CAMBIO CLIMÁTICO

Una pantalla de ‘humo viejo’ cuelga en la atmósfera

Los científicos han comenzado a penetrar en un misterio del cambio climático: los efectos del humo de los incendios forestales y agrícolas en el futuro calentamiento de la Tierra y cómo influye en el comportamiento de las nubes.

Usando una técnica de detección más precisa para medir los aerosoles, o la suspensión de partículas finas de carbón negro y otros residuos de las llamas, los investigadores descubrieron una delgada pantalla de lo que llaman «humo viejo» que se cierne sobre algunas de las áreas más remotas del planeta, incluyendo La Antártida y el Océano Austral.

La pantalla humeante, que contiene en promedio una quinta parte de los aerosoles de la atmósfera provenientes de los incendios, distorsiona los efectos de la luz solar que llega a la Tierra. Pero aún se desconoce si calentará o enfriará la superficie del planeta en el futuro.

“El mensaje simple es que el humo es más generalizado de lo que pensábamos en casi todas partes”, explicó uno de los investigadores principales del estudio, Gregory Schill.

La pregunta más complicada es cuál será el efecto en el futuro cuando se espera que un planeta que se calienta junto con más sequías aumente el volumen de incendios forestales en muchas regiones, dijo Karl Froyd, un segundo investigador.

En un estudio que resultó de una serie de cuatro vuelos estacionales de polo a polo en un DC-8 de la NASA repleto de instrumentos en 2016 y 2018, los dos investigadores junto con otros 11 pudieron identificar y medir la pantalla humeante. Es demasiado diluido para ser visto por los satélites espaciales.

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Su estudio, patrocinado por NOAA, fue publicado la semana pasada en la revista Geociencia de la naturaleza. Llegó a la conclusión de que la delgada pantalla de humo que cuelga en la troposfera, que se extiende a unas 6 millas sobre la Tierra, oscurece la luz solar que llega al planeta.

La atenuación total de esta cortina de humo generalizada pero diluida es aproximadamente equivalente a la atenuación causada por todas las columnas de humo gruesas y visibles emitidas por los incendios.

Schill y Froyd, quienes trabajan para el Instituto Cooperativo para la Investigación en Ciencias Ambientales, una asociación entre la NOAA y la Universidad de Colorado, Boulder, usaron un espectrómetro de masas equipado con láser de 500 libras para detectar los ingredientes del humo.

Las mediciones llenarán un vacío en los modelos climáticos y pueden conducir a una comprensión más clara de los efectos futuros del humo.

“Esto es realmente interesante y algo complicado”, señaló Schill.

Las columnas de humo cerca de un incendio forestal son espesas y negras, lo que significa que pueden absorber más luz solar y calentar la Tierra. El humo también contiene material «blanco» que refleja la luz del sol hacia el espacio, lo que contribuye a un efecto refrescante.

A medida que el humo envejece y se transporta por todo el mundo, el efecto neto puede ser el calentamiento o el enfriamiento, según la altitud del humo y el brillo de la superficie terrestre o marina subyacente.

Los científicos no están seguros de cuánto tiempo puede permanecer en la atmósfera el humo de los incendios forestales específicos y la quema de cultivos. Schill estimó que la vida útil del humo puede ser de hasta 30 días.

Después de eso, surge un misterio mayor porque las partículas de humo en el aire funcionan como «semillas de nubes». Las gotas de agua en la atmósfera se forman sobre las partículas, y el resultado son nubes blancas que crecen y crean tanto sombra como lluvia, que vuelve a caer sobre la Tierra.

“El efecto de la nube de aerosol es la mayor incertidumbre en nuestra comprensión actual del sistema climático y, dependiendo de dónde se formen las nubes, ya sea a baja o gran altitud, pueden tener un calentamiento neto o un efecto de enfriamiento neto”, dijo Froyd. .

Pero el resultado de la investigación, agregó, es un conjunto de datos más completo que puede ayudar a los modelos climáticos a arrojar luz sobre el proceso. “Lo que podemos hacer es entrenar estos modelos para que sean mejores predictores”.

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E brinda cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net.

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