CAMBIO CLIMÁTICO

Los años anormalmente cálidos causaron un cambio radical en los ecosistemas costeros de Alaska

El rápido calentamiento de Alaska ya es un símbolo del cambio climático, desde la desaparición del hielo marino hasta el deshielo del permafrost. Pero durante los últimos tres años, la costa noroeste del estado ha experimentado una serie de cambios inusuales relacionados con el clima, notables incluso para el Ártico del Pacífico, que ha sido alterado durante mucho tiempo.

A partir de 2017, una combinación de temperaturas anormalmente altas y vientos del sur inusualmente fuertes barrieron los mares de Bering y Chukchi. Se produjo una cascada alarmante de consecuencias ecológicas: hielo marino récord, floraciones de algas cambiantes, poblaciones de peces migratorios y muertes repentinas de aves marinas, fueron solo algunas.

“La mayor parte de mi propia investigación es con personas que viven en las comunidades costeras, así que hablo con ellos y escucho lo que están viendo”, dijo Henry Huntington, investigador y consultor independiente de Alaska. “Y vieron algunas cosas muy inusuales, y cosas que los sorprendieron”.

Las temperaturas del agua «ridículas» y la inestabilidad del hielo marino fueron algunas de las quejas más comunes planteadas en las entrevistas con los residentes costeros, señaló Huntington.

“Añadiendo a eso, lo que escuchamos de la gente en los cruceros de investigación, se hizo evidente que las cosas eran realmente muy diferentes de lo que cualquiera de nosotros esperábamos”, dijo.

Las condiciones parecen estar volviendo a un estado más típico por ahora. Pero algunos científicos dicen que el episodio podría ofrecer una visión valiosa del futuro de la región bajo el cambio climático.

En un artículo publicado esta semana en la revista Naturaleza Cambio Climático, casi dos docenas de expertos en el Ártico, encabezados por Huntington, describen los cambios dramáticos que se están produciendo en la costa de Alaska. Y advierten sobre el potencial de una transformación del ecosistema posiblemente permanente si las temperaturas continúan subiendo.

A partir de 2017, las temperaturas se dispararon en los mares de Bering y Chukchi y sus alrededores. Y los fuertes vientos que soplaban desde el sur comenzaron a aumentar, empujando la capa de hielo marino más al norte.

La cubierta de hielo marino era baja desde enero de 2017 y se mantuvo por debajo del promedio durante el resto del invierno. En mayo, cuando comenzó a derretirse la primavera, los informes sugieren que ya había una cantidad sin precedentes de aguas abiertas frente a la costa de Alaska. Para noviembre de 2017, la capa de hielo marino de la región había alcanzado un mínimo histórico para esa época del año.

Las condiciones inusuales se extendieron a los años siguientes. En febrero de 2018, un momento en que el hielo marino del Ártico suele alcanzar su máxima extensión, no se observó hielo en absoluto en el estrecho de Bering. La temperatura del agua en el mar de Bering se disparó nuevamente en el verano de 2018. Hubo un mínimo de hielo marino nuevamente en febrero de 2019.

Mientras tanto, el ecosistema local estaba experimentando un cambio radical, literalmente.

Con menos hielo en el camino, más agua pudo fluir hacia el norte a través del Estrecho de Bering, llevando consigo calor y nutrientes adicionales. En la parte norte del Mar de Bering, las explosiones de plancton ocurrieron temprano y extensamente en la primavera.

En el sur del mar de Bering, por otro lado, la floración de algas de primavera se retrasó. Es probable que eso se deba en parte a la baja capa de hielo marino y la falta de entrada de agua dulce para ayudar a impulsar la floración; por lo general, el derretimiento del hielo marino ayudaría a suministrar esta nueva afluencia.

Al mismo tiempo, los peces se redistribuían por el océano. Las especies que prefieren aguas más cálidas, como el salmón, aumentaron significativamente. Y las especies amantes del frío como el abadejo de lucioperca, el bacalao del Pacífico y el lenguado de roca del norte comenzaron a trasladarse a las aguas del norte, donde normalmente no se encuentran, probablemente en busca de aguas más frías.

Las poblaciones de aves marinas también comenzaron a cambiar, probablemente como respuesta en parte a cambios en la distribución de plancton y peces.

Las alcas que comen plancton, por ejemplo, aumentaron en el norte del mar de Bering en 2017 y 2018, pero disminuyeron en el mar de Chukchi. Los científicos registraron varias mortandades de aves marinas, que involucraron a múltiples especies, en el mar de Bering durante este período de tiempo. Los araos y gaviotas piscívoras, por otro lado, aumentaron en el mar de Chukchi.

Y algunos de los residentes más notables de la región se volvieron más conspicuos.

