CAMBIO CLIMÁTICO

¡Ahhh!5 lecturas esenciales para la temporada de polen

A medida que la primavera se extiende por América del Norte, los árboles, arbustos y flores liberan polen. Esta fina sustancia en polvo es producida por las estructuras masculinas de las plantas con forma de cono y con flores. La fecundación se produce cuando el viento, el agua o los polinizadores la llevan a la estructura femenina de la planta.

A medida que el polen se propaga, también provoca alergias en unos 25 millones de estadounidenses. La exposición al polen puede causar estornudos, tos, picazón en los ojos, secreción nasal y goteo posnasal, signos no deseados de la primavera para quienes lo padecen. Esta revisión de artículos en nuestros archivos describe hallazgos recientes sobre la protección de los polinizadores y la respuesta a las temporadas de polen.

1. Hola polinizador, aquí está

Debido a que los granos de polen transportan las células que fertilizan las plantas, es fundamental que lleguen a donde necesitan ir. Por lo general, solo se requiere viento o gravedad, pero para muchas plantas, los polinizadores deben transportar granos de polen. Algunas plantas proporcionan néctar o polen comestible para atraer insectos, murciélagos u otros animales que transportan el polen de una planta a otra mientras se alimentan. Muchas flores también usan el aroma para atraer a los polinizadores.

cardo cornudo (compromiso melisod) cubierto de polen.
USGS Dejaen Mengis

«Al igual que las fragancias de mostrador de los grandes almacenes, los aromas florales se componen de una multitud de diferentes productos químicos que se evaporan fácilmente y flotan en el aire», escribe el horticultor de la Universidad Estatal de Mississippi, Richard L. Hax. «Para distinguirla de otras flores, la flor de cada especie emite un aroma único para atraer polinizadores específicos… Una vez polinizada, la flor deja de producir aroma y néctar y redirige su energía al embrión fertilizado que se convertirá en la semilla.

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2. Buffet de abejas

Es bien sabido que muchas especies de insectos han disminuido en los últimos años. Un gran enfoque son las abejas melíferas y otras especies de abejas, que polinizan muchos cultivos importantes.

En un estudio de 2021, el experto en extensión agrícola de la Universidad de Florida, Hamutahl Cohen, descubrió que cuando las abejas visitan los campos donde florecen los girasoles como cultivos, adquieren parásitos a un ritmo elevado. Por el contrario, las abejas que se alimentan en los setos alrededor de los campos de cultivo pueden elegir entre diferentes tipos de flores para propagarse más lejos y con tasas de infección más bajas.

Plante una variedad de arbustos en el borde con ilustraciones de los insectos benéficos que atraen.
Se ha demostrado que setos como este en California aumentan la población de insectos benéficos como (de izquierda a derecha) mariquitas, sírfidos y sus larvas, que se alimentan de pulgones.
UCANR, CC BY-ND

«Cuantas más abejas haya en el campo de girasoles, más parásitos», observó Cohen. «Las flores de girasol reúnen abejas, lo que a su vez aumenta el riesgo de enfermedades. Sin embargo, «en presencia de muchos tipos de flores, las abejas se dispersan y se dispersan entre varios recursos, lo que reduce la posibilidad de que cada abeja se encuentre con un individuo infectado».



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3. Un clima más cálido significa más polen

La temporada de crecimiento comienza antes y termina más tarde en el año, ya que el cambio climático eleva las temperaturas promedio en los Estados Unidos. Esta es una mala noticia para las personas alérgicas.

«Las temperaturas más altas extenderán la temporada de crecimiento, dando a las plantas más tiempo para polen y reproducirse», escriben Yingxiao Zhang y Allison L. Steiner, científicas atmosféricas de la Universidad de Michigan. Al aumentar la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra, el cambio climático permitirá que las plantas crezcan más y produzcan más polen.

«Se espera que el sureste, incluidos Florida, Georgia y Carolina del Sur, experimente aumentos sustanciales de polen de hierba y malezas en el futuro. Debido a que la temporada de polen del aliso se adelantó, la temporada de polen del noroeste del Pacífico puede comenzar un mes antes», Zhang y Informe Steiner.



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4. Proporcione mejores predicciones

Con tanto polen, ¿cómo saben las personas alérgicas cuando el recuento es alto? Hoy en día, EE. UU. solo tiene una red rudimentaria de 90 observatorios de polen en todo el país, atendidos por voluntarios, que solo operan durante la temporada de polen, por lo que a menudo no se dispone de buena información cuando la gente la necesita.

Fiona Lo, científica de salud ambiental de la Universidad de Washington, está trabajando con colegas para desarrollar un modelo que pueda predecir la liberación de polen en el aire. «Nuestras predicciones pueden predecir tipos de polen específicos porque nuestro modelo contiene información sobre cómo cada tipo de planta interactúa de manera diferente con el medio ambiente», informa Lo.

Hasta ahora, el modelo solo ha pronosticado niveles de cuatro tipos comunes de polen en áreas con observatorios. Sin embargo, en última instancia, Lo y sus colaboradores «esperan proporcionar pronósticos diarios durante la temporada de polen, brindando a las personas alérgicas la información que necesitan para controlar sus síntomas. Las alergias a menudo no se tratan bien y el conocimiento sobre el cuidado personal es limitado», dijo. Las predicciones fiables sobre el polen están fácilmente disponibles, por ejemplo, a través de una aplicación en su teléfono, y la educación sobre el manejo de las alergias realmente puede ayudar a las personas alérgicas».



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5. Apoya a los polinizadores en el jardín

La temporada de polen también es temporada de jardinería porque es cuando las plantas florecen. El micólogo de la Universidad de West Virginia, Brian Lovett, ofrece consejos para los jardineros que desean atraer insectos benéficos a sus jardines para la polinización y otros fines.

El primer paso es reemplazar el pasto con flores silvestres nativas, que proporcionarán polen y néctar para insectos como hormigas, abejas y mariposas. «Al igual que usted puede tener un restaurante local favorito, los insectos que viven a su alrededor aman las flores nativas en su área», señala Lovett.

mariposa rayada negra y amarilla alimentándose de flores moradas
Las mariposas cola de golondrina, exhibidas en una flor en el estado de Washington, son polinizadores eficientes y pueden ser atraídas por los huertos familiares.
Wolfgang Kaehler/LightRocket vía Getty Images

Reemplazar las bombillas blancas con bombillas LED amarillas o de colores cálidos y proporcionar agua en un plato u otro recipiente también son medidas a prueba de plagas. Las oficinas de extensión de las universidades locales y las tiendas de jardinería pueden brindarle asesoramiento adicional.

«En mi opinión, los humanos a menudo se separan de la naturaleza, lo que nos lleva a asignar la biodiversidad a los parques designados», observa Lovett. “Sin embargo, la verdad es que somos una parte esencial de la naturaleza y necesitamos a los insectos tanto como ellos nos necesitan a nosotros”.



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