emisiones por año de la combustión de diésel. Y la mayoría de las principales universidades de Australia han publicado planes para volverse neutrales en carbono esta década.

A medida que COVID-19 detuvo los viajes en todo el mundo, las reuniones se trasladaron a plataformas virtuales. Las conferencias virtuales tienen una huella de carbono relativamente pequeña, son más baratas y tienen el potencial de ser más inclusivas para aquellos que no tienen los medios para viajar. A pesar de sus desafíos, COVID-19 nos ha enseñado que podemos reducir drásticamente nuestros vuelos. Debemos confiar esta lección a la memoria.



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Y es alentador ver a la comunidad mundial uniéndose. El año pasado, 11.000 científicos de 153 países firmaron un documento científico advirtiendo sobre una emergencia climática global.

Como astrónomos, ahora hemos identificado el tamaño significativo de nuestra huella y de dónde proviene. El cambio positivo es posible; el desafío simplemente necesita ser abordado de frente.

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