CAMBIO CLIMÁTICO

¿Por qué las algas pueden no ser una panacea para el almacenamiento de carbono después de todo?

En los últimos años, se han puesto esperanzas en las algas marinas como una forma de combatir el cambio climático.

la emoción viene de Aprender muestran que las algas se pueden ampliar para capturar y almacenar grandes cantidades de dióxido de carbono, aprovechando el rápido crecimiento, las grandes áreas y el almacenamiento a largo plazo en los océanos profundos.

Actualmente piensa en torno a la tienda de algas 175 millones de toneladas Emisiones anuales de carbono, o el 10% de todas las emisiones de automóviles en el mundo. Para muchos científicos, esto sugiere que las algas tienen el potencial de unirse a otras reservas de carbono azul en manglares y humedales como una herramienta importante para detener el cambio climático.

Si bien todos nos preparamos para recibir buenas noticias sobre el clima, casi siempre hay un «pero» en la comunidad científica.nuestro nueva investigación Se descubrió un gran problema pasado por alto. ¿Importa? Por desgracia sí. Cuando tenemos esto en cuenta, nuestros cálculos sugieren que, en promedio, los ecosistemas de algas pueden no ser sumideros de carbono después de todo, sino fuentes naturales de carbono.

¿Cómo podría ser esto?

Hay buenas razones para considerar las algas costeras como un importante sumidero de carbono global. Algunas especies pueden crecer hasta 60 cm por día. Las algas cubren alrededor de 3,4 millones de kilómetros cuadrados del océano. Y cuando el viento y las olas rompen las hojas y los desechos de las algas, algunas escapan de ser devoradas y, en cambio, son arrastradas a las profundidades del océano para depositarse.



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Una vez que las algas entran en aguas profundas o se entierran en sedimentos, el carbono que contienen queda encerrado de forma segura durante cientos de años. Es decir, el tiempo que tarda la circulación oceánica en empujar el agua del fondo hacia la superficie.

Entonces, ¿cuál es el problema?

Cuando las aguas costeras circundantes lavan el dosel de algas, traen grandes cantidades de plancton y otra materia orgánica de lugares más lejanos. Esto proporciona alimento adicional para los que se alimentan por filtración, como los chorros de mar, los mariscos que viven en las algas y los briozoos que eventualmente cubren muchas hojas de algas.

Cuando estos organismos consumen este suministro adicional de alimentos, exhalan dióxido de carbono además del dióxido de carbono producido al comer las algas. Personalmente, la cantidad es pequeña. Pero a escala del ecosistema, su número y capacidad para filtrar grandes cantidades de agua son suficientes para distorsionar lo que los investigadores llaman producción neta del ecosistema: el equilibrio entre las entradas y salidas de dióxido de carbono. Y no solo un poco, sino probablemente mucho.

R: Los modelos anteriores de secuestro de carbono de algas no incluían el carbono orgánico consumido por los invertebrados. B: Nuestro modelo, que incluye aporte de carbono adicional lavado (S¹ y S₂). Nota: Es significa carbono almacenado a largo plazo en las profundidades marinas. Figura modificada de nuestro artículo de investigación.

¿Cómo se nos ocurrió esto? Recopilamos estudios globales que miden o informan directamente los componentes clave de la producción neta de ecosistemas desde polar a tropical.

Encontramos que los ecosistemas de algas son una fuente natural de carbono, liberando en promedio alrededor de 20 toneladas por kilómetro cuadrado por año.

Pero podría ser mucho más alto. Cuando estimamos la cantidad de carbono que pasa de las algas a las profundidades del océano para ser descompuestas o consumidas por primera vez, descubrimos que las algas marinas pueden ser una fuente natural más grande.

Estimamos que se pueden emitir a la atmósfera hasta 150 toneladas por kilómetro cuadrado al año, en comparación con presupuesto previo Las algas absorben 50 toneladas por kilómetro cuadrado. Debemos enfatizar que existe cierta incertidumbre sobre este número, ya que estimar las cantidades involucradas es difícil.

Chorros de mar sobre algas en una playa de Nueva Gales del Sur.
Las ascidias y otros filtradores pueden alterar el balance de carbono.
Shutterstock

¿Estamos renunciando al almacenamiento de carbono de las algas?

En resumen, no. Si perdemos algas, ¿qué puede reemplazarlas? Podrían ser páramos de erizos (grandes afloramientos rocosos dominados por erizos de mar) o especies más pequeñas de algas marinas o lechos de mejillones. El cambio climático ya nos está mostrando en varios lugares, con algas gigantes muriendo en grandes cantidades y siendo reemplazadas por páramos de erizos de mar debido a las olas de calor marinas y un fondo cálido en Tasmania.



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Para calcular verdaderamente el papel de las algas en el almacenamiento de carbono, debemos considerar qué proporcionaría cualquier ecosistema alternativo.

Si un ecosistema alternativo es una fuente de carbono más grande o un sumidero de carbono más pequeño que el ecosistema de algas original, entonces debemos mantener o restaurar el ecosistema de algas existente para reducir aún más las emisiones de gases de efecto invernadero. Sin embargo, hasta la fecha, no hemos encontrado suficientes datos para examinar si todos los ecosistemas alternativos son en realidad más o menos fuentes de carbono.

¿Qué significa esto para los esfuerzos para combatir el cambio climático? Esto significa que no debemos pensar en las algas como una panacea.

Cualquier esfuerzo para cuantificar el almacenamiento y la mitigación del carbono de las algas para proteger, restaurar o cultivar algas debe tener en cuenta completamente las entradas y salidas de carbono para garantizar que no estemos empeorando el problema sin saberlo, en lugar de mejorarlo.

como algunos esquemas de comercio de carbono buscar algasno podemos sobrestimar la capacidad de las algas para almacenar carbono.

Si nos equivocamos, podríamos ver resultados perversos en los que la industria compensa las emisiones financiando la conservación o restauración de las algas marinas, pero al hacerlo, en realidad aumenta las emisiones, no las reduce a cero.

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