CAMBIO CLIMÁTICO

Las temperaturas de la edad de hielo ayudan a predecir el calentamiento futuro

¿Cuánto más frío hacía en el apogeo de la última glaciación? Esa es una pregunta que los científicos han estado tratando de responder durante décadas. Y ahora tienen una nueva estimación: 11 grados Fahrenheit.

Eso es mucho, especialmente considerando que es un promedio global. Partes de América del Norte eran mucho más frías.

“En primer lugar, grandes áreas del noreste estaban completamente cubiertas de hielo. Entonces eso habría sido bastante frío; no estarías viviendo allí. Pero incluso aquí en el oeste, a la derecha, donde no estábamos cubiertos por una capa de hielo, habría sido algo así como 20 grados Fahrenheit más bajo”.

Jessica Tierney, paleoclimatóloga de la Universidad de Arizona. Tierney y sus colegas pasaron años recopilando información sobre el clima de la Tierra en el apogeo del último período glacial, hace unos 20.000 años.

“Obviamente no tenemos termómetros en el período glacial, por lo que debemos buscar este tipo de indicadores suplentes”.

Un tipo de sustituto es el plancton que vivía en el océano y se conservó en los sedimentos marinos. Los científicos usan estos fósiles para inferir las temperaturas oceánicas pasadas al estudiar los cambios en la química de sus caparazones y en los tipos de grasas y otros compuestos que produjeron.

Tierney y su equipo luego combinaron estos datos con un modelo climático para dar una imagen completa de las condiciones glaciales.

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“En realidad, es una técnica que se usa todos los días en el pronóstico del tiempo. Lo nuevo es que lo estamos usando para el pasado, no para el futuro. En realidad, estamos haciendo retrospectivas, por así decirlo, en lugar de pronosticar”.

El estudio está en la revista. Naturaleza. [Jessica E. Tierney et al., Glacial cooling and climate sensitivity revisited]

Los hallazgos sugieren que la última edad de hielo fue significativamente más fría de lo que pensaban los científicos. Y eso importa hoy.

«La razón por la que queremos saber qué tan fría fue la última edad de hielo, más allá del hecho de que es algo genial saberlo, es que podemos usarlo para comprender una cantidad llamada sensibilidad climática».

La sensibilidad climática es una medida de cuánto se calienta el planeta en respuesta al aumento de los gases de efecto invernadero. En este caso de hace mucho tiempo, sabemos cuánto aumentaron las concentraciones de dióxido de carbono entre la última edad de hielo y el período preindustrial debido a las burbujas de aire atrapadas en el hielo antiguo. Y ahora tenemos los nuevos resultados de Tierney sobre la diferencia de temperatura entre las condiciones glaciales e interglaciales. Juntos, estos datos sugieren que es poco probable que las estimaciones mínimas de la sensibilidad climática, en las que los gases de efecto invernadero no causan mucho calentamiento, sean correctas.

“Si tuviéramos una sensibilidad climática baja, entonces estaríamos menos preocupados, ya sabes, por lo que todo el CO2 las emisiones van a hacer. Y entonces podemos descartar esa posibilidad, esa no es una gran noticia”.

— Julia Rosen

[The above text is a transcript of this podcast.]

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