NATURALEZA

Lo que realmente se necesita para deshacerse de los roedores.

Todos los que ponen un pie en la ciudad de Nueva York parecen tener una historia de ratas. Las ratas se han vuelto tan sinónimo de la metrópolis que un amigo, que visitaba Rumania por primera vez, se emocionó al ver una rata del metro de Nueva York. Todo parte de la experiencia turística. Últimamente, sin embargo, parece que las ratas han ido más allá de crear atmósfera. Desde el establecimiento de nuevos hogares a principios de la pandemia de COVID, las ratas han regresado y disfrutan del énfasis en las comidas al aire libre.

La ciudad de Nueva York no está orgullosa de esto, y ahora ha contratado a un nuevo zar de las ratas para que se ocupe del problema. La pelea comenzó incluso antes de que Kathleen Corradi fuera presentada como la nueva general en la guerra de roedores, cuando los neoyorquinos recibieron volantes informándoles que las bolsas blandas de basura no podían salir hasta las 8 p. m., con la idea de que si la basura salía más tarde, las ratas tener menos tiempo para comer. Ahora, el nuevo zar trabajará con expertos en roedores, control de plagas y el departamento de saneamiento para “enviar a las ratas a empacar”.

En mi reportaje para mi libro Plagas: cómo los humanos crean villanos animales, aprendí mucho sobre las ratas. Mi investigación sugiere que Corradi enfrenta una batalla cuesta arriba. No se debe a la falta de trampas o veneno. Los esfuerzos contra las ratas están recibiendo una infusión de $ 3.5 millones para pagar suministros como cebo, trampas, Rat Ice (básicamente un nombre elegante para hielo seco) y máquinas de fumigación, así como herramientas para el manejo de desechos como camiones basculantes. En la búsqueda del zar de las ratas, la lista de trabajos señaló que el candidato exitoso debe tener un «instinto asesino». Pero para que un zar de las ratas tenga éxito, no puede simplemente matar ratas, o incluso hacer algunos ajustes ligeros en el manejo de la basura. Necesitan cambiar a la gente.

Mucha gente piensa que las ratas son repugnantes. Tal vez sean las patas escurridizas. Los dientes amarillos (reforzados con hierro, razón por la cual las ratas pueden masticar concreto si se les da suficiente incentivo). Las colas sin pelo. Pero lo que realmente causa repugnancia es la idea de enfermedad.

Las ratas pueden, por supuesto, enfermarnos. La mente de la mayoría de las personas podría pensar inmediatamente en la peste bubónica, la enfermedad icónica que causó estragos el 14 deel (y un buen número de otros siglos antes y después). Pero la peste no está llegando al Lower East Side. Nadie en la ciudad ha tenido peste desde 2002, cuando dos personas la trajeron de Nuevo México cuando llegaron a la ciudad de vacaciones. En los Estados Unidos, si quiere evitar la peste, los animales que debe evitar no son las ratas de la ciudad de Nueva York. Los perritos de las praderas, las ardillas terrestres y otros animales salvajes más mimosos son los principales propagadores de la enfermedad.

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Las ratas también pueden ser portadoras de otras enfermedades, como la leptospirosis. Esta es una enfermedad bacteriana que se propaga a través de la orina de los roedores. Nueva York ha tenido un repunte reciente. Entre 2006 y 2020, los humanos tuvieron solo un promedio de tres casos por año de leptospirosis, pero en 2021, la ciudad vio 15 casos. La enfermedad grave por leptospirosis en humanos es rara. En un día promedio, la mayoría de las personas tienen muchas más probabilidades de contraer COVID (o un resfriado, gripe o cualquier otra cosa) de sus compañeros de trabajo que leptospirosis de las ratas. La leptospirosis también puede ser un peligro para los perros, que generalmente están mucho más entusiasmados con la orina de rata que con los humanos. Afortunadamente, los perros pueden vacunarse contra la leptospirosis (si tienes un perro, ¡hazlo!).

Entonces, la enfermedad de las ratas no es un gran problema. Sin embargo, las ratas tienen otra carga. Con el asco viene el miedo y la vergüenza. Las ratas no son solo ratas. Son signos de caos, de desorden. Signos de una ciudad asquerosa y sucia. Debido a que pensamos que las ratas son tan repugnantes y aterradoras, vivir con ellas tiene una carga psicológica.

Y el peso de vivir con ratas recae solo ligeramente sobre las personas que comparten sus historias de ratas con el New York Times. Cae más fuertemente sobre las personas que viven en viviendas realmente plagadas de ratas, o sobre las personas que no tienen vivienda en absoluto. En viviendas públicas en lugares como el Bronx, las ratas se pusieron tan malas que mordieron a los niños en 2018. En 2015, los informes mostraron que los refugios para personas sin hogar de la ciudad de Nueva York estaban invadidos por ratas. Para mi libro, hablé con personas que vivían sin hogar. Me contaron historias de cómo se defendieron de las ratas en la noche con una pistola de aire comprimido. Ratas vivas y muertas salpicaban sus campamentos, a pesar de que trabajaban para mantener las áreas limpias.

