Calentamiento Global

Si pensabas que las olas de calor de este verano fueron malas, un nuevo estudio tiene noticias inquietantes sobre el calor peligroso en el futuro

A medida que aumentan las temperaturas globales, las personas en los trópicos, incluidos lugares como la India y la región africana del Sahel, probablemente enfrentarán condiciones de calor peligrosas casi a diario para fines de siglo, incluso cuando el mundo reduzca sus emisiones de gases de efecto invernadero, muestra un nuevo estudio.

Las latitudes medias, incluidos los EE. UU., también enfrentarán riesgos crecientes. Allí, se proyecta que la cantidad de días peligrosamente calurosos, marcados por temperaturas y humedad lo suficientemente altas como para causar agotamiento por calor, se duplique para la década de 2050 y continúe aumentando.

En el estudio, los científicos observaron el crecimiento de la población, los patrones de desarrollo económico, las opciones energéticas y los modelos climáticos para proyectar cómo los niveles del índice de calor, la combinación de calor y humedad, cambiarán con el tiempo. Le pedimos al científico atmosférico de la Universidad de Washington David Battisti, coautor del estudio, publicado el 25 de agosto de 2022, que explique los hallazgos y lo que significan para los humanos en todo el mundo.

¿Qué nos dice el nuevo estudio sobre las olas de calor en el futuro y, lo que es más importante, el impacto en las personas?

Hay dos fuentes de incertidumbre cuando se trata de la temperatura futura. Una es la cantidad de dióxido de carbono que emitirán los humanos; eso depende de cosas como la población, las opciones energéticas y cuánto crece la economía. El otro es cuánto calentamiento causarán esas emisiones de gases de efecto invernadero.

En ambos, los científicos tienen un muy buen sentido de la probabilidad de varios escenarios. Para este estudio, combinamos esas estimaciones para obtener una probabilidad en el futuro de tener temperaturas peligrosas y potencialmente mortales.

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Analizamos lo que estos niveles «peligrosamente altos» y «extremadamente peligrosos» en el índice de calor significarían para la vida diaria tanto en los trópicos como en las latitudes medias.

«Peligroso» en este caso se refiere a la probabilidad de agotamiento por calor. El agotamiento por calor no lo matará si puede detenerse y reducir la velocidad: se caracteriza por fatiga, náuseas, latidos cardíacos más lentos y posiblemente desmayos. Pero realmente no se puede trabajar en estas condiciones.

El índice de calor indica cuándo es probable que una persona alcance ese umbral. El Servicio Meteorológico Nacional define «peligroso» como un índice de calor de 103 F (39,4 C) y «extremadamente peligroso» como 125 F (51,7 C). Si una persona alcanza temperaturas “extremadamente peligrosas”, eso puede provocar un golpe de calor. En ese nivel, tienes algunas horas para recibir atención médica para refrescar tu cuerpo, o mueres.

Signos de enfermedad por calor.
elenabs a través de Getty Images

Las condiciones de índice de calor «extremadamente peligrosas» son casi desconocidas hoy en día. Ocurren en algunos lugares cerca del Golfo de Omán, por ejemplo, durante unos días en una década.

Pero las probabilidades de la cantidad de días «peligrosos» aumentan a medida que el planeta se calienta. Es probable que tengamos la misma variabilidad climática que hoy, pero todo sucede además de una temperatura promedio más alta. Por lo tanto, aumenta la probabilidad de condiciones de calor extremo.

¿Qué muestra su estudio para cada región?

En las latitudes medias para 2050, veremos que la cantidad de días de calor peligroso se duplicará en el escenario futuro más probable, incluso con emisiones modestas de gases de efecto invernadero que cumplirían con el objetivo del acuerdo climático de París de mantener el calentamiento por debajo de 2 C (3,6 F) .

En el sureste de los EE. UU., el escenario más probable es que las personas experimenten uno o dos meses de días de calor peligroso cada año. Lo mismo es probable en partes de China, donde algunas regiones han estado sudando durante una ola de calor del verano de 2022 durante más de dos meses seguidos.

