NATURALEZA

La nave espacial DART de la NASA se estrelló contra un asteroide, a propósito

Las salas de control de la misión rara vez celebran los aterrizajes forzosos. Pero la colisión de la nave espacial DART de la NASA con un asteroide fue un éxito rotundo.

El 26 de septiembre, DART se estrelló contra el asteroide Dimorphos. Esta roca espacial orbita un asteroide más grande llamado Didymos. El objetivo de DART era acercar un poco más a Dimorphos a Didymos. Esto debería acortar su órbita de 12 horas alrededor de Didymos en varios minutos.

DART es la abreviatura de «Prueba de redirección de doble asteroide». Es el primer intento del mundo de cambiar el movimiento de un asteroide embistiéndolo con una nave espacial. Dimorphos y Didymos no representan una amenaza para la Tierra. Pero si la misión DART funciona bien, eso podría demostrar que es posible desviar deliberadamente un asteroide. Esta estrategia podría usarse para proteger el planeta si alguna vez se encuentra un gran asteroide que se dirige a la Tierra.

una ilustración de la nave espacial DART de la NASA volando directamente hacia el asteroide Dimorpohos, con los motores aún activos
La nave espacial DART de la NASA (ilustrada) se estrelló contra el asteroide Dimorphos en la primera prueba del mundo de una estrategia para defender el planeta de los asteroides asesinos.Johns Hopkins APL/NASA

Preparándose para un apocalipsis de asteroides

“No sabemos de ningún asteroide grande que se considere una amenaza para la Tierra y que se acerque en cualquier momento del próximo siglo”, dice Angela Stickle. Es una científica planetaria del equipo DART. Trabaja en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. Eso está en Laurel, Md. «La razón por la que estamos haciendo algo como DART», señala, «es porque hay asteroides que aún no hemos descubierto».

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Los astrónomos han encontrado casi todos los asteroides en el sistema solar que tienen kilómetros (millas) de ancho, dice Jessica Sunshine. Tales asteroides gigantes podrían acabar con la civilización si golpean la Tierra. Pero el sistema solar también contiene muchos asteroides más pequeños. Digamos, unos del tamaño de Dimorphos, unos 160 metros (525 pies) de ancho. “Solo sabemos dónde está el 40 por ciento de ellos”, dice Sunshine. “Y eso es algo que, si golpeara, sin duda acabaría con una ciudad”. Sunshine es una científica planetaria del equipo DART. Trabaja en la Universidad de Maryland en College Park.

Dimorphos es un asteroide seguro para dar un empujón experimental. Antes del impacto de DART, no se dirigía hacia la Tierra. Y DART no puede haberlo golpeado lo suficientemente fuerte como para enviarlo hacia la Tierra. Después de todo, la nave espacial pesaba tanto como un par de máquinas expendedoras. Se cree que Dimorphos es casi tan pesado como una pirámide egipcia.

una infografía que muestra el tamaño de la nave espacial en comparación con varios monumentos, Dimorphos y Didymos a escala
La nave espacial DART se estrelló contra Dimorphos, un asteroide del tamaño de la Gran Pirámide de Giza en Egipto. Dimorphos orbita un asteroide más grande llamado Didymos. Johns Hopkins APL/NASA

Nave espacial de sacrificio

DART encontró a Dimorphos cerca del punto más cercano del asteroide a la Tierra, a unos 11 millones de kilómetros (7 millones de millas) de distancia. Hasta el tramo final de su viaje, DART solo pudo ver el asteroide padre de la roca espacial, Didymos. Dimorphos era demasiado pequeño. Pero aproximadamente una hora antes del impacto, DART finalmente detectó a Dimorphos en su campo de visión. Usando su cámara a bordo, la nave espacial se dirigió hacia su objetivo y se estrelló contra el asteroide a unos 6,1 kilómetros por segundo (casi 14.000 millas por hora).

“Estaba absolutamente eufórico. Especialmente cuando vimos que la cámara se acercaba y nos dimos cuenta de toda la ciencia que vamos a aprender”, dijo Pam Melroy después del impacto. Melroy es el administrador adjunto de la NASA. “La mejor parte fue ver, al final, que no había dudas de que iba a haber un impacto”, dijo. “Y ver al equipo encantado con su éxito”.

La transmisión de la cámara de DART se oscureció después del impacto. Pero se envió otra sonda para capturar la colisión en la cámara. El CubeSat italiano ligero para imágenes de asteroides viajó a Dimorphos a bordo de DART. Pero se separó de la nave espacial un par de semanas antes del impacto para observar el evento desde una distancia segura. Su misión era tomar fotografías del lugar del accidente y la columna de escombros lanzada al espacio. El 27 de septiembre, la Agencia Espacial Italiana publicó la primera imagen de la sonda del accidente de DART.

¿Que sigue?

Se suponía que el impacto de DART empujaría a Dimorphos a una órbita más cercana y más corta alrededor de Didymos. Los telescopios en la Tierra ahora medirán el tiempo de la órbita de Dimorphos para ver qué tan bien funcionó. Los telescopios pueden hacer esto observando cómo cambia la cantidad de luz del par de asteroides con el tiempo. Esto revela cuando Dimorphos pasa por delante y por detrás de Didymos. Eso, a su vez, muestra qué tan rápido la roca espacial más pequeña está dando vueltas alrededor de la más grande.

una imagen animada que muestra la vista del DART a medida que se acercaba y se estrellaba contra Dimorphos
En los últimos cinco minutos antes de que DART cobrara en Dimorphos, transmitió imágenes a la Tierra. Esta reproducción es 10 veces más rápida que la realidad, a excepción de las seis imágenes finales, que se muestran al mismo ritmo que DART las envió de vuelta a la Tierra. A medida que DART se acerca, tanto Didymos, el asteroide más grande que orbita Dimorphos, y luego solo Dimorphos llenan el campo de visión de la nave espacial.Johns Hopkins APL/NASA

“Es realmente un experimento bellamente concebido”, dice Mark Boslough. Es un físico del Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México que no está en el equipo DART.

En las próximas semanas, decenas de telescopios de todo el mundo vigilarán a Dimorphos. Estos telescopios están repartidos por todos los continentes. Los telescopios espaciales Hubble y James Webb también pueden obtener imágenes.

“Será realmente interesante ver qué sale”, dice Amy Mainzer. Este científico planetario trabaja en la Universidad de Arizona en Tucson. Ella no es miembro del equipo DART. “Los asteroides tienen una forma de sorprendernos”, dice ella. Esto se debe a que las vistas desde la Tierra no muestran todo sobre la composición química y la estructura interna de una roca espacial. Por lo tanto, es posible que el movimiento posterior al impacto de Dimorphos no coincida con las expectativas.

El equipo de DART comparará la nueva órbita real de Dimorphos con sus predicciones basadas en modelos informáticos. Eso revelará qué tan cerca estuvieron sus modelos de predecir el comportamiento de la roca espacial en el mundo real. Esto podría ayudar a mejorar los modelos de choques entre naves espaciales y asteroides. Y esos modelos podrían ser útiles si alguna vez se encuentra un asteroide asesino real viniendo hacia la Tierra.

Esta animación muestra cómo se espera que el impacto de DART en Dimorphos cambie la órbita de la roca espacial alrededor de un asteroide más grande, Didymos. DART debería empujar a Dimorphos a una órbita ligeramente más estrecha.

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