SOSTENIBILIDAD

El cáñamo es más sostenible que la madera: así es como podría transformar la construcción con bajas emisiones de carbono

El cáñamo podría convertirse en una herramienta clave en la lucha contra el cambio climático. Al igual que la madera, el cáñamo es un material biogénico: lo producen las plantas en crecimiento. Cuando se utilizan para fabricar materiales de construcción duraderos, proporcionan una forma eficaz y de baja tecnología de reducir las emisiones de carbono porque las plantas absorben dióxido de carbono (CO₂) de la atmósfera a medida que crecen. Luego, esto se almacena en forma sólida durante el futuro previsible dentro de edificios y ciudades.

He estimado que sustituir el hormigón por madera contralaminada en todas las construcciones de suelos de edificios nuevos a nivel mundial durante los próximos 30 años reduciría las emisiones de gases de efecto invernadero entre 20 y 80 millones de toneladas.

Sin embargo, el cáñamo crece mucho más rápido que los árboles, creciendo hasta cuatro metros en cuatro meses, lo que le otorga una mayor capacidad para absorber CO₂ por hectárea de tierra cultivada en comparación con cualquier bosque o cultivo comercial. El cáñamo industrial puede absorber el doble de CO₂ en comparación con los árboles; se estima que aproximadamente una hectárea de cáñamo secuestra entre ocho y 22 toneladas de CO₂ en un año.

La fibra de cáñamo cruda se puede procesar en paneles y esteras para aislamiento térmico o acústico y convertirse en cal de cáñamo. Mezclando fibras crudas con mortero y moldeándolas en bloques, la cal de cáñamo se puede utilizar como sustituto de los bloques de hormigón en muros de carga.

El cáñamo procesado se puede utilizar para fabricar bloques de construcción.
Yuliasis/Shutterstock

Estoy de acuerdo con el argumento de que los materiales de construcción biogénicos como el cáñamo sólo retrasan lo inevitable al absorber temporalmente los gases de efecto invernadero atmosféricos en lugar de reducir permanentemente las emisiones. Cualquier CO₂ secuestrado o almacenado eventualmente será liberado nuevamente a la atmósfera cuando estos materiales de construcción y otros productos lleguen al final de su vida útil, idealmente, después de haber sido reutilizados o reciclados muchas veces.

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Pero hay beneficios reales en retrasar el aumento de las concentraciones atmosféricas de gases de efecto invernadero mientras se aplican otras soluciones de mitigación en todo el mundo. Además, el “carbono incorporado” o CO₂e emitido durante las etapas de extracción, transporte y fabricación es menor en el caso de los materiales de construcción a base de cáñamo que en el de los materiales a base de combustibles fósiles.

Mi investigación sobre aislamiento térmico estima que un panel de poliisocianurato de 1 m² (un polímero sintético común utilizado para aislar techos y paredes) contiene aproximadamente 3,8 kg de CO₂e, es decir, aproximadamente un 45 % más que un panel aislante de cáñamo que transfiere calor a la misma velocidad.

El cultivo de cáñamo también tiene beneficios directos para la tierra. Los cultivos de cáñamo pueden mejorar la salud del suelo al mejorar la actividad de los microorganismos del suelo, como los hongos y las bacterias fijadoras de nitrógeno. Las raíces profundas del cáñamo ayudan a airear el suelo a medida que crecen y se mueven hacia el suelo, previenen la erosión del suelo al unirlo, reducen la compactación del suelo y mejoran la estructura y fertilidad general del suelo.

Foto de plantas de cáñamo verde que crecen en el campo, árboles oscuros en el fondo con cielo blanco
El cáñamo es un cultivo de rápido crecimiento que tiene raíces profundas que ayudan a mejorar la salud del suelo.
jessicahyde/Shutterstock

El cáñamo puede absorber algunos químicos tóxicos y contaminantes del suelo mediante un proceso llamado fitorremediación. Puede ayudar a limpiar el suelo contaminado al absorber algunos metales pesados ​​y otras sustancias nocivas, desintoxicando así el suelo. Cualquier cosecha contaminada resultante no es adecuada como producto alimenticio, pero es ideal para su uso como material de construcción.