Descubrimos que para fines de siglo, la mayoría de los lugares en las latitudes medias verán un aumento de tres a diez veces en la cantidad de días peligrosos.

En los trópicos, como partes de la India, el índice de calor en este momento puede superar el nivel peligroso durante algunas semanas al año. Ha sido así durante los últimos 20 o 30 años. Para 2050, es probable que esas condiciones ocurran durante varios meses cada año, descubrimos. Y para finales de siglo, muchos lugares verán esas condiciones la mayor parte del año.

Lo que eso significa en la práctica es que si eres un país rico como los EE. UU., la mayoría de las personas pueden pagar o encontrar aire acondicionado. Pero si estás en los trópicos, donde vive aproximadamente la mitad de la población mundial y la pobreza es mayor, el calor es un problema más grave durante buena parte del año. Y un gran porcentaje de la gente allí trabaja afuera en la agricultura.

Los mapas muestran las proyecciones del estudio
El número promedio de días con niveles de índice de calor peligrosos en 1979-1998 y las proyecciones medianas del estudio para 2050 y 2100.
Zeppetello, Raftery y Battisti, 2022

A medida que nos acerquemos al final del siglo, comenzaremos a superar las condiciones “extremadamente peligrosas” en varios lugares, principalmente en los trópicos.

El norte de la India podría ver más de un mes al año en condiciones extremadamente peligrosas. La región africana del Sahel, donde la pobreza es generalizada, podría experimentar algunas semanas de condiciones extremadamente peligrosas al año.

¿Pueden los humanos adaptarse a lo que parece un futuro distópico?

Si es un país rico, puede construir instalaciones de refrigeración y generar electricidad para hacer funcionar los acondicionadores de aire; con suerte, no funcionarán con combustibles fósiles, lo que calentaría aún más el planeta.

Si eres un país en desarrollo, una fracción muy grande de personas trabaja al aire libre en la agricultura para ganar dinero para comprar alimentos. Ahí, si lo piensas bien, no hay muchas opciones.

Los trabajadores migrantes en los EE. UU. también enfrentan condiciones más difíciles. Una granja podría proporcionar instalaciones de enfriamiento, pero los márgenes de los agricultores son bastante pequeños y los trabajadores migrantes a menudo reciben un pago por volumen, por lo que cuando no están cosechando, no reciben un pago.

Eventualmente, las condiciones llegarán al punto en que más trabajadores se sobrecalentarán y morirán.

Los trabajadores agrícolas se sientan en un camión al aire libre con una lona encima para dar sombra.
Los trabajadores agrícolas estadounidenses toman un descanso de la recolección de melones en una semana de julio de 2021 cuando se esperaba que las temperaturas superaran los 110 F.
Foto AP/Terry Chea

El calor también será un problema para los cultivos. Esperamos que la mayoría de los granos principales sean menos productivos en el futuro debido al estrés por calor. En las latitudes medias en este momento, estamos cerca de las temperaturas óptimas para el cultivo de granos. Pero a medida que aumentan las temperaturas, el rendimiento del grano disminuye. En los trópicos, eso podría estar entre un 10% y un 15% de reducción por aumento de grado Celsius. Eso es un gran éxito.

¿Qué se puede hacer para evitar estos riesgos?

Parte de nuestro trabajo en este estudio fue determinar las probabilidades de que el mundo realmente cumpla con el acuerdo de París. Descubrimos que rondaba el 0,1 %. Básicamente, no va a suceder.

Para fines de siglo, encontramos que el escenario más probable es que el planeta experimentará un calentamiento global de 5.4 F (3 C) en comparación con la época preindustrial. La tierra se calienta más rápido que el océano, lo que se traduce en un aumento de aproximadamente 7 F (3,9 C) para los lugares donde vivimos, trabajamos y jugamos, y puedes tener una idea del futuro.

Cuanto más rápido se conecte la energía renovable y se elimine el uso de combustibles fósiles, mayores serán las posibilidades de evitarlo.

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