NATURALEZA

El fin de los dinosaurios parece llegar en primavera

Hace unos 66 millones de años, un enorme asteroide golpeó el Golfo de México. En poco tiempo, todos los dinosaurios no aviares murieron como tantas otras especies en tierra y mar. Los científicos no saben el año exacto en que esto sucedió. Pero ahora creen que han descubierto en qué estación ocurre: la primavera.

El hallazgo proviene de un nuevo análisis de los huesos. Los fósiles de estos antiguos peces fueron enterrados en un sitio en el suroeste de Dakota del Norte. Se llama Tanis.

Los investigadores informaron el 23 de febrero naturaleza.

El asteroide es grande, de unos 10 kilómetros (más de 6 millas) de diámetro. Golpeó con gran fuerza frente a la costa de México, cerca del moderno pueblo de CHEEK-shuh-loob. Muchas aves, pequeños mamíferos y otras criaturas sobrevivieron a la devastación global causada por la colisión. Determinar la temporada en la que ocurre podría ayudar a los científicos a comprender mejor por qué estas especies pueden persistir en medio de un reinado mundial de muerte.

Por ejemplo, si las fechas de la primavera resultaron ser correctas, las criaturas que invernaron en cuevas subterráneas habrían emergido y estado activas en el hemisferio norte. Esto los hace muy vulnerables. Por el contrario, debería ser otoño en el hemisferio sur al mismo tiempo. Cualquier criatura que esté hibernando por ahí merece más protección, acaba de instalarse para una temporada de siestas.

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signos de crecimiento

Los científicos descubrieron el sitio fósil de Tanis en 2008. Sus sedimentos parecen capturar la inundación del lecho del río y otros daños que ocurrieron inmediatamente después del impacto de Chicxulub. El trabajo anterior también ha demostrado que algunos de los fósiles de peces aquí tienen pequeños círculos. Estos parecen ser gránulos solidificados de roca fundida y vaporizada, material que fue arrojado al cielo cuando el asteroide golpeó. Las bolitas están en las branquias de los peces. Es una fuerte señal de que los animales estaban vivos y respirando cuando llovió el desastre.

«Estas criaturas murieron muy cerca del momento en que cayeron los escombros», dijo Thomas Holtz Jr. Es paleontólogo de vertebrados y no participó en el nuevo estudio. Trabaja en la Universidad de Maryland, College Park.

Algunas espinas de pescado tienen características que pueden registrar ciclos de crecimiento estacionales y anuales. Estos se asemejan a los anillos de los árboles. Este patrón en el hueso generalmente aparece como bandas gruesas y delgadas alternas. Grueso desarrollado durante un período de auge. Las bandas más delgadas marcan períodos de crecimiento óseo más lento. Hay una tercera característica, conocida como la «línea de crecimiento estancada». Por lo general, apunta al invierno, oa veces a períodos de hambruna o sequía.

Melanie durante es paleontóloga de vertebrados en la Universidad de Uppsala en Suecia. Para determinar la temporada del impacto del asteroide, ella y sus colegas examinaron las mandíbulas de tres esturiones blancos. También observaron espolones óseos en las aletas pectorales de tres esturiones. Las capas más externas de los seis huesos analizados mostraron un rápido crecimiento, dijo Period. Pero ese crecimiento aún no ha alcanzado los picos vistos en años anteriores. El crecimiento tiende a alcanzar su punto máximo en verano. Por lo tanto, la última banda de crecimiento en el fósil de Tanis sugiere que el pez murió antes del verano.

Melanie excava en busca de fósiles en un sitio de Dakota del Norte
La paleontóloga de vertebrados Melanie durante la excavación de huesos de pescado fosilizados en el suroeste de Dakota del Norte. Los huesos ahora muestran que el impacto del asteroide que terminó abruptamente con el dominio de los dinosaurios ocurrió en la primavera, un período de crecimiento y renovación en el hemisferio norte.Jackson Leibach

La regularidad de las líneas de detención del crecimiento observadas en los huesos de los peces también sugiere fuertemente que los peces no sufrían de sequía o hambruna cuando murieron. De hecho, dice: «Según todos los indicios, estos peces están bien». En conjunto, dice que los fósiles apuntan a la primavera en el hemisferio norte, cuando ocurrieron los efectos de la matanza de dinosaurios.

«Realmente creo que es una historia sólida respaldada por pruebas sólidas», dijo Stephen Brusatte. Es un paleontólogo de vertebrados que trabaja en la Universidad de Edimburgo en Escocia. Señaló que el impacto del asteroide «convertirá una temporada que generalmente se trata de crecimiento, florecimiento y renacimiento en un tiempo increíble de fuego y furia».

A pesar de que han pasado más de 66 millones de años, «es increíble que podamos ver el peor día en la Tierra y averiguar qué época del año es», dijo Holtz.

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