Las morsas pasan gran parte de su tiempo en el hielo marino, pero se retiran a la orilla si el hielo se derrite. En los últimos años, la comunidad de Point Lay, en el noroeste de Alaska, ha aparecido en los titulares cuando decenas de miles de morsas llegaron a la playa, impulsadas allí por las condiciones inusualmente bajas del hielo marino en el mar de Chukchi. A principios de agosto de 2017, Point Lay experimentó su primer evento de arrastre hasta el momento.

Algunos de estos resultados podrían haber ocurrido después de solo una temporada anormal. Pero el tipo de cascada ecológica a gran escala que ocurrió entre 2017 y 2019 fue en gran parte el producto de años consecutivos de hielo marino bajo, dijo la científica de la NOAA Janet Duffy-Anderson en una entrevista con E&E News.

“No es cómo responde el ecosistema a un año, es cómo responde acumulativamente a varios años seguidos”, dijo. “Ahí es cuando se obtienen estos efectos en cascada de múltiples niveles tróficos: plancton, zooplancton, peces, aves, mamíferos. Toma un par de ciclos continuos”.

‘Parpadea y te lo perderás’

Por ahora, los cambios observados entre 2017 y 2019 no parecen necesariamente permanentes.

La extensión del hielo marino parece haberse recuperado a condiciones más típicas a principios de 2020, dijo Elizabeth Siddon, científica del Centro de Ciencias Pesqueras de Alaska de la NOAA. Eso prepara a la región para una especie de «indulto», señaló, que puede permitir que el ecosistema regrese a su estado anterior.

Pero los eventos de los últimos años podrían ofrecer algunas pistas sobre cómo el Ártico del Pacífico podría responder al cambio climático futuro. Se espera que las temperaturas en la región continúen aumentando, y algunos modelos sugieren que los tipos de patrones de viento anómalos observados entre 2017 y 2019, que ayudaron a empujar el hielo marino más al norte, pueden fortalecerse a medida que el clima se calienta, señaló Siddon.

Si ese es el caso, las condiciones observadas en los últimos años podrían ocurrir con mayor frecuencia, durar períodos de tiempo más largos o incluso volverse permanentes en el Ártico del Pacífico. Los recientes años anormales consecutivos podrían dar una idea de cómo los ecosistemas de los mares de Bering y Chukchi responden, al menos al principio, a períodos prolongados de aguas cálidas y hielo marino bajo.

“Estos cambios que se documentan durante dos años, este es el tipo de cosas que podemos esperar potencialmente a medida que estos períodos de aguas abiertas en el invierno se vuelven cada vez más frecuentes”, dijo Duffy-Anderson.

Aún así, no es necesariamente una analogía perfecta para el futuro. Si este tipo de cambios durarán a largo plazo o cómo los ecosistemas podrían evolucionar bajo cambios climáticos más intensos, es un tema de debate.

Por ejemplo, las observaciones recientes sugieren que algunas especies de peces responden al calentamiento de las aguas migrando hacia el norte. Eso puede mantenerse a corto plazo, pero no se sabe si son capaces de sobrevivir allí a largo plazo. Estas especies pueden estar adaptadas al aumento de las temperaturas que se están extendiendo hacia las latitudes más altas, señaló Duffy-Anderson, pero no necesariamente a las condiciones de poca luz que acompañan al oscuro invierno ártico.

“¿Cómo se adaptarán estas especies afines más al sur a un ecosistema donde algunas de las partes son similares y otras son diferentes? Eso es una incógnita”, dijo.

En general, la mayoría de los investigadores esperan que el Ártico cambiante incluya tanto «ganadores como perdedores», sugirió Siddon. Algunas especies pueden prosperar en un Ártico que se calienta. Algunos podrían desaparecer por completo.

“No sabemos que todo va a ser un perdedor”, dijo. “Simplemente no sabemos todavía, con dos años de hielo marino bajo, lo que eso va a significar. Una de las cosas más importantes que trato de tener en cuenta es que no podemos asumir la estacionariedad en estas relaciones, que las especies, en sí mismas, pueden adaptarse a medida que cambian las condiciones”.

Por ahora, la mayor certeza sobre el Ártico puede ser simplemente que se verá diferente de lo que es hoy, tal como ya se ve diferente ahora que hace varias décadas. Y en los ecosistemas que cambian rápidamente, como los del Pacífico Ártico, los científicos tienen la oportunidad de estudiar la progresión del cambio climático en tiempo real.

“Si perdemos la oportunidad de monitorear y prestar atención ahora, no podemos retroceder en el tiempo y descubrir qué sucedió”, dijo Huntington. “La velocidad a la que están cambiando las cosas ahora es tan alta que estamos entrando en el territorio de ‘parpadea y te lo pierdes’. No podemos subir y hacer una encuesta cada cinco años; eso no es suficiente. Las cosas cambian tanto en el espacio de uno o dos años, como hemos visto, que debemos prestar mucha atención”.

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E brinda cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net.

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