NATURALEZA

El Matterhorn de los Alpes muestra cuán tambaleantes pueden ser incluso las grandes montañas

Con su espectacular forma piramidal, el Matterhorn se considera la montaña más fotografiada de los Alpes suizos. Su fuerte pendiente también hace que sea muy difícil de escalar. Lo que un fotógrafo o escalador no puede ver es otra característica importante de la montaña: siempre se balancea sutilmente. Los nuevos datos mostraron que estaba temblando en todas direcciones.

Estas acciones variarán según la ubicación y las condiciones de activación. La influencia del Matterhorn continúa día tras día. De hecho, el estudio no encontró «ninguna variación estacional medible» debido a cambios de temperatura o acumulación de nieve y hielo.

Bob Anderson dijo que su movimiento no fue sorprendente. Es geólogo de la Universidad de Colorado Boulder. «Sorprendentemente», dijo, «la Tierra, casi en todos los lugares que medimos, está en movimiento».

Sin embargo, el estudio encontró algo nuevo. La parte superior del Matterhorn se balancea más que su parte inferior: 14 veces. En la cumbre, cada golpe dura unos dos segundos y medio.

La animación presenta una representación exagerada del movimiento del Matterhorn.j moore

El objetivo aquí es medir la cantidad de movimiento de una montaña o cualquier estructura grande, dice Jeff Moore. Es geocientífico de la Universidad de Utah. Eso fue en Salt Lake City. «Teníamos muchas ganas de acercar esta montaña a la gente», dijo, mostrando cómo «seguía temblando».

Estas acciones son en respuesta a lo que está sucediendo dentro y alrededor de él.

«La Tierra está constantemente llena de energía sísmica», explicó Moore. Estas ondas sísmicas son «generadas por terremotos cercanos y lejanos». La mayor sorpresa, dijo Moore, fue encontrar el Matterhorn algo en sintonía con los océanos del mundo. «Es realmente una conexión extraña», dijo, «y una que no esperábamos».

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Enormes olas generan una fuerte energía sísmica, dijo. Cuando estas olas se encuentran y se cruzan, «crean un dispositivo de bombeo en el lecho marino que se ha medido en todo el mundo», incluso en el Matterhorn. Dijo que esto significaba que había una conexión vibratoria entre los océanos del mundo y la montaña.

El movimiento para reconocer una estructura tan masiva es más que una simple curiosidad. Comprender el balanceo típico, y cómo podría variar bajo diferentes factores desencadenantes, puede ayudar a las comunidades cercanas a comprender su riesgo de deslizamientos de tierra.

Moore formó parte de un equipo internacional que compartió estos nuevos hallazgos en enero de 2022 Letras de Ciencias Planetarias y de la Tierra

foto de las olas del mar comenzando a enroscarse debajo
Las olas del océano, como las del Océano Atlántico cerca de España, transportan mucha energía. De hecho, pueden generar ondas sísmicas que mueven montañas en la distancia. Ese es uno de los hallazgos sorprendentes del nuevo estudio Matterhorn. Imágenes de Carvin/Getty Images Plus

Toma el pulso al Matterhorn

Uno puede pensar en una montaña como una campana que vibra con una acción de gatillo. La montaña no está sola. Todas las estructuras sólidas, incluidos los edificios de oficinas, las estatuas y los automóviles, pueden vibrar como un reloj. (Cuando un camión grande retumba por la calle, su casa se estremece y sus ventanas traquetean, tal vez haya sentido el movimiento sutil). Muchas cosas pueden sacudir una estructura rígida. El más obvio es una explosión o un terremoto. Pero el tráfico de camiones y trenes también está bien.

En su mayor parte, el balanceo de la montaña es tan sutil que solo un equipo ultrasensible puede detectarlo. Llamados sismógrafos, se instalaron tres de estos dispositivos para medir la fluctuación del Matterhorn. El miembro del equipo Samuel Weber colocó uno en la cima de la montaña. Eso es 4.478 metros (14.692 pies) sobre el nivel del mar. Un segundo en la base. El otro se coloca entre los dos, en la cumbrera. Weber trabaja en el Instituto Federal para la Investigación de Avalanchas en Davosdorf, Suiza.

Una foto con la que se ve a Samuel Webb instalando un sismómetro en un afloramiento rocoso
El geocientífico Samuel Webb instaló un sismómetro en la cima del Matterhorn para registrar mediciones continuas de vibraciones. Jan Beutel, Universidad de Innsbruck

Los nuevos datos muestran que, por lo general, las cimas de las montañas se balancean en pequeñas cantidades, «como micrómetros o incluso nanómetros», dijo Moore. «Pero si pasa un terremoto, se mueve unos milímetros, si es grande terremoto. «

Saber cuánto puede moverse la montaña en diversas condiciones ayudará a mejorar los mapas que identifican los deslizamientos de tierra y otros peligros sísmicos. «Me imagino que este tipo de información nos ayudará a determinar la probabilidad de deslizamientos de tierra en diferentes lugares en diferentes montañas», dijo Anderson de Colorado.

Moore dijo que su equipo se centró en el Matterhorn “porque es muy conocido y culturalmente prominente.” Pero también realizaron mediciones similares en otra montaña suiza, Grosse Mythen. Su forma es similar a la del Matterhorn.

La montaña, mucho más pequeña, vibra a unas cuatro veces la frecuencia del Matterhorn. Moore notó que los objetos más pequeños típicamente vibran a frecuencias más altas. El balanceo de las montañas probablemente «representa un fenómeno que todas las montañas hacen hasta cierto punto», dijo.

Kris Pankow señala que los datos pueden brindar lecciones para edificios y otras estructuras. Ella es una sismóloga de la Universidad de Utah que no participó en el nuevo estudio. Por ejemplo, podrían ayudar a decidir qué tipo de edificios construir en las montañas y al nivel del mar.

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