Calentamiento Global

por qué mantener el calentamiento por debajo de 1,5 ℃ es una cuestión de vida o muerte para las marismas de marea

Puede que no siempre esté claro por qué el aumento de la temperatura global debe mantenerse por debajo de 1,5 ℃, en comparación con 2 ℃ o 3 ℃. La investigación publicada hoy en la revista Science muestra que esta distinción aparentemente pequeña marcará la diferencia para las marismas de marea del mundo.

Los pantanos de marea bordean la mayor parte de las costas del mundo. Estos humedales costeros se inundan y drenan por el agua salada que traen las mareas. Proporcionan un hábitat valioso para los animales, sustentan pesquerías que alimentan a millones de personas y toman dióxido de carbono de la atmósfera, almacenándolo en sus raíces.

Nuevas raíces acumulan el suelo del pantano, mientras que los tallos atrapan sedimentos. Ambos procesos ayudan a las marismas de marea a seguir el ritmo del aumento del nivel del mar. De hecho, las marismas de marea aumentan la cantidad de carbono que almacenan a medida que aumenta la tasa de aumento del nivel del mar.

Esta retroalimentación ha llevado a los científicos a preguntarse si las marismas de marea podrían sobrevivir al futuro aumento del nivel del mar. Desafortunadamente, nuestra investigación muestra que eso es poco probable si el calentamiento supera los 1,5 ℃.



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Un experimento de 20 años proporciona la respuesta

Formo parte de un equipo internacional de científicos que se embarcó en un experimento hace casi 20 años para probar si las marismas de marea seguían el ritmo del aumento del nivel del mar. Se instalaron cerca de 500 dispositivos llamados «mesas de elevación de la superficie» en pantanos de marea en países como Australia, Estados Unidos, Canadá, Bélgica, Italia, Reino Unido y Sudáfrica.

Estos dispositivos midieron la cantidad de sedimentos y material de raíces que se acumulaban en las marismas. También midieron los cambios en la elevación de la superficie del pantano. Los mareógrafos cercanos midieron la tasa de aumento del nivel del mar. Esta tasa varió a lo largo de la red.

Algunas costas, como la de Australia, tienen una masa de tierra estable, por lo que la tasa de aumento del nivel del mar refleja el aumento del volumen del océano impulsado por el calentamiento global.

En otras costas, incluida gran parte de América del Norte, es posible que la tierra aún se esté hundiendo o subiendo después de la eliminación de enormes capas de hielo al final de la última edad de hielo. Es más, la extracción de recursos de agua y petróleo del subsuelo puede provocar hundimientos locales, lo que aumenta el aumento «relativo» del nivel del mar.

Los datos que recopilamos brindan información sobre lo que podría suceder en las marismas a medida que se acelera el aumento del nivel del mar.



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Un investigador toma lecturas de una tabla de elevación de la superficie en la Bahía de Chesapeake, Estados Unidos.
Foto: Glenn Guntenspergen, Autor proporcionado

¿Qué nos dicen los hallazgos?

Un conjunto de hallazgos fue alentador. Estos datos mostraron que la tasa a la que se acumula el material en las marismas de todo el mundo se corresponde estrechamente con las tasas variables de aumento del nivel del mar.

Incluso las marismas que experimentaron un aumento del nivel del mar de 7 a 10 mm por año, la tasa anticipada a nivel mundial en escenarios de altas emisiones, acumulaban sedimentos y materia orgánica a un ritmo comparable.

Sin embargo, medir los cambios en la elevación produjo una imagen muy diferente. A pesar de que las marismas con tasas más altas de aumento del nivel del mar acumulaban más sedimentos, esto no se tradujo en una mayor ganancia de elevación.

La nueva investigación sugiere una explicación simple para esto.

El sedimento y el agua adicionales que se acumulan en la superficie pesan sobre el pantano y comprimen el sedimento que se encuentra debajo. Esto es particularmente evidente en pantanos con alto contenido orgánico: precisamente el tipo que se desarrolla bajo altas tasas de aumento del nivel del mar.

Esta idea concuerda con las observaciones que surgen del registro paleo, que también sugieren que las marismas de marea son muy vulnerables al rápido aumento del nivel del mar.



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Una historia de buenas y malas noticias.

Para proteger nuestras marismas, debemos tratar de reducir las emisiones globales de carbono que provocan el calentamiento global y el aumento del nivel del mar.

El aumento del nivel del mar ha promediado alrededor de 3,7 mm por año desde 2006. Nuestra investigación muestra que las marismas son capaces de mantenerse al día en la mayoría de las costas del mundo.

Pero el aumento global del nivel del mar está destinado a aumentar. El modelo del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático proyecta que alcanzará los 7 mm por año si el calentamiento alcanza entre 2 ℃ y 3 ℃.

Los compromisos globales actuales ponen a la Tierra en una trayectoria para este nivel de calentamiento. Y una vez que alcanzamos puntos de inflexión para el aumento del nivel del mar, quedan bloqueados durante siglos, independientemente de los recortes posteriores en las emisiones.



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La mejor esperanza para preservar las marismas de marea existentes en el mundo es cumplir con el objetivo del Acuerdo de París de limitar el calentamiento global por debajo de 2 ℃ y, si es posible, a 1,5 ℃.

Pero incluso ahora deberíamos estar considerando cómo podríamos permitir que estos importantes ecosistemas se desplacen hacia la tierra. Esta ha sido su adaptación natural a los episodios de gran aumento del nivel del mar en el pasado. Los países con grandes extensiones de llanuras aluviales costeras sin desarrollar, como Australia, están bien ubicados para proporcionar áreas para preservar las marismas cambiantes de las mareas en un futuro más cálido.

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