NATURALEZA

cómo podría ocurrir una pandemia de hongos

en HBO El último de nosotros, el apocalipsis zombie nos llega como una pandemia de hongos. Hongos de colores brotan de los cerebros de los infectados. Las hifas salen de sus bocas y luego se esparcen por ciudades abandonadas y en ruinas. Odio a los zombis pero adoro los hongos y, finalmente, este último instinto ganó: comencé a mirar con un amigo (para evitar pesadillas).

Emily Monosson, que tampoco es fanática de los zombis, observó mientras le enviaba mensajes de texto a su hijo, quien jugaba el videojuego que inspiró el programa. Monosson, toxicóloga y escritora, es miembro del Instituto Ronin para académicos independientes y adjunta en la Universidad de Massachusetts.* Su trabajo se centra en cómo se conectan la salud humana y la salud de otras especies.

El próximo libro de Monosson, Blight: Fungi and the Coming Pandemic, explora cómo podría ocurrir una pandemia de hongos en el mundo real. No sale hasta julio, pero necesitaba respuestas ahora sobre las probabilidades de que la gente del hongo zombi me ataque a mí y a todos los que amo. Nuestra conversación ha sido condensada y ligeramente editada para mayor claridad.

Meg Duff: ¿Hubo momentos de observación? El último de nosotros donde simplemente pensaste, «Bueno, eso obviamente está mal»?

Emily Monoson: Sí.

¿Era “zombis” uno de ellos?

No.

DE ACUERDO …

Era la primera vez que se encontraban con esos zarcillos en el suelo y solo estaban pateando con sus botas. Eso realmente me hizo temblar. Como, ¡No hagas eso! No respires. ¡Oh Dios! Habría esporas saliendo de esa cosa. Necesitarías usar una máscara de gas.

Aparentemente, el hongo se propagó por esporas en el juego; lo sacaron en el programa para que viéramos las caras de los personajes.

Sí, eso es totalmente comprensible. En la vida real, si los hongos se vuelven pandémicos, esas esporas están en todas partes. Dependiendo del hongo, las esporas pueden durar días, semanas, décadas.

Escribes sobre hongos que han acabado con especies enteras de murciélagos, ranas y árboles. Esas esporas se quedan incluso después de que sus anfitriones se hayan ido. Si nos golpea un hongo así… ¿enmascaramiento y distanciamiento?

Sí, pero taparse cuando estás afuera.

Excelente.

En este momento, es raro que los patógenos fúngicos causen enfermedades potencialmente mortales en personas que están totalmente sanas: respiramos esporas fúngicas todo el tiempo. Pero si está inmunocomprometido, es posible que puedan afianzarse. La gente realmente está muriendo de infecciones fúngicas, y en grandes cantidades. La última cifra es de alrededor de 1,7 millones de muertes en todo el mundo cada año.

¿Qué hace bien el espectáculo?

Realmente me encantó la escena de los programas de entrevistas en los años 60 donde el médico mencionó el cambio climático y un aumento en la probabilidad de pandemias de hongos, eso es bastante exacto.

A medida que el clima se calienta y la temperatura normal sube… los hongos son muy evolucionables. Si alguna vez has tocado una bola de lobo o lo que sea, y has visto salir todas las esporas, hay millones de ellas. Cada uno una oportunidad para una pequeña mutación. Puedes imaginar que puedes obtener una cepa que pueda tolerar temperaturas más cálidas y eventualmente nuestra temperatura.

Entonces, un hongo en particular podría crecer en una rana, pero no en un humano, porque las ranas tienen cuerpos más fríos. En su libro, habló sobre la ventaja de temperatura que tienen los mamíferos contra los hongos, y cómo puede remontarse a cuando se extinguieron los dinosaurios.

Cuando el asteroide golpeó, había tantas plantas muertas y animales muertos, perfectos para que los hongos se alimentaran. Y el registro fósil muestra un florecimiento de esporas de hongos. El microbiólogo Arturo Casadevall escribe que debido a que la gran mayoría de los hongos no toleran las temperaturas cálidas, los mamíferos estaban algo protegidos.

¿Y ahora esa ventaja puede estar desapareciendo?

Un ejemplo es Candida auris. Está en la lista de patógenos fúngicos prioritarios de la Organización Mundial de la Salud, que se publicó el otoño pasado. Estuvo en todas las noticias hace varios años. Ese fue el que no pudieron limpiar de las habitaciones del hospital y parecía que se estaba contagiando de persona a persona, lo cual puede suceder. Algunos científicos sugieren que surgió en parte debido al cambio climático.

Los hongos en el programa se llaman Cordyceps u Ophiocordyceps, y son reales, al igual que su capacidad para crear «zombis». Matan insectos y pueden controlar su comportamiento. Ophiocordyceps obliga a su hormiga anfitriona para morder una hoja (aunque no otras hormigas), luego le da trismo para que se quede quieto.

