Calentamiento Global

¿Una «megasequía» que dura 20 años en Australia? Las investigaciones sugieren que ya ha ocurrido antes y que deberíamos esperar que vuelva a ocurrir

Las sequías pueden tener efectos dramáticos en Australia: diezman la agricultura, amenazan los recursos hídricos y devastan el medio ambiente. Gran parte de Australia es propensa a las sequías y se espera que el riesgo aumente a medida que continúe el calentamiento global.

Por eso es importante que Australia esté preparada para las sequías, en particular aquellas que duran varios años.

Para tener una idea de lo mal que pueden llegar a estar las cosas, debemos remontarnos mucho en el tiempo para ver lo que sucedió antes. Ahí es donde entra en juego nuestra nueva investigación.

Analizamos simulaciones por ordenador del clima de la Tierra durante los últimos 1.150 años. Resulta preocupante que descubrimos que, con el tiempo suficiente, la variabilidad natural de las precipitaciones australianas puede producir “megasequías” que duren 20 años o más. Si a esto le sumamos el cambio climático provocado por el hombre, esto sugiere que las sequías futuras serán mucho peores de lo que imaginábamos.

Australia debe estar preparada para largas sequías en el futuro.
Lukas Coch/AAP

Los registros de precipitaciones no son suficientes

Para comprender el panorama completo de las futuras sequías, necesitamos datos históricos sobre las precipitaciones, pero en Australia estos registros solo se remontan al año 1900 aproximadamente, por lo que no reflejan en su totalidad la enorme variabilidad natural de las precipitaciones a lo largo de muchos cientos de años.

Hasta cierto punto, podemos obtener estos largos registros a partir de características del entorno, como los árboles, que registran información sobre los cambios en las precipitaciones en sus anillos de crecimiento anual. Desafortunadamente, estos “archivos” naturales generalmente solo se remontan a unos pocos cientos de años y solo almacenan información sobre lo que sucedió en su área local, no en toda Australia.

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Los científicos necesitan formas alternativas de mirar atrás en el tiempo, y eso es lo que nuestra nueva investigación se propuso hacer.

Para completar el cuadro, utilizamos modelos informáticos del clima de la Tierra desde el año 850 al 2000 (1.150 años en total). Los modelos simulan las interacciones de la atmósfera, los océanos, el hielo y la tierra, y así ofrecen una imagen de cómo ha cambiado el clima a lo largo del tiempo.

Como ningún modelo climático es perfecto, utilizamos un “conjunto” de 11 modelos climáticos diferentes para explorar la variedad de sequías que ha experimentado Australia.

En primer lugar, analizamos las características de las sequías australianas debidas a las fluctuaciones naturales de las precipitaciones. A continuación, comparamos las sequías simuladas durante el siglo XX con las del período preindustrial (antes de 1850). Esto nos permitió comprobar si el cambio climático provocado por el hombre durante el siglo pasado ha provocado cambios detectables en las sequías australianas.

Prestamos especial atención a la cuenca Murray-Darling, en el sudeste de Australia. Contiene el sistema fluvial más grande de Australia y es nuestra región agrícola más grande, por lo que es importante saber cuán graves podrían ser las sequías allí.



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Nuestros resultados

Descubrimos que durante el siglo XX las sequías simuladas en el suroeste y el este de Australia (incluida la cuenca Murray-Darling) fueron, en promedio, más prolongadas que en los tiempos preindustriales.

Este cambio es coherente con las tendencias de precipitaciones previstas en estas regiones en el futuro debido al cambio climático provocado por el hombre. Sugiere que la influencia humana emergente en nuestro clima ya ha hecho que las partes del sur de Australia sean más propensas a la sequía.

Mapa de Australia que muestra las regiones donde las sequías del siglo XX fueron más largas que las sequías preindustriales (en el este y el suroeste), en comparación con las regiones donde las sequías del siglo XX fueron más cortas que las sequías preindustriales (desde el centro hasta el oeste de Australia).
Cómo se compara la duración media de las sequías del siglo XX con las sequías de la era preindustrial (antes de 1850).
Georgy Falster

Otras características de las sequías australianas simuladas, como su intensidad o recurrencia, no mostraron diferencias marcadas el siglo pasado en comparación con la época preindustrial. En otras palabras, el cambio climático provocado por el hombre probablemente aún no había provocado que las sequías australianas fueran más secas ni había cambiado la frecuencia con la que sufrimos sequías. Pero esta influencia aún podría surgir a medida que el cambio climático empeore.

Los efectos devastadores de la última gran sequía que azotó Australia entre 2017 y 2019, conocida como la sequía “Tinderbox”, son un duro recordatorio de lo que nos espera en el futuro. La sequía probablemente se vio agravada por el cambio climático provocado por el hombre y precedió a los catastróficos incendios del Verano Negro.

¿Qué tan graves podrían ser las sequías en Australia?

Uno de los hallazgos más preocupantes de nuestra investigación es que, incluso sin los efectos del cambio climático, la variabilidad natural puede producir “megasequías” en Australia que duren 20 años o más. Es decir, mucho más que cualquier sequía que se haya experimentado en Australia desde que se empezaron a llevar registros instrumentales.

Nuestros hallazgos muestran que es posible que se produzcan megasequías en todo el continente australiano. Esto incluye la cuenca Murray-Darling, donde las sequías típicas del siglo pasado duraron entre cuatro y cinco años. El gráfico siguiente muestra las peores desde que se empezaron a registrar las precipitaciones directas. Una sequía de 20 años haría que estos extremos parecieran efímeros.

Mapa que muestra la duración de las sequías históricas en la cuenca Murray-Darling (las tres barras superiores) en comparación con la duración máxima posible de las sequías en los modelos climáticos
Duración de las sequías históricas en la cuenca Murray-Darling en comparación con la duración máxima posible de sequía en los modelos climáticos. La barra negra muestra el promedio de 11 modelos climáticos. La barra gris más clara muestra el rango completo de las sequías más prolongadas en los diferentes modelos.
Georgy Falster

Megasequías son Posible en Australia

Esta nueva investigación demuestra que las megasequías en Australia son posibles, incluso sin la influencia del cambio climático. Son una parte natural de la variabilidad de las precipitaciones australianas a largo plazo. Este hallazgo está respaldado por evidencia extraída de núcleos de hielo, que sugieren que una sequía de 39 años azotó el este de Australia hace unos 800 años.

Esto es preocupante, porque el cambio climático también está aumentando la posibilidad de que se reduzcan las precipitaciones en gran parte del sur de Australia.

Es difícil imaginar una sequía que dure varias décadas, pero nuestra investigación sugiere que puede ocurrir y que las sequías futuras en Australia serán peores que cualquier otra en nuestra experiencia histórica reciente.

Nuestro trabajo pone de relieve la necesidad de tener en cuenta lo impensable a la hora de prepararse para futuras sequías. Esto tiene consecuencias para la industria, los gobiernos y las comunidades a medida que se adaptan a un futuro más cálido.



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