El cáñamo normalmente requiere menos agua que otros cultivos. Su sistema de raíces profundas es eficaz a la hora de absorber agua del suelo, por lo que los cultivos de cáñamo no requieren mucha irrigación. Un estudio reciente encontró que la huella hídrica del algodón es aproximadamente tres veces mayor que la del cáñamo industrial. Por tanto, el cáñamo puede ser una opción sostenible, especialmente en regiones propensas a la sequía o la escasez de agua.

El cáñamo es naturalmente resistente a muchas plagas y enfermedades, por lo que aumentar la producción de este cultivo podría reducir la cantidad de pesticidas químicos rociados sobre tierras de cultivo y vías fluviales potencialmente contaminantes.

Renacimiento del cáñamo

Las semillas de cáñamo son una fuente de proteínas, mientras que los tallos y las hojas se han utilizado para fabricar cuerdas, ropa y cestas desde que comenzó el cultivo del cáñamo hace unos 10.000 años. Pero a pesar de sus muchas ventajas, el cáñamo pasó de moda.

La producción de cáñamo se expandió durante el período colonial moderno debido a un aumento en la demanda de embarcaciones que estaban hechas principalmente de madera y cáñamo. A finales del siglo XVIII, el consumo de cáñamo empezó a disminuir en el Reino Unido. El sector textil cada vez más mecanizado creó una enorme demanda internacional de cápsulas de algodón (el fruto maduro de la planta del algodón). Como resultado, las plantaciones coloniales en la India y las ex colonias en los recién formados Estados Unidos cambiaron su cultivo del cáñamo al algodón, más rentable.

La introducción de polímeros sintéticos de origen petroquímico, más duraderos y versátiles, en el siglo XX fue otro golpe para el cáñamo. Las campañas de propaganda contra el cáñamo finalmente culminaron en fuertes restricciones legales a su cultivo.

En 2017, comenzó un renacimiento del cáñamo cuando el gobierno de EE. UU. eliminó el cáñamo de la ley de sustancias controladas. En particular, el cultivo todavía está clasificado formalmente como una sustancia controlada en el Reino Unido, lo que requiere una licencia del Ministerio del Interior para cultivar cáñamo, y hay campañas en curso que intentan desafiar el status quo.

Primer plano de una persona con guantes rojos y herramientas de corte afiladas cortando un panel marrón pálido de material aislante fibroso de cáñamo
El cáñamo se puede utilizar de muchas maneras en la industria de la construcción, incluso como aislamiento.
Olga_Ionina/Shutterstock

Los procesos de fabricación modernos ahora permiten que el cáñamo en bruto compita con los polímeros a base de petróleo en muchas aplicaciones prácticas, incluidos materiales de construcción resistentes y duraderos. A diferencia de los polímeros sintéticos que pueden liberar sustancias químicas tóxicas como los ftalatos cuando se descomponen en el medio ambiente, los materiales de origen biogénico se biodegradan fácilmente sin dañar el medio ambiente.

Entonces, después de cultivarlo durante miles de años, el cáñamo está regresando a nuestros platos, ropa y especialmente a nuestros edificios, marcando el comienzo de una revolución sustentable en la práctica de la construcción.

Quedan algunos obstáculos. Suponiendo que haya suficiente tierra disponible para satisfacer la demanda del mercado de cultivos competidores, el costo superior al promedio de los productos de construcción a base de cáñamo probablemente disminuirá a medida que aumente la producción. Las tecnologías de construcción basadas en el cáñamo se encuentran en una etapa muy madura y tal vez las barreras legislativas sean el principal obstáculo para un renovado renacimiento del cáñamo.


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