Al igual que con los zombis en El último de nosotros, las cabezas de sus anfitriones se abren y salen cuerpos fúngicos fructíferos (después de que los insectos están completamente muertos). Lo busqué, y la temperatura feliz de Ophiocordyceps es de alrededor de 80 grados Fahrenheit. Por favor, dime que es demasiado bajo para un salto a los humanos.

Sí, eso probablemente no va a suceder. Con Candida auris, eso es una levadura. Otras Candida ya viven en nuestros cuerpos todo el tiempo, por lo que es un salto menor. Los Ophiocordyceps también son muy específicos de especie: infectan a una oruga en particular, a una hormiga en particular. Ninguna de esas especies está muy cerca de nosotros.

Si vemos que un hongo controla mentalmente a un mamífero zombi, ¿deberíamos tener miedo?

Sí.

Si algún día tenemos humanos zombis, ¿vendrán de los hongos?

Sí. De acuerdo, probablemente no zombis, probablemente solo estaríamos muertos. Creo que te resultará difícil encontrar a alguien que piense que nos convertiremos en zombis. Pero hay altas tasas de mortalidad con infecciones fúngicas.

El programa también toma prestada una imagen de los hongos que trabajan con las plantas: los zarcillos de los hongos ayudan a los zombis a comunicarse. En el Episodio 2, un personaje dice siniestramente: “Pisas un parche en un lugar y puedes despertar a una docena de infectados en algún lugar. Ahora saben dónde estás. Ahora vienen”.

El micelio, o hifas, son solo una forma de hongo que crece en busca de alimento. Las micorrizas son hifas que están conectadas con las raicillas de las plantas. Luego, la “red de micorrizas” conecta las plantas.

El micelio y las micorrizas se han convertido en símbolos populares en la izquierda: las redes de micorrizas como símbolo de ayuda mutua porque ayudan a las plantas a comunicarse y colaborar en un “tela ancha de madera.” El micelio es una metáfora de la organización de movimientos, porque se esconden bajo tierra durante años y luego brotan toneladas de hongos a la vez.

En El último de nosotros sin embargo, el simbolismo se invierte: el micelio y las micorrizas representan el fascismo, la esclavitud y la pérdida de la humanidad. Para empezar, su libro trata sobre hongos malos. ¿Qué estabas proyectando sobre los hongos?

Al principio, solo pensé, «hongos asesinos». Así es como lo estaba lanzando. Pero en realidad cuando comencé a escribir, comencé a pensar, No es el hongo lo que es malo. Los micólogos le dirán: «Solo están tratando de ganarse la vida». Sobre los que escribí se han convertido en un problema en los últimos cien años. ¿Por qué? Porque encontraron nuevos anfitriones. Y encontraron nuevos anfitriones porque los movimos.

Por eso debemos pensar en la prevención. Algunas de estas enfermedades se propagan en animales que se comercializan tanto legal como ilegalmente; de manera similar con las plantas. Tener una dieta más diversa también puede ayudar, para que no tengamos monocultivos enormes, que es otra forma en que los hongos prosperan y se propagan.

Eso, nos enteramos en el Episodio 3, es en realidad cómo se propaga el Cordyceps: a través de la harina contaminada. En su libro, realmente le preocupa que los hongos puedan infectar el trigo y causar escasez de harina, además de un escenario en el que los hongos nos perjudiquen directamente.

Estos realmente son organismos patógenos y asesinos. Puede ser muy difícil remediar una situación en la que se han afianzado. Hay, ahora, tres clases principales de antifúngicos, pero es cierto que no hay vacunas. Nuestras células se parecen más a las células fúngicas que a las células bacterianas. Eso lo hace difícil.

Frente a nuevos patógenos fúngicos, relacionados con zombis o no, ¿qué le da esperanza?

Donde vivo, tenemos la pequeña iglesia congregacional con el campanario blanco. Bajarías en una tarde de verano en el crepúsculo, y los murciélagos simplemente saldrían del alero de la iglesia.

Todo el mundo sabía que irías a ver los murciélagos. Y luego desaparecieron: llegó el síndrome de la nariz blanca. Están allí ahora, pero en cantidades mucho más pequeñas. La esperanza es que esos sean sobrevivientes y tal vez haya algo genéticamente que esté ayudando. ellos sobreviven.

Corrección, 6 de febrero de 2023: el artículo originalmente declaró erróneamente la afiliación de Emily Monosson; ella está afiliada al Instituto Ronin, no al Instituto Rodin.

Actualización, 6 de febrero de 2023, a las 2:45 p. m.: Las citas de Emily Monosson se han actualizado para aclarar que es potencialmente mortal infecciones fúngicas que son raras y que hay tres importante Clases de antifúngicos.

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