SOSTENIBILIDAD

Por qué un mundo más igualitario sería más fácil de descarbonizar

Los multimillonarios de EE. UU. experimentaron un aumento de un billón de dólares en su patrimonio neto combinado en 2020, más que suficiente para entregar un cheque de estímulo de $ 3,000 (£ 2,140) a todos los estadounidenses.

Mientras tanto, se paralizaron sectores enteros, eliminando la base de subsistencia de muchas personas. El Banco Mundial estima que, para finales de 2021, la pandemia habrá empujado a 150 millones de personas a la pobreza extrema en todo el mundo, la mayoría de ellas en el sur de Asia y el África subsahariana.

Casi todo el mundo está de acuerdo en que las políticas que abordan la desigualdad deben estar en el centro de una recuperación pospandémica sostenible. Sin embargo, algunos de los beneficios inmediatos de la reducción de la desigualdad no han recibido mucha atención por parte de los académicos, y mucho menos del público. Uno de esos beneficios se relaciona con el cambio climático.

La suma de sus partes

La cantidad de dinero que las personas tienen disponible es un factor importante para determinar qué consumen y cuánto, por lo que la forma en que se distribuye el dinero en una sociedad es importante, incluso si el ingreso total permanece igual.

Un británico megarico típico podría poseer un megayate en Mónaco y una megamansión en Londres, mientras que por razones obvias esto no está en el ámbito de posibilidades para un hogar promedio en el Reino Unido que vive con menos de £ 3,000 por mes. Los hogares de ingresos medios y bajos gastan la mayor parte de su dinero en artículos de primera necesidad y de subsistencia: alimentos, ropa, calefacción, transporte público, etc. La combinación de niveles de ingresos es importante y determina lo que se produce y consume: menos personas mega ricas implica menos mega yates, por ejemplo.

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Muchos recursos para un beneficio relativamente pequeño.
Ryan McGill / Shutterstock

El consumo de lujo por parte de los ricos concentra la actividad económica y brinda un bienestar adicional insignificante, pero absorbe grandes cantidades de recursos. Por ejemplo, investigadores en Australia estimaron que la operación de un megayate de 80 metros de largo requiere alrededor de 4600 toneladas de CO₂ por año. Eso es equivalente a las emisiones anuales de CO₂ vinculadas a 900 ciudadanos promedio del Reino Unido, sin siquiera considerar los impactos ecológicos de construir el yate. Se ha desperdiciado un valioso presupuesto de carbono que podría haberse utilizado para mantener calientes a cientos de personas en sus hogares o para construir infraestructura pública.

Más que la suma de sus partes

Mis colegas y yo publicamos recientemente un estudio académico que consideraba lo que sucedería con la demanda de energía si se redujera la desigualdad global mientras la economía global se mantuviera del mismo tamaño. En este experimento mental, utilizamos un modelo de distribución de ingresos y demanda del consumidor basado en encuestas para predecir cómo cambiaría sustancialmente la demanda entre sectores. Si bien este cambio probablemente aumentaría la demanda mundial total de energía, también tiene el potencial de acelerar la transición hacia una energía más limpia y, por lo tanto, es crucial para la política climática.

La cantidad total de energía utilizada aumentaría en este mundo más igualitario porque los hogares de ingresos bajos y medianos ahorran menos de sus ganancias, por lo que la redistribución hacia ellos resultaría en un mayor consumo general (aunque en necesidades más que en lujos).

Sin embargo, nuestros cálculos estiman que esto solo aumentaría la demanda mundial de energía en un 7 %, que es un «costo de energía» relativamente pequeño para erradicar por completo la pobreza extrema y garantizar que casi todos tengan acceso a una cantidad decente de energía.

Trabajador ajusta aislamiento de techo
Es relativamente fácil reducir la huella de carbono de la calefacción doméstica.
brizmaker / persiana

Pero eso es sólo los efectos directos de la redistribución. A más largo plazo, estimamos que una vez que se tengan en cuenta las relaciones entre la economía y el uso de la energía, este mundo más igualitario sería mucho más fácil de descarbonizar.

Eso es porque, en una sociedad más igualitaria, la demanda de energía se desplaza del transporte y el lujo a las necesidades y la subsistencia. De hecho, si el mundo en su conjunto fuera radicalmente más igualitario, con una desigualdad de ingresos más baja incluso que la de los países escandinavos, nuestra investigación predice que la demanda mundial de energía en el transporte caería aproximadamente un 30 %, ya que las personas ricas volarían menos, conducirían menos automóviles y con menos frecuencia, y tal vez tener menos de esos yates. La otra cara es un aumento en el uso de energía residencial, que aumentaría en un 21% a medida que más personas obtengan vivienda, alimentos y calefacción o refrigeración adecuados.

Este cambio es importante porque el consumo de lujo, como la aviación y los yates, a menudo es difícil de descarbonizar: la mejor solución es simplemente reducir la demanda en esos sectores. Por el contrario, las medidas de remodelación de las casas suelen ser baratas y podrían realizarse hoy.

Observamos el nivel global en nuestra investigación, pero no hay ninguna razón por la que la misma lógica no deba aplicarse a las naciones. La mayoría de los países hoy en día tienen una alta desigualdad de ingresos y los hogares ricos consumen casi universalmente más transporte privado y artículos de lujo que los hogares de ingresos bajos o medios. Reducir la desigualdad valdría la pena, sin importar si es entre países o dentro de ellos; en última instancia, resolver la crisis social y la crisis ecológica no es un dilema, sino una situación en la que todos ganan.

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