SOSTENIBILIDAD

cómo Birmingham se está convirtiendo en la ciudad más habitable del Reino Unido

Birmingham, la segunda ciudad más grande del Reino Unido por población, se encuentra actualmente en el centro de atención internacional como sede de los Juegos de la Commonwealth de 2022. Para dar la bienvenida a los atletas y organizar sus eventos, la ciudad ha invertido £788 millones de fondos públicos, incluidos £594 millones del gobierno central.

Este financiamiento ha impulsado programas para, entre otras cosas, hacer que más personas hagan ejercicio físico, inicien negocios y diseñen experiencias turísticas. Ha visto la ciudad dotada de nueva infraestructura, un nuevo centro acuático en Sandwell, un Alexander Stadium rejuvenecido y el lanzamiento del Festival Birmingham 2022, una celebración de la creatividad en West Midlands.

Los Juegos dejarán así un legado permanente propio. Sin embargo, la investigación muestra cómo estos proyectos de infraestructura representan solo una pequeña fracción de las inversiones que han logrado transformar la ciudad durante la última década. Más allá del resplandor temporal que albergar un megaevento puede permitirse un lugar, mis colegas y yo hemos demostrado cómo Birmingham se está convirtiendo en lo que los expertos en desarrollo urbano denominan una ciudad habitable.

Un cartel que anuncia los juegos de la Commonwealth de Birmingham 2022, con una foto de un grupo de jóvenes
Preparándose para los Juegos de la Commonwealth.
hairul_nizam / Shutterstock

Las ciudades son lugares para vivir y trabajar. Son simultáneamente lugares para interacciones locales posicionados dentro de flujos nacionales e internacionales en constante evolución de personas, información, dinero y productos.

Como todas las ciudades, Birmingham tiene una historia de cambio y transformación. La investigación muestra cómo la desindustrialización a partir de 1966 llevó a la ciudad a experimentar una adaptación larga y dolorosa, ya que las empresas manufactureras cerraron, redujeron su tamaño o se reubicaron.

La reestructuración gradual de la economía de la ciudad ha hecho que los principales actores corporativos consideren la ciudad como un lugar de negocios adecuado. En 2015, HSBC eligió construir la sede nacional ecológica de su banco personal y comercial del Reino Unido en Birmingham.

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Otros actores corporativos importantes han seguido el ejemplo, incluidos HS2, Goldman Sachs y Microland, la empresa india de infraestructura de TI. La ubicación central de la ciudad, la diversidad y fortaleza de su economía local y la calidad de vida residencial han sido factores importantes para atraer negocios.

Cómo Birmingham fue pionera en un nuevo tipo de desarrollo

La reciente transformación de Birmingham tiene sus raíces en la administración de la ciudad por parte de Joseph Chamberlain en la década de 1870. Como alcalde entre 1873 y 1876, Chamberlain desarrolló una herramienta para el desarrollo económico local, que se conoce como financiación de incremento de impuestos (TIF). La sabiduría convencional sostiene que este tipo de esquema se inventó en California en 1955. Nuestra investigación muestra que, de hecho, fue una innovación de Birmingham.

Introducida en 1875, esta innovación financiera fue diseñada para permitir el desarrollo de 93 acres del centro de la ciudad de Birmingham, que incluía la creación de una calle nueva, Corporation Street. Vio a la autoridad local liberar sitios de desarrollo en arrendamientos relativamente cortos de 75 años al sector privado, pero reteniendo los dominios absolutos.

Este fue un movimiento extremadamente inteligente. Como señaló el propio Chamberlain en su momento, su enfoque se basaba en una “audacia sagaz”.

“La próxima generación tendrá motivos para bendecir al Concejo Municipal”, dijo. Y de hecho lo hacen. El Ayuntamiento de Birmingham aún conserva los dominios absolutos de la mayor parte de la tierra en el centro de la ciudad en la actualidad. Como resultado, y al contrario de, digamos, Liverpool o Londres, donde se han vendido grandes extensiones de terrenos públicos, puede determinar qué se construye y dónde. Esto incluye la capacidad de concentrarse en mejorar la calidad del entorno construido.

Por lo tanto, la antigua Biblioteca Central de Birmingham, construida en 1971, fue demolida en 2016. Esto resultó en el lanzamiento de un sitio de 6,8 hectáreas (17 acres) en el centro de la ciudad, que se ha convertido en la remodelación en curso de Paradise.

El ayuntamiento estuvo detrás de este esquema comercial mixto liderado por oficinas de 500 millones de libras esterlinas y 1,8 millones de pies cuadrados y se beneficiará de tarifas comerciales adicionales y alquileres de terrenos. Lo que es más importante, este proyecto está creando un desarrollo histórico de oficinas, tiendas y ocio que está atrayendo a más empresas importantes para que se trasladen a Birmingham.

Personas caminando junto a un canal, rodeadas de edificios de ladrillo rojo oscuro mientras los barcos del canal flotan en el canal.
Cuenca del canal Brindleyplace en el centro de la ciudad de Birmingham.
John Bentley / Alamy Foto de stock

Mejorar el transporte y la vivienda hace que una ciudad sea habitable

La conectividad es fundamental para la vida en la ciudad y para desbloquear los valores de la tierra, precisamente de la misma manera que lo ha hecho el proyecto Paradise para esa parcela de la Biblioteca Central. Por lo tanto, la estrategia de desarrollo económico de Birmingham incluye un enfoque principal en la mejora del transporte local.

Se están realizando ampliaciones del metro de la ciudad y de la red ferroviaria, incluida la introducción de nuevas estaciones y grandes ampliaciones de las estaciones existentes. Estas intervenciones incluyen la remodelación de £ 705 millones de la estación de tren de New Street, completada en 2015.

En abril de 2022, el gobierno del Reino Unido asignó 1050 millones de libras esterlinas de su iniciativa de asentamientos de transporte sostenible de ciudades y regiones a la región de West Midlands. La financiación adicional de la Autoridad Combinada de West Midland y el Ayuntamiento de Birmingham superará esto hasta 1.300 millones de libras esterlinas.

Invertir de esta manera en infraestructura local solo hará de Birmingham un lugar más atractivo para vivir y trabajar. El transporte público está destinado a desplazar cada vez más el uso de automóviles privados, reduciendo así la contaminación del aire y el ruido del tráfico.

Birmingham también ofrece cada vez más el tipo de estilo de vida urbano que atrae a trabajadores altamente calificados ya sus empleadores. Proporciona viviendas más asequibles que Londres.

Cuenta con restaurantes y tiendas minoristas de primera clase, así como atracciones culturales y de ocio que posiblemente rivalicen con las mejores de la capital, desde el Birmingham Royal Ballet hasta la Orquesta Sinfónica de la Ciudad de Birmingham. En 2016, el experto en acústica de salas de conciertos Leo Beranek clasificó al Symphony Hall de la ciudad como el que tiene la mejor acústica del Reino Unido y el séptimo mejor del mundo.

Un reloj frente a una biblioteca bajo un cielo azul.
Birmingham pudo reemplazar su antigua biblioteca, muy criticada, con un diseño más vibrante.
Becarios Shaun | Alamy

En 2021, el ayuntamiento lanzó una consulta, denominada Our Future City Plan, sobre cómo hacer de Birmingham lo que los expertos en desarrollo urbano denominan una «ciudad de proximidad». Basado en el enfoque de la ciudad de 15 minutos, la idea es que el acceso a los servicios esenciales, incluidas escuelas, tiendas, espacios verdes y transporte público, estaría a 15 minutos a pie o en bicicleta, priorizando así la salud y el bienestar de los residentes locales.

El papel de Birmingham en la organización de los Juegos de la Commonwealth es emocionante. Pero no debe distraer la atención del enfoque innovador y experimental de la ciudad para crear vecindarios saludables al lograr un nuevo tipo de equilibrio entre rentabilidad y sustentabilidad. Las intervenciones de planificación y políticas locales se centran en hacer de Birmingham una de las ciudades más habitables del Reino Unido.

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