NATURALEZA

Tucker Carlson dice que las muertes de ballenas en Nueva Jersey son causadas por la energía eólica marina de la administración Biden.

No esperaría que los políticos liberales y los ambientalistas se alinearan con Tucker Carlson en casi cualquier cosa en estos días. Pero los tres jugadores han encontrado últimamente una causa común: ballenas muertas encontradas en la costa de Nueva Jersey.

De vuelta en diciembre, Tucker Carlson esta noche dio inicio a una cruzada de especies en peligro de extinción aún en curso con un segmento titulado «La extinción de ballenas de Biden», para el cual el anfitrión trajo a la geocientífica (¿y modelo a tiempo parcial?) Rosie Moore para explicar cómo una «especie entera» de ballenas, específicamente , la ballena franca del Atlántico norte, se estaba muriendo, y por qué los planes de la administración Biden para el desarrollo de la energía eólica marina podrían dañarlos aún más. Las cosas se pusieron más raras un mes después cuando Carlson comentó, en una transmisión del 13 de enero, que “los proyectos eólicos marinos del gobierno, que están enriqueciendo a sus donantes, están matando a una gran cantidad de ballenas, ahora mismo”, citando “siete ballenas muertas que aparecieron en la costa de Jersey el mes pasado”, junto con una ballena jorobada cuyo cadáver apareció en Garden State ese mismo día. El nuevo dolor de Carlson por la vida silvestre se intensificó esta semana luego de otro puñado de muertes de ballenas, con el presentador gritando que «las personas que menos se preocupan por el mundo natural se autoproclaman ecologistas! Ellos son feliz para destruirlo con fines de lucro! ¡Hacen que las compañías petroleras parezcan ambientalistas profundos!”.

Es un poco loco ver a Carlson, el mismo hombre que ataca alegremente a los documentalistas que han expuesto los efectos contaminantes del fracking, enfadarse tanto con los ecosistemas marinos. Es aún más salvaje que sus temas de conversación se hayan popularizado de manera más amplia, incluso entre un segmento de políticos y activistas de distintos partidos. Los proyectos eólicos a los que se refiere Carlson, ubicados frente a las costas de Nueva York y Jersey, ni siquiera están operativos todavía; están en la fase de pre-construcción. (En general, Estados Unidos tiene solo dos sistemas eólicos marinos en pleno funcionamiento, con un total de siete turbinas marinas; la primera turbina basada en Jersey está programada para comenzar a generar energía el próximo año). Sin embargo, el momento simultáneo de esa acumulación y la preocupante serie de muertes recientes de ballenas ha hecho que los republicanos suenen como ambientalistas y los demócratas suenen un poco más como Fox News. El senador demócrata del estado de Nueva Jersey, Vin Gopal, declaró que está «muy preocupado» por los posibles vínculos entre las turbinas y las muertes de ballenas. Un grupo de 12 alcaldes de Nueva Jersey escribió una carta al gobierno federal solicitando una moratoria en el desarrollo eólico frente a las costas del estado para «prevenir que futuras muertes ocurran innecesariamente en nuestras costas». El representante republicano de EE. UU. Chris Smith escribió sus propias solicitudes a la administración de Biden para que se detenga el desarrollo eólico hasta que “se pueda garantizar la seguridad ecológica”, siguiendo los pasos de su colega republicano en la Cámara de Representantes, Jeff Van Drew. La organización ambiental sin fines de lucro Clean Ocean Action le dijo a Politico que si bien la organización «no tiene evidencia para vincular las muertes de ballenas con la energía eólica marina», se opone a las turbinas, una postura que enfrenta al grupo con otros ambientalistas de Nueva Jersey que apoyan los parques eólicos propuestos.

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¿Qué está pasando realmente aquí? ¿Desde cuándo la derecha se preocupa tanto por la biodiversidad marina, y esta alianza de conveniencia realmente salvará a alguna ballena? ¿Por qué están muriendo todas esas ballenas, de todos modos, y qué tienen que ver las turbinas incompletas con eso, si es que tienen algo? Resulta (te sorprenderá) que este es un tema un poco más complicado de lo que estos acérrimos opositores de la energía eólica han hecho creer.