En estudios de personas que viven cerca de ratas en lugares como el Downtown Eastside de Vancouver, el sonido de las ratas les quita el sueño. El miedo al contacto con las ratas y las enfermedades que pueden propagar es constante. También lo es la frustración. Las personas que viven en viviendas deficientes, o sin vivienda, saben que serán las últimas en sentir los efectos de cualquier nueva iniciativa de ratas, si esas iniciativas marcan una gran diferencia.

Esperar para sacar las bolsas de basura hasta las 8 p. m., como lo han estado haciendo los neoyorquinos desde el 1 de abril, lamentablemente no hará la diferencia. Las ratas son nocturnas y no tienen problemas para cenar tarde. Es probable que otros esfuerzos centrados en ratas también fracasen en general. Las trampas y el veneno pueden funcionar en áreas pequeñas como una casa. Pero desplegadas sobre una ciudad, las ratas se vuelven inteligentes con las trampas físicas. También pueden desarrollar resistencia a los venenos. Los científicos han desarrollado venenos más fuertes, pero todos ellos corren el riesgo de envenenar a otros animales, como los halcones de cola roja que cenan en el buffet de ratas. Algunas madrigueras se pueden tratar con hielo seco para sofocar a los roedores, y los voluntarios pueden traer a sus perros cazadores de ratas para que sigan sus instintos, pero las personas y los perros solo pueden matar las ratas que encuentran. gatos? Ja. Buena suerte.

Las ratas son un problema comunitario que requiere una solución comunitaria. Como señala el roedor urbano Michael Parsons, las ratas necesitan tres cosas: comida, agua y refugio. Deshazte de lo que necesitan las ratas y la población disminuirá.

El agua está, sinceramente, fuera del control de cualquiera. Corre debajo de la ciudad, a través de alcantarillas y piscinas y desagües pluviales. Sin embargo, la comida y el refugio pueden abordarse si la ciudad tiene la voluntad. Reducir la maleza frondosa, donde a las ratas les gusta esconder sus madrigueras, puede reducir el espacio para las ratas en algunas áreas. En los edificios, las trampas y el veneno no son suficientes: es necesario sellar los agujeros.

Pero el mayor cambio debe estar en la basura. Para un roedor que puede masticar concreto, el plástico de una bolsa de basura en la acera es solo un aperitivo. Los botes de basura de lados duros con tapas ajustadas son mucho más útiles para disuadir a las ratas (aunque si una rata se propone la tarea, eventualmente puede masticar casi cualquier cosa, excepto metal). Mejor aún, la ciudad podría invertir en un método conocido como contenerización: grandes contenedores de metal que ocupan un espacio de estacionamiento. Las personas almacenan la basura en esos contenedores hasta que puedan ser recogidos. De hecho, la ciudad probó un piloto de este método en Hell’s Kitchen. Las fotos muestran una acera felizmente libre de basura. Los residentes dijeron que las ratas desaparecieron.

Pero la ciudad lo declaró un fracaso. Algunos contenedores se pueden vaciar con brazos automáticos en camiones de basura; estos tenían que ser vaciados a mano. Las bolsas terminaron fuera de los contenedores. Eso podría deberse a que los residentes no los usaron correctamente, pero también podría deberse a que no se vaciaron con la frecuencia suficiente. Este es un problema que se puede resolver con más trabajo y educación. La comisionada del Departamento de Saneamiento, Jessica Tisch, ofreció el comentario que mostró lo que era en realidad en juego: si aumentara la contenedorización, preguntó, ¿dónde estacionaría la gente?

No hay manera de deshacerse de las ratas sin molestar a la gente. Y tal vez la creación de contenedores sea demasiado pedir. Pero al menos, la ciudad podría evitar dejar bolsas de basura afuera toda la noche para abastecer el buffet de ratas; la gente al menos podría sacar la basura por la mañana.

Sí, es un cambio significativo en la rutina. Pero es un cambio que todos merecen, especialmente los residentes más vulnerables de la ciudad. Todos los neoyorquinos merecen vivir en un lugar donde funcionen los compactadores de basura, donde la basura se recoja con frecuencia y se selle lejos de las ratas, y donde las paredes no estén llenas de agujeros hechos por ratas.

Obviamente, estos son cambios que a la gente podría no gustarle. A nadie le gusta madrugar para sacar la basura. A nadie le gusta menos estacionamiento. Es posible que a la gente no le gusten impuestos más altos para nuevos camiones de basura y más trabajadores de saneamiento para ayudar a vaciar contenedores engorrosos.

Pero es eso o el ratas

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