NATURALEZA

bueno en la lectura? Eso no es señal de que las chicas no lo hagan también en STEM

¿Qué imaginas cuando piensas en un científico, un ingeniero, un economista o un matemático? Muchos ven a un hombre. De hecho, hay tres hombres por cada mujer que trabaja en ciencia, tecnología, ingeniería o matemáticas: los campos STEM. Un nuevo estudio cree haber encontrado una razón inesperada.

Las niñas, según muestran sus datos, pueden alejarse de STEM porque quieren seguir con lo que saben que son especialmente buenas en: lectura y escritura. Es más, los padres pueden estar desempeñando un papel en la formación de esta opinión de que a las niñas les iría mejor aquí que en trabajos que dependen de las matemáticas, la ciencia o la tecnología. A fines de marzo, los investigadores compartieron sus hallazgos en el Documentos y actas de American Economic Review.

Durante siglos, los niños solían recibir una mejor educación que las niñas. Pero en la mayor parte del mundo eso ya no es cierto. Un nuevo informe sobre educación global encuentra que en la mayoría de los países, las niñas y los niños reciben las mismas oportunidades educativas. En estas naciones, las niñas también son tan buenas en matemáticas y ciencias como los niños. La lectura es donde las niñas tienden a sobresalir a una edad temprana.

Anya Samek es investigadora de economía en la Universidad de California en San Diego. La economía usa muchas matemáticas. Samek descubrió que la mayoría de sus compañeros de trabajo eran hombres. Quería saber por qué no hay más chicas que accedan a trabajos STEM. Así que se asoció con investigadores de todo Estados Unidos para averiguarlo.

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En 2010, Samek inició un estudio a largo plazo. Formó parte de un equipo que creó un preescolar en Chicago, Ill. Reclutaron familias con niños pequeños cada año durante cuatro años. Estas eran familias que de otro modo no habrían enviado a sus hijos al preescolar. El equipo evaluó las habilidades de pensamiento y razonamiento, la memoria y la atención de los niños. También les hicieron a los padres una larga serie de preguntas. Algunos eran sobre sus hijos. Otros encuestaron sus propias creencias sobre la educación.

Luego, los investigadores asignaron aleatoriamente a los niños a uno de tres grupos. El grupo uno asistió al preescolar. Allí aprendieron sobre las letras, la lectura, el conteo y cómo jugar bien con otros niños. El grupo dos no asistió al preescolar. Dos veces al mes, sus padres asistían a una “academia” para aprender a enseñar a sus hijos las mismas cosas que estaba aprendiendo el grupo preescolar. El tercer grupo sirvió como control, lo que significa que no recibió ninguna forma de instrucción.

Las chicas se quedan con lo que son buenas

El equipo de Samek siguió a los niños a lo largo de los años. Cuando estos niños tenían entre 8 y 14 años, el equipo comparó sus puntajes en pruebas estandarizadas. Los niños que fueron al preescolar o cuyos padres asistieron a la academia para padres obtuvieron mejores resultados en lectura, pero no en matemáticas. Las niñas eran mejores lectoras que los niños desde el tercer grado. Y esa brecha creció a medida que los estudiantes crecían. En todo momento, no hubo diferencias en los puntajes de matemáticas de niños y niñas.

Los padres pasaban más tiempo enseñando a las niñas que a los niños cuando eran jóvenes, encontró el estudio. “No sabemos por qué”, dice Samek. Podría deberse a la creencia de los padres de que sus hijos algún día irían a la universidad, dice ella. O, ofreció, «tal vez sea más difícil enseñarles a los niños, porque es menos probable que se queden quietos». Los datos de la encuesta de los padres mostraron cierto apoyo por ambas razones.

¿El tiempo que los padres pasan con sus hijos pequeños afecta los puntajes de las pruebas estandarizadas más adelante? “Vemos una correlación”, dice Samek. Pero es más fuerte para inglés que para matemáticas. Hizo hincapié en que es sólo una correlación. Eso significa que los dos están relacionados. Pero no hay suficientes datos para mostrar que la educación temprana causó esos puntajes más altos en las pruebas más adelante en la vida.

¿Por qué a las niñas les va tan bien en lectura y lenguaje? Samek no está seguro. Pero ella piensa que podría tener que ver con cómo se les dice a los padres que enseñen a sus hijos. “Realmente impulsamos esta idea de que deberíamos leerles a los niños”, dice ella. “Es menos probable que le digamos a los padres, usted [also] necesita estar contando con sus hijos.”

Según sus hallazgos, el equipo ahora sospecha que esto puede explicar por qué las niñas eligen más clases basadas en el idioma y, más tarde, trabajos. No es porque sean malos en matemáticas o ciencias. Parece ser porque sobresalen en inglés y luego se apegan a aquello en lo que saben que son realmente buenos.

Ese es un hallazgo importante. “Las chicas no se quedan atrás”, señala Samek. Pero quedarse con lo que se te da bien no es necesariamente la mejor opción. Ella recomienda, en cambio, que «dedique más tiempo a escoger el [field] eso te va a dar la mejor carrera”.

Las habilidades en inglés serán útiles sin importar la carrera que elijan los estudiantes. Los trabajos STEM requieren fuertes habilidades de comunicación, señala Samek. Y si las niñas sobresalen en la comunicación, sospecha que también tendrán una ventaja en las carreras de STEM.

Jéssica Esquivel está de acuerdo. Es física de partículas en el Fermi National Accelerator Laboratory en Batavia, Illinois. No participó en el nuevo estudio, pero trabaja para aumentar la diversidad y la representación en STEM. “Una sólida comprensión del lenguaje es una parte integral de ser un científico”, dice ella. “Uno de nuestros deberes principales es poder comunicar nuestra investigación a otros”.

Es esencial aumentar la conciencia de la diversidad de los campos STEM y de las personas que trabajan en ellos, dice. Y cree que una comunicación sólida es clave para cerrar la brecha de género en los campos STEM.

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