NATURALEZA

El banco de peces anidadores más grande del mundo vive bajo el hielo antártico

El mayor plantel reproductor conocido del mundo acaba de ser descubierto frente a la costa de la Antártida. Se encuentra a unos 500 metros (1.640 pies) por debajo del hielo que cubre parte del mar de Weddell. Estos peces se llaman peces de hielo. Esta vasta colonia de madrigueras se extiende por al menos 240 kilómetros cuadrados (92 millas cuadradas) de lecho marino.Un tercio más grande que Washington, D.C.

Muchos peces anidan, desde cíclidos de agua dulce hasta peces globo sin estómago.Pero hasta ahora, los investigadores no han encontrado muchos dracos anidando uno cerca del otro, tal vez solo Decenas deIncluso los peces anidadores más sociales se encuentran en unos pocos cientos. ¡Los nuevos nidos tienen un estimado de 60 millones de nidos activos!

Autun Purser es un biólogo de aguas profundas. Trabaja en el Instituto Alfred Wegener en Bremerhaven, Alemania. Formó parte de un equipo que tropezó con la colonia gigante a principios de 2021. Abordaron un rompehielos de investigación alemán, nave polarEl barco navega por el mar de Weddell. El área está ubicada entre la Península Antártica y el continente principal.

Estos investigadores han estado estudiando los vínculos químicos entre el agua superficial y el fondo del océano. Parte de este trabajo consiste en estudiar la vida en el lecho marino. Para ello, arrastraron lentamente un dispositivo que grababa video mientras se deslizaba sobre el fondo del océano. También utiliza el sonido para mapear las características del fondo marino.

En un sitio debajo de la plataforma de hielo de Felkina (bloques de hielo que flotan en el mar de Weddell), uno de los compañeros de equipo de Purser notó algo. La guarida circular sigue apareciendo frente a la cámara. Pertenecen a los peces de hielo de Jonah (nueva tortuga). Estos peces solo se encuentran en el Océano Austral y en las aguas antárticas. Las características de sus adaptaciones para sobrevivir al frío extremo incluyen el desarrollo de sangre clara llena de compuestos anticongelantes.

Media hora después de que comenzara a aparecer el nido, el mayordomo bajó para revisar las imágenes de la cámara. Para su asombro, «solo vio nido tras nido durante las cuatro horas de la primera inmersión». Inmediatamente, al parecer, «encontramos algo inusual», recuerda.

Foto de muchos peces de hielo y sus nidos tomada desde arriba
Recientes encuestas acústicas y de video han revelado que un pez antártico llamado Jonah se reúne en bandadas de dracos para reproducirse por millones. Enjambres de adultos forman nidos circulares que se extienden por kilómetros.Instituto Alfred Wegner, PS124 Equipo OFOBS

vivero grande bajo el hielo

Purser y sus colegas realizaron tres encuestas más en la región. Cada vez, milla tras milla, encontraban más nidos. Quizás una de las comparaciones más cercanas a estos dracos es el inquietante pez del lago conocido como bluegill (periplaneta). Pueden formar cientos de colonias de reproducción, dijo Purser. Pero la colonia del mar de Weddell era al menos cientos de miles de veces más grande, dijeron los investigadores. Esto se basa en mediciones de aproximadamente un nido de pez hielo por cuatro metros cuadrados (43 pies cuadrados) en varios cientos de kilómetros de territorio. Cada nido está custodiado por un adulto y contiene unos 1.700 huevos.

grupo tesorero describió su descubrimiento fortuito 13 de enero Biología actual.

La colonia fue un «descubrimiento asombroso», dijo Thomas Desvignes. Es biólogo evolutivo de la Universidad de Oregón en Eugene. Le llamó especialmente la atención la extrema concentración de la guarida. «Me hizo pensar en nidos de pájaros», dijo Desvignes. Los cormoranes y otras aves marinas «construyen nidos como este, uno por uno», dijo. Con estos pescados de hielo, «eso es todo».

Los científicos a bordo del rompehielos Polar Stern capturaron imágenes de estos enormes cardúmenes de peces de hielo bajo el mar. Por lo general, se puede ver un pez de aproximadamente medio metro (19,6 pulgadas) de largo cuidando los huevos en un nido de aproximadamente el mismo tamaño.

No está claro por qué tantos dracos se agrupan tan juntos para reproducirse. El sitio parece tener buen acceso al plancton. Prepararán comidas para los pececitos. El equipo también encontró un área de agua ligeramente más cálida en la región. Esto puede ayudar a los dracos a hacer su hogar en este caldo de cultivo.

Los peces que anidan pueden haber tenido un impacto sin precedentes en la red alimentaria antártica, dicen los investigadores. Por ejemplo, podrían mantener las focas de Weddell. Muchas de estas focas pasan sus días en el hielo sobre sus lugares de anidación. En el pasado, los estudios informaron que estas focas pasan la mayor parte de su tiempo buceando en las aguas sobre sus lugares de anidación.

Purser cree que estos dracos pueden tener colonias más pequeñas más cerca de la costa, donde hay menos capas de hielo. Sin embargo, es posible que la mayoría de los dracos de Jonah dependan de una gran colonia reproductora. Si es cierto, en realidad pondrían todos sus huevos en una canasta. Eso «haría que la especie fuera extremadamente vulnerable a la extinción», dijo Desvinez.

El nuevo descubrimiento de esta colonia masiva es otro argumento más para brindar protección ambiental al Mar de Weddell, dijo. Desvinez señaló que esto se hizo para el cercano Mar de Ross.

Actualmente, Purser tiene dos cámaras submarinas en el sitio de la colonia. Estarán allí por algunos años. Tomando fotografías cuatro veces al día, observan para ver si el nido se reutiliza año tras año.

«Yo diría [the massive colony] Es casi un nuevo tipo de ecosistema del fondo marino”, dijo Purser. “Es increíble no haberlo visto nunca antes. «

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