NATURALEZA

La pandemia envejece prematuramente los cerebros de los adolescentes

La pandemia de COVID-19 puede haber envejecido los cerebros de los adolescentes más allá de su edad.

Los últimos años han sido duros para los estudiantes. Han soportado la educación en línea, el aislamiento social, las dificultades familiares y las noticias de un número creciente de muertes en todo el mundo. Para los adolescentes, el virus y sus muchos efectos secundarios sociales llegaron durante una ventana crucial en la maduración de su cerebro.

Ahora, un pequeño estudio encuentra que los cerebros de los adolescentes que han vivido todo esto parecen tres años mayores de lo esperado. Esta investigación es la primera en buscar los impactos de la pandemia en el envejecimiento del cerebro. Los nuevos hallazgos surgieron al comparar escáneres cerebrales tomados de niños antes de la pandemia con los tomados de diferentes adolescentes después de 2020.

Los nuevos datos muestran que, para los adolescentes, “la pandemia no ha sido mala solo en términos de salud mental”, dice Ian Gotlib. «Parece haber alterado sus cerebros también». Gotlib es un neurocientífico que dirigió el estudio. Trabaja en la Universidad de Stanford en California. Su equipo compartió sus hallazgos el 1 de diciembre en Psiquiatría biológica: ciencia abierta global.

Beatriz Luna no participó en el nuevo estudio. Pero como neurocientífica del desarrollo, está familiarizada con este período de cambios cerebrales. Luna trabaja en la Universidad de Pittsburgh en Pensilvania. Ella dice que el nuevo estudio no vinculó los cambios cerebrales que encontró con la mala salud mental durante la pandemia. (De hecho, no exploró esas preguntas). Pero, agrega, «sabemos que existe una relación entre la adversidad y el cerebro». Nuestra mente intentará “adaptarse a lo que se le ha dado”, señala. Para ella, el nuevo trabajo “es un estudio muy importante que nos pone en marcha para que analicemos esto”.

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El estudio en curso estaba preparado para ver cambios ‘sorprendentes’

Las raíces de este estudio se remontan a casi una década. En ese entonces, Gotlib ayudó a lanzar un proyecto en el Área de la Bahía de California. Su enfoque fue la depresión en adolescentes. Como parte de ese estudio, los investigadores realizaron resonancias magnéticas de los cerebros de los niños.

Las órdenes de cierre en la primavera de 2020 obligaron a los investigadores a detener este trabajo. Cuando reiniciaron un año después, a Gotlib le preocupaba que el estrés de la pandemia amenazara con alterar los resultados de su grupo.

Los niños que regresaban al estudio ahora reportaban tasas más altas de ansiedad y depresión que sus compañeros antes de 2020. Entonces, el equipo decidió comparar los escáneres cerebrales capturados antes del comienzo de la pandemia con los escáneres tomados entre octubre de 2020 y marzo de 2022.

Los investigadores observaron las diferencias en 64 exploraciones de cada grupo. Esos grupos tenían aproximadamente la misma mezcla de niños y niñas. La edad promedio rondaba los 16 años.

Y los resultados fueron «sorprendentes», informa Gotlib ahora.

Los cerebros de los adolescentes se someten a un proceso de remodelación a medida que los niños maduran y se convierten en adultos. Parte de esta remodelación engrosa dos regiones del cerebro. Uno es el hipocampo. Está involucrado en la memoria y la concentración. La otra, la amígdala (Uh-MIG-duh-luh), regula cómo procesamos las emociones. Al mismo tiempo, la capa externa del cerebro se adelgaza. Conocido como la corteza, está involucrado en muchas funciones cognitivas. Estos incluyen la atención, la memoria, la resolución de problemas y la regulación emocional.

Los escáneres cerebrales revelaron que durante la pandemia, esta maduración estructural se había acelerado en los cerebros de los adolescentes. Sus cerebros parecían tres o cuatro años mayores que los de los adolescentes de la misma edad escaneados antes del comienzo de la pandemia.

Exactamente qué pasó con la pandemia que causó esto no está claro. Pero “este estudio muestra que la pandemia ha tenido un impacto material” en la forma en que maduran los cerebros de los adolescentes, dice Joan Luby en St. Louis, Mo. Una psiquiatra infantil que no participó en la investigación. Trabaja en la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington.

¿Una respuesta al estrés?

Gotlib sospecha que el estrés es el culpable. La salud mental se desplomó entre los adolescentes durante la pandemia. Estudios anteriores han demostrado que la violencia o la negligencia pueden acelerar la maduración del cerebro de un niño. Entonces, piensa Gotlib, «no es un gran salto» pensar que el estrés durante la pandemia también podría haber moldeado el desarrollo cerebral en los niños estudiados aquí.

Pero aún no se sabe qué causó los cambios en el cerebro y qué significan esos cambios.

Rudolf Uher es neurocientífico en la Universidad de Dalhousie. Está en Halifax, Canadá. Más tiempo de pantalla debido a la educación en línea podría estar en juego aquí, dice. Y, advierte, es posible que las investigaciones futuras no confirmen los hallazgos de este estudio.

Por ahora, no está claro si el envejecimiento cerebral más rápido afecta la salud de los adolescentes ahora, o tal vez incluso más adelante en la vida. Si bien nadie puede saber con certeza los impactos, Luby señala que «si su cerebro está envejeciendo prematuramente, eso generalmente no es algo bueno».

Lo que está claro, dice Gotlib, es que el acceso a los servicios de salud mental será crucial para ayudar a los niños que han sobrevivido a la pandemia. “Estos niños están sufriendo”, dice. “Necesitamos tomarnos eso en serio y asegurarnos de ofrecerles tratamiento”.

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