Miremos, primero, a las ballenas mismas. Sorprendentemente, el número de ballenas jorobadas en las aguas de Nueva York y Jersey ha aumentado durante la última década, como informó la organización Gotham Whale a Asbury Park Press, gracias a un río Hudson más limpio. Pero, dado que ambos estados son regiones clave para el comercio portuario y el transporte marítimo, esa mayor densidad de población también ha expuesto a estas ballenas al peligro. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica le dijo más tarde a Asbury Park Press que comenzó a notar una cantidad inusualmente alta de muertes de ballenas jorobadas en enero de 2016, incluso antes de que comenzara cualquier desarrollo de energía eólica marina en Estados Unidos. Desde ese año, al menos 23 ballenas jorobadas han aparecido en las costas de Jersey, tres de ellas aparecieron el mes pasado. Otras especies, incluidos cachalotes y ballenas piloto, han aparecido en las costas del Atlántico, incluso en estados como Florida, Carolina del Norte y Massachusetts.

Cuando la NOAA realizó necropsias en varias de las ballenas jorobadas muertas, descubrió que el 40 por ciento de las ballenas «mostraban signos de enredos con artes de pesca o colisiones con barcos», según un portavoz de la agencia. La agencia también descubrió que nunca se ha relacionado ninguna muerte de ballenas con el ruido de la ubicación y el uso de la energía eólica marina. Puede parecer conveniente que el mismo gobierno que intenta aumentar la energía renovable en el Atlántico también diga que sus esfuerzos probablemente no están perjudicando a las ballenas. Pero años de investigación independiente y hallazgos de la vida real también respaldan esto.

La gente en una playa rodea un cadáver de ballena arrastrado por el agua.
El cadáver de una ballena jorobada que yacía en Lido Beach, Nueva York, el martes.
Kena Betancur/AFP vía Getty Images

Si bien no existe un consenso universal sobre las causas exactas de las muertes de ballenas en los EE. UU., los investigadores académicos han descubierto que el cambio climático en sí mismo es un factor probable. Se sabe que la perforación oceánica de combustibles fósiles y los derrames de petróleo han matado a grandes cantidades de ballenas en el Golfo de México. Y, por supuesto, gracias a los gases de efecto invernadero liberados por la quema de tales fuentes de energía, los mares en los que residen estas ballenas se han vuelto mucho más calientes. Según un estudio de 2021 publicado en Oceanography, estos mares más cálidos han eliminado las fuentes de alimento de las que dependen las ballenas francas del Atlántico norte. Como resultado, han abandonado las zonas de alimentación tradicionales para migrar a otras aguas, algunas de las cuales se utilizan para grandes expediciones de pesca. Allí, las ballenas mueren por encuentros con trampas de red y grandes barcos de transporte. (Los científicos marinos del área de Jersey determinaron que las colisiones de barcos fueron directamente responsables de al menos dos de las recientes matanzas de ballenas). Esto tiene un efecto colateral en el que la reducción de las poblaciones de ballenas también reduce su tasa de reproducción, lo que ralentiza la tasa de reemplazo de la población. Carlson empaquetó su demonización de los parques eólicos con indignación en nombre de los pescadores costeros de toda la vida, a quienes, según él, se les vilipendia injustamente cuando se trata de muertes marinas. Sin embargo, vale la pena señalar que estos pescadores han tendido a rechazar las medidas de protección impuestas por varios gobiernos para detener las muertes de ballenas, como límites de velocidad para navegar o medidas que requieren el uso de artes de pesca sin cuerda.

También hay buenas razones para creer que los sistemas de viento no representan una amenaza mortal para las criaturas marinas. Después de que se construyeron las primeras turbinas en alta mar de los Estados Unidos frente a la costa de Virginia Beach en 2020, los medios locales informaron que los cimientos metálicos de las torres eólicas proporcionaron una fuente de «arrecifes artificiales» para cardúmenes de peces, algas, tortugas marinas y más. Otros aparatos de viento frente a las costas de Taiwán sirven como hábitats seguros para las especies de coral, lo que permite que la planta oceánica en conflicto tenga la oportunidad de repoblarse. Mientras tanto, las encuestas de 2006 en Alemania y Dinamarca encontraron que el ruido involucrado en el desarrollo de la turbina, incluida la ecolocalización para el estudio inicial de la población oceánica, la conducción de pilotes para el establecimiento de la turbina y el giro real de las palas del rotor, no dañó los órganos auditivos de ningún mamífero marino. (Sin embargo, los países encontraron que el sonido del proceso de construcción podría afectar el comportamiento general de las ballenas, ya que evitan nadar cerca de áreas más ruidosas). Las aves marinas tampoco parecían verse muy afectadas, a pesar del riesgo señalado de colisión en el aire. Investigadores europeos han empleado tecnología sensorial impulsada por inteligencia artificial para reducir automáticamente las rotaciones de las palas si las aves vuelan en su camino, aunque se necesita más trabajo para escalar esa tecnología y salvar a las aves y los murciélagos que también enfrentan el peligro potencial de las turbinas en tierra.

Los datos generales aún son limitados entre especies, y los desarrolladores y las autoridades deben tener cuidado para reducir el riesgo de alteración de la vida silvestre. Después de todo, el hecho de que la energía eólica no tenga vínculos con la muerte de ballenas no significa que no haya impactos dañinos, especialmente de características como el clamor de turbinas a largo plazo. “Cualquier tipo de industria oceánica, como la eólica marina, supondrá algunos riesgos para el medio ambiente, y la vida oceánica ya está luchando gracias al cambio climático”, dijo Alison Chase, analista principal de políticas del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales. «Va a cambiar el entorno marino de alguna manera, y no estamos seguros de cuáles son las implicaciones para los ecosistemas más amplios». Un área que necesita un examen especial, mencionó, involucra los cables de transmisión submarinos utilizados para proyectos flotantes en alta mar, que también pueden representar una amenaza de enredo para mamíferos de todos los tamaños.

Gracias a hallazgos previos de grupos ambientales y de energía, conocemos soluciones que mitigarán los impactos potenciales de las turbinas eólicas, ya sea por el ruido de la construcción o el funcionamiento o por su mera presencia. Una colección de grupos de defensa de la vida silvestre, el océano y las aves presentó comentarios públicos el año pasado sobre las empresas en alta mar de Nueva Jersey, enfatizando la importancia tanto de la energía eólica marina y la necesidad de hacerlo seguro, incluso mediante: el despliegue de la tecnología de detección de colisiones disponible, el seguimiento cuidadoso de las rutas de los cables para no perturbar la vegetación submarina, el uso de partes de turbinas como «cimientos silenciosos» que dependen de la gravedad y la succión en lugar de la conducción de pilotes— y, si aún se requiere hincar pilotes, no haciéndolo las 24 horas del día, los 7 días de la semana durante la construcción, para reducir el ruido. El NRDC también ha identificado soluciones exitosas actualmente en uso para el desarrollo eólico: límites de velocidad para barcos de construcción, implementación de tecnología de monitoreo de especies y establecimiento de umbrales máximos de sonido. A medida que se ajustan los parques eólicos, se debería exigir que las pesquerías también lo hagan, me dijo Chase: “La inversión en la transición de las pesquerías a sistemas de pesca sin cuerdas sería enorme. Eso reduciría la carga económica de los pescadores y eliminaría el riesgo de enredos”.

Para ser justos, la administración Biden ha sido consciente de la necesidad de proteger la biodiversidad mientras se expande la energía eólica marina. Hace aproximadamente un año, mientras el gobierno se preparaba para construir 200 turbinas frente a la costa de Jersey, la Oficina de Administración de Energía Oceánica anunció planes para trabajar con desarrolladores eólicos y expertos en ballenas para garantizar que los sitios elegidos para las turbinas no afectaran a la disminución de la población de ballenas francas. , dedicando millones de dólares al monitoreo y la investigación de ballenas francas, lo que puede ser una tarea difícil, debido a la imprevisibilidad de las especies y la poca visibilidad inherente a algunas áreas acuáticas. El NRDC consideró este un buen comienzo que aún no fue lo suficientemente lejos, porque los planes no requerir promotores eólicos a adoptar las medidas de seguridad recomendadas.

Entonces, en contra de Tucker Carlson y los ambientalistas que se hacen eco de su retórica, los científicos del clima están tratando de asegurarse de que la tecnología eólica no dañe más a nuestras ballenas, que estaban muriendo por el cambio climático antes de que una pala de turbina adornara la costa de Jersey. Quizás, si se toman en serio su preocupación por las ballenas, estos críticos podrían echar un vistazo a las soluciones que ya están en uso y promoverlas. (Nunca se les ocurre que las herramientas de mitigación climática, como la energía limpia, ayudan a preservar un medio ambiente más saludable y, por lo tanto, pueden permitir que las ballenas en peligro de extinción prosperen). uno debería esperar eso. Sin embargo, debemos esperar que los funcionarios electos no se enamoren de su cocodrilo del tamaño de una ballena. lágrimas.

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