CAMBIO CLIMÁTICO

¿Qué es un domo de calor? Un científico atmosférico explica el fenómeno meteorológico que cuece gran parte del país

Un domo de calor ocurre cuando una región persistente de alta presión atrapa el calor sobre un área. El domo de calor puede extenderse por varios estados y persistir durante días o semanas, dejando que las personas, los cultivos y los animales que se encuentran debajo sufran por el aire caliente y estancado que puede sentirse como un horno.

Por lo general, los domos de calor están vinculados al comportamiento de la corriente en chorro, una banda de vientos rápidos en lo alto de la atmósfera que generalmente corre de oeste a este.

Normalmente, la corriente en chorro tiene un patrón ondulado, serpenteando hacia el norte y luego hacia el sur y luego hacia el norte nuevamente. Cuando estos meandros en la corriente en chorro se vuelven más grandes, se mueven más lentamente y pueden volverse estacionarios. Ahí es cuando pueden ocurrir domos de calor.

Cuando la corriente en chorro gira mucho hacia el norte, el aire se acumula y se hunde. El aire se calienta a medida que se hunde, y el aire que se hunde también mantiene los cielos despejados ya que reduce la humedad. Eso permite que el sol cree condiciones cada vez más calientes cerca del suelo.

Si el aire cerca del suelo pasa por encima de las montañas y desciende, puede calentarse aún más. Este calentamiento cuesta abajo desempeñó un papel importante en las temperaturas extremadamente altas en el noroeste del Pacífico durante un evento de domo de calor en 2021, cuando Washington estableció un récord estatal con 120 grados Fahrenheit (49 Celsius), y las temperaturas alcanzaron los 121 F en Columbia Británica en Canadá. superando el récord canadiense anterior por 8 grados F (4 C).

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Mapa de EE. UU. con una burbuja sobre el Medio Oeste que muestra flechas en movimiento, con el aire de la cresta hundiéndose
Los domos de calor involucran áreas de alta presión que atrapan y calientan el aire debajo.
NOAA

El impacto humano

Los domos de calor normalmente persisten durante varios días en cualquier lugar, pero pueden durar más. También pueden moverse, influyendo en las áreas vecinas durante una semana o dos. El domo de calor involucrado en la ola de calor estadounidense de junio de 2022 se deslizó hacia el este con el tiempo.

En raras ocasiones, el domo de calor puede ser más persistente. Eso sucedió en las llanuras del sur en 1980, cuando unas 10.000 personas murieron durante las semanas de calor estival. También sucedió en gran parte de los Estados Unidos durante los años del Dust Bowl de la década de 1930.

Un domo de calor puede tener serios impactos en las personas, porque el patrón de clima estancado que permite que exista generalmente da como resultado vientos débiles y un aumento de la humedad. Ambos factores hacen que el calor se sienta peor, y se vuelva más peligroso, porque el cuerpo humano no se enfría tanto con el sudor.

El índice de calor, una combinación de calor y humedad, se usa a menudo para transmitir este peligro al indicar cómo se sentirá la mayoría de la gente. La alta humedad también reduce la cantidad de enfriamiento durante la noche. Las noches cálidas pueden dejar a las personas sin acondicionadores de aire sin poder refrescarse, lo que aumenta el riesgo de enfermedades por calor y muertes. Con el calentamiento global, las temperaturas también son más altas.

Uno de los peores ejemplos recientes de los impactos de un domo de calor con altas temperaturas y humedad en los EE. UU. ocurrió en el verano de 1995, cuando aproximadamente 739 personas murieron en el área de Chicago durante cinco